Un Verdor Terrible — Benjamín Labatut / Um Terrível Verdor by Benjamin Labatut

Durante los paseos por las montañas, convenció al joven físico de que, cuando hablaba de átomos, el lenguaje utilizado siempre tenía que ser poético. (…) El físico, como el poeta, no debe describir los hechos del mundo, sino crear metáforas y relaciones mentales sobre la realidad.

Aunque no tiene nada que ver con el tema, este libro me recordó una de las obras leídas en 2018 y comentada en el blog, “El nervio óptico” de Maria Gaínza, porque me parece que hace lo mismo: toma cifras que realmente existieron, en el trabajo que dejaron atrás, en lo que se sabe de ellos y luego los imagina en diálogos y momentos decisivos de su vida, brindándonos breves biografías de una manera muy intensa y atractiva. Benjamín Labatut eligió a varios genios para su trabajo, y lo que los une no solo es su enorme inteligencia, sino también el hecho de que son almas torturadas. En las primeras tres historias, los protagonistas, en cierto momento de sus vidas, se lamentaron e intentaron retratarse o distanciarse de los descubrimientos que hicieron, algunos de los cuales fueron centrales para la humanidad pero causaron tragedias. En la telenovela “Cuando dejamos de entender el mundo”, hay un choque de genios y métodos en el descubrimiento de la mecánica cuántica.
Como el autor, soy un laico en estos asuntos, así que lo entiendo cuando dice: “La ficción hace que el lector entienda, ya sea intuitiva o estéticamente, lo que no puede entender intelectualmente sin tener un título en Física, Química o Matemáticas”. De esa manera puedes apreciar la belleza, el misterio y el horror de estos temas.

– Azul de Prusia –
(Fritz Haber)
– Singularidad de Schwarzschild –
(Karl Schwarzschild)
– El corazón del corazón –
(Shinichi Mochizuki, Alexander Grothendieck)
– “Cuando dejamos de entender el mundo” –
(Erwin Schrödinger, Werner Heisenberg, Louis de Broglie)

Durante un examen médico realizado en los meses previos a los juicios de Núremberg, los doctores notaron que las uñas de las manos y los pies de Hermann Göring estaban teñidas de un rojo furioso. Pensaron –equivocadamente– que el color se debía a su adicción a la dihidrocodeína, un analgésico del que tomaba más de cien pastillas al día. Según William Burroughs, su efecto era similar al de la heroína y al menos dos veces más fuerte que el de la codeína.
Cuando las fuerzas aliadas lo capturaron, el líder nazi arrastraba una maleta que no solo contenía el esmalte con que Göring se pintaba las uñas cuando se disfrazaba como Nerón, sino más de veinte mil dosis de su droga favorita, casi todo lo que quedaba de la producción alemana de ese fármaco a finales de la Segunda Guerra Mundial. Su adicción no era excepcional: prácticamente todas las tropas de la Wehrmacht recibían metanfetaminas en tabletas como parte de sus raciones. Comercializadas con el nombre Pervitin, los soldados las usaban para mantenerse despiertos durante semanas, completamente desquiciados, alternando entre el furor maniaco y un letargo de pesadilla, esfuerzo que llevó a muchos a sufrir arranques incontenibles de euforia.
Una ola de suicidios arrasó Alemania en los meses finales de la guerra. Solo en abril de 1945, tres mil ochocientas personas se mataron en Berlín. Los habitantes del pequeño pueblo de Demmin, ubicado al norte de la capital, a unas tres horas de distancia, cayeron en un pánico colectivo cuando las tropas alemanas en retirada dinamitaron los puentes que conectaban el pueblo con el resto del país, quedando atrapados por los tres ríos y a la voluntad del ejercito rojo.

