Soho — Fiona Mozley / Hot Stew by Fiona Mozley

El libro está ambientado en el Soho del siglo XXI, y presenta un número dickensiano de personas conectadas a un edificio y un pub (el Aphra Behn) allí, como un examen transversal y no demasiado sutil de las tendencias en la vida londinense. Me recordó un poco a «Capital» de John Lanchester en ese sentido.
El elenco incluye:
– Precious (hija de un pastor nigeriano, ahora trabajador sexual) y su compañera y «sirvienta» Tabitha, que viven en el último piso y en el jardín de la azotea del edificio, y varias otras trabajadoras sexuales que alquilan habitaciones en el mismo edificio.
– Agatha, la última hija despiadada de un gángster local a través de su madre rusa Anastasia (apropiadamente vista como una cazafortunas), que ha heredado (para disgusto de sus hijas medianas) y ahora administra su extensa cartera de propiedades, incluida la edificio que quiere convertir en pisos de lujo y restaurantes. Su cuidador es el exconductor y mano derecha de su padre, Roster, y su compañero, un perro borzoi, Fodor.
– Bastian: el hijo educado en Cambridge del abogado de Agatha (su novia Rebecca, ex novia Laura)
– Robert: una vez ejecutor del padre de Agatha a través de (difícil no recordar a Mr Price y Daddy) ahora cliente de las trabajadoras sexuales y bebedor en el Aphra Bern
– Lorenzo, un aspirante a actor que termina interpretando al dueño de un burdel en una estafa de juego de tronos, y que es amigo de Robert y también de Glenda, la mejor amiga de Laura ahora en cuclillas sobre el pub.
– Un grupo de vagabundos que ocupan un sótano y que incluye al arzobispo, así como a un hombre apodado Paul Daniels (ya que ella realiza trucos de magia a cambio de pequeñas propinas) y su compinche (inevitablemente Debbie McGee).
Aparte, su introducción en el segundo capítulo me hizo preguntarme si