El efecto del cianuro es tan fulminante que solo existe un testimonio de su sabor, dejado a principios del siglo XIX por M. P. Prasad, un orfebre indio de treinta y dos años que alcanzó a escribir tres líneas luego de haberlo tragado: «Doctores, cianuro de potasio. Lo he probado. Quema la lengua y sabe agrio», decía la nota que encontraron junto a su cuerpo en la habitación del hotel que arrendó para quitarse la vida. La forma líquida del veneno, conocida en Alemania como Blausäure (ácido azul), es altamente volátil; hierve a los veintiséis grados centígrados y deja un ligero aroma almendrado en el aire, dulce pero levemente amargo, que no todos logran distinguir, ya que poder hacerlo requiere un gen específico del cual carece el cuarenta por ciento de la humanidad.
A principios del siglo XVIII, cuando un fabricante de pinturas suizo llamado Johann Jacob Diesbach creó el azul de Prusia. Lo hizo por error; lo que realmente quería era reproducir el carmín que se obtiene al triturar las hembras de millones de cochinillas, pequeños insectos que parasitan el cactus nopal en México, Centro y Sudamérica, bichos tan frágiles que requieren cuidados aún mayores que los del gusano de seda, ya que sus cuerpos blanquecinos y peludos pueden ser fácilmente dañados por el viento, la lluvia y las heladas, o devorados por ratas, aves y cuncunas. Su sangre escarlata fue –junto con la plata y el oro– uno de los mayores tesoros que los conquistadores españoles robaron a los pueblos americanos. Con ella, la corona española estableció un monopolio sobre el carmín que duró siglos. Diesbach intentó romperlo vertiendo sale tartari (potasio) sobre una destilación de restos animales creada por uno de sus ayudantes, el joven alquimista Johann Conrad Dippel, pero la mezcla no produjo el rubí furioso de la grana cochinilla sino un azul tan deslumbrante que Diesbach pensó que había hallado el hsbd-iryt, el color original del cielo, el legendario azul con que los egipcios decoraron la piel de sus dioses.

La conjetura a + b = c toca los fundamentos de las matemáticas. Postula una profunda e inesperada relación entre las propiedades aditivas y multiplicativas de los números. De ser cierta, se convertiría en una herramienta poderosísima, capaz de resolver de manera casi automática una inmensa variedad de enigmas. Pero la ambición de Mochizuki había sido aún mayor; no se limitó a probar la conjetura, sino que creó una nueva geometría que obligaba a pensar en los números de una forma radicalmente diferente. Según Yuichiro Yamashita, uno de los pocos que dice haber comprendido el alcance real de la teoría Inter-Universal, Mochizuki ha creado un universo completo del cual él es, por el momento, el único habitante.
En 2010 su amigo Luc Illusie recibió una carta de Alexander que contenía su «Declaración de no publicación». En ella, Grothendieck prohíbe cualquier venta futura de su obra y exige que todos sus textos sean retirados de bibliotecas y universidades. Amenaza a cualquiera que busque vender, imprimir o diseminar sus textos, inéditos o no. Quiere deshacer su influencia, diluirse en el silencio, borrar hasta su última huella. «¡Hagan que todo desaparezca de una vez!»
La matemática norteamericana Leila Schneps fue una de las pocas personas con quien tuvo contacto en sus últimos años. Lo buscó durante meses. Recorrió todos los pueblos donde sospechaba que había vivido, con una vieja foto de Alexander en la mano, preguntándole a la gente si lo habían visto, sin saber hasta qué punto había cambiado físicamente. Pasaron la tarde juntos. Schneps le preguntó por qué se había aislado de esa manera. Alexander le dijo que no odiaba a los seres humanos y que tampoco le había dado la espalda al mundo. Su retiro no era una huida ni un rechazo; al contrario, lo había hecho para protegerlos. No quería que nadie sufriera como consecuencia de lo que él había encontrado, aunque se negó a explicar a qué se refería cuando hablaba de «l’ombre d’une nouvelle horreur».

Para Einstein, la física debía hablar de causas y resultados, y no solo de probabilidades. Se negaba a creer que los hechos del mundo obedecieran a una lógica tan contraria al sentido común. No se podía entronizar el azar y abandonar la noción de las leyes naturales. Tenía que haber algo más profundo. Algo que aún no conocían. Una variable oculta que lograría disipar la niebla de Copenhague y mostrar el orden que subyacía al comportamiento aleatorio del mundo subatómico. Estaba convencido de ello, y durante los siguientes tres días propuso una serie de situaciones hipotéticas que parecían transgredir el principio de incertidumbre de Heisenberg, el cual estaba en la base del razonamiento de los físicos de Copenhague.
Cada mañana en el desayuno (y de forma paralela a las discusiones oficiales) Einstein planteaba sus acertijos, y cada noche Bohr llegaba con el problema resuelto. El duelo entre ambos dominó la conferencia y dividió a los físicos en dos bandos irreconciliables, pero en el último día Einstein tuvo que capitular. No había podido encontrar una sola inconsistencia en los razonamientos de Bohr. Aceptó la derrota a regañadientes, y condensó todo su odio ante la mecánica cuántica en una frase que repetiría una y otra vez en los años siguientes, y que prácticamente le escupió al danés antes de partir.
¡Dios no juega a los dados con el universo!.
Einstein se convirtió en el mayor enemigo de la mecánica cuántica. Hizo innumerables intentos para tratar de encontrar un camino de regreso hacia un mundo objetivo, buscando un orden oculto que permitiera unir su teoría de la relatividad y la mecánica cuántica, para poder desterrar el azar que se había colado en la más exacta de todas las ciencias. «Esta teoría de la mecánica cuántica me recuerda un poco al sistema de delirios de un paranoico excesivamente inteligente. Es un verdadero cóctel de pensamientos incoherentes», le escribió a uno de sus amigos. Se desvivió por encontrar una gran teoría unificada, pero murió sin lograrlo, aún admirado por todos, aunque completamente alienado de las nuevas generaciones, que parecían haber aceptado como máxima la respuesta que Bohr le había dado a Einstein en la conferencia Solvay, décadas antes, al oír su amarga queja sobre los dados de Dios: «No es nuestro lugar decirle a Él cómo manejar el mundo.

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During walks in the mountains, he convinced the young physicist that when he spoke of atoms, the language used always had to be poetic. (…) The physicist, like the poet, should not describe the facts of the world, but create metaphors and mental relationships about reality.

Although it has nothing to do with the subject, this book reminded me of one of the works read in 2018 and commented on the blog, “The Optical Nerve” by Maria Gaínza, because it seems to me that it does the same thing: it takes figures that really existed, in the work they left behind, in what is known about them and then he imagines them in dialogues and decisive moments in his life, giving us short biographies in a very intense and attractive way. Benjamin Labatut chose several geniuses for his work, and what unites them is not only their enormous intelligence, but also the fact that they are tortured souls. In the first three stories, the protagonists, at a certain point in their lives, lamented and tried to portray or distance themselves from the discoveries they made, some of which were central to humanity but caused tragedies. In the soap opera “When we stop understanding the world”, there is a clash of geniuses and methods in the discovery of quantum mechanics.
As the author, I am a layman in these matters, so I understand it when he says: “Fiction makes the reader understand, either intuitively or aesthetically, what he cannot understand intellectually without having a degree in Physics, Chemistry or Mathematics” . That way you can appreciate the beauty, mystery and horror of these themes.

– Prussian blue –
(Fritz Haber)
– Schwarzschild singularity –
(Karl Schwarzschild)
– The heart of the heart –
(Shinichi Mochizuki, Alexander Grothendieck)
– “When we stop understanding the world” –
(Erwin Schrödinger, Werner Heisenberg, Louis de Broglie)

During a medical examination in the months leading up to the Nuremberg trials, doctors noted that Hermann Göring’s fingernails and toenails were tinged with furious red. They thought – wrongly – that the color was due to his addiction to dihydrocodeine, a pain reliever from which he took more than a hundred pills a day. According to William Burroughs, its effect was similar to that of heroin and at least twice as strong as that of codeine.
When the Allied forces captured him, the Nazi leader was dragging a suitcase that not only contained the enamel with which Göring painted his nails when he disguised himself as Nero, but more than twenty thousand doses of his favorite drug, almost all that was left of the German production of that drug at the end of World War II. His addiction was not exceptional: virtually all Wehrmacht troops received methamphetamine tablets as part of their rations. Marketed under the Pervitin name, soldiers used them to stay awake for weeks, completely deranged, alternating between manic fury and nightmarish lethargy, an effort that led many to suffer uncontrollable outbursts of euphoria.
A wave of suicides swept through Germany in the final months of the war. In April 1945 alone, three thousand eight hundred people were killed in Berlin. The inhabitants of the small town of Demmin, located north of the capital, about three hours away, fell into a collective panic when the retreating German troops dynamited the bridges that connected the town with the rest of the country, being trapped by the three rivers and at the will of the red army.

The effect of cyanide is so overwhelming that there is only one testimony to its taste, left at the beginning of the 19th century by MP Prasad, a thirty-two-year-old Indian goldsmith who managed to write three lines after swallowing it: «Doctors, cyanide from potassium. I have tried. It burns the tongue and tastes sour, ”said the note they found with his body in the hotel room that he rented to kill himself. The liquid form of the poison, known in Germany as Blausäure (blue acid), is highly volatile; it boils at twenty-six degrees centigrade and leaves a light almond aroma in the air, sweet but slightly bitter, that not everyone can distinguish, since being able to do so requires a specific gene that forty percent of humanity lacks.
In the early 18th century, when a Swiss paint manufacturer named Johann Jacob Diesbach created Prussian blue. He did it by mistake; what I really wanted was to reproduce the carmine obtained by crushing the females of millions of mealybugs, small insects that parasitize the prickly pear cactus in Mexico, Central and South America, bugs so fragile that they require even greater care than the silkworm, since that their whitish and furry bodies can be easily damaged by wind, rain and frost, or devoured by rats, birds and cradles. His scarlet blood was – along with silver and gold – one of the greatest treasures that the Spanish conquerors stole from the American peoples. With it, the Spanish crown established a monopoly on carmine that lasted centuries. Diesbach attempted to break it by pouring tartari (potassium) out onto a distillation of animal remains created by one of his assistants, the young alchemist Johann Conrad Dippel, but the mixture produced not the furious ruby of the cochineal but rather a blue so dazzling that Diesbach thought it he had found hsbd-iryt, the original color of the sky, the legendary blue with which the Egyptians decorated the skin of their gods.

The conjecture a + b = c touches the foundations of mathematics. It postulates a deep and unexpected relationship between the additive and multiplicative properties of numbers. If true, it would become a very powerful tool, capable of almost automatically solving a huge variety of puzzles. But Mochizuki’s ambition had been even greater; He didn’t just test the conjecture, but instead created a new geometry that forced him to think about numbers in a radically different way. According to Yuichiro Yamashita, one of the few who claims to have understood the real scope of Inter-Universal theory, Mochizuki has created a complete universe of which he is, for the moment, the only inhabitant.
In 2010 his friend Luc Illusie received a letter from Alexander containing his “Declaration of Non-Publication”. In it, Grothendieck prohibits any future sale of his work and demands that all his texts be removed from libraries and universities. It threatens anyone looking to sell, print or disseminate their texts, unpublished or not. He wants to undo his influence, dilute himself in silence, erase even his last trace. “Make it all go away at once!”
American mathematician Leila Schneps was one of the few people with whom she had contact in her later years. He searched for it for months. He went through all the towns where he suspected he had lived, with an old photo of Alexander in his hand, asking people if they had seen him, not knowing how physically he had changed. They spent the afternoon together. Schneps asked him why he had isolated himself in this way. Alexander told him that he did not hate humans and that he had not turned his back on the world. His retirement was not a flight or a rejection; on the contrary, he had done it to protect them. He did not want anyone to suffer as a result of what he had found, although he refused to explain what he meant when he spoke of “l’ombre d’une nouvelle horreur”.

For Einstein, physics must speak of causes and results, and not just probabilities. He refused to believe that the facts of the world obeyed a logic so contrary to common sense. Chance could not be enthroned and the notion of natural laws abandoned. There had to be something deeper. Something they did not know yet. A hidden variable that would manage to dispel the Copenhagen fog and show the order that underlies the random behavior of the subatomic world. He was convinced of this, and for the next three days he proposed a series of hypothetical situations that seemed to violate Heisenberg’s uncertainty principle, which was at the basis of the reasoning of the Copenhagen physicists.
Every morning at breakfast (and in parallel to the official discussions) Einstein asked his puzzles, and every night Bohr arrived with the problem solved. The duel between the two dominated the conference and divided the physicists into two irreconcilable camps, but on the last day Einstein had to capitulate. He had been unable to find a single inconsistency in Bohr’s reasoning. He reluctantly accepted defeat, and condensed all his hatred of quantum mechanics into one phrase that he would repeat over and over in the years to come, and which he practically spat at the Dane before leaving.
God does not play dice with the universe!.
Einstein became the greatest enemy of quantum mechanics. He made countless attempts to try to find a way back to an objective world, seeking a hidden order that would unite his theory of relativity and quantum mechanics, to be able to banish the chance that had slipped into the most exact of all sciences . “This theory of quantum mechanics reminds me a little of the delusional system of an overly intelligent paranoid. It is a true cocktail of incoherent thoughts, “he wrote to one of his friends. He went out of his way to find a great unified theory, but died without achieving it, still admired by all, although completely alienated from the new generations, who seemed to have accepted as a maxim Bohr’s answer to Einstein at the Solvay conference, decades earlier, Hearing his bitter complaint about God’s dice: “It is not our place to tell Him how to run the world.

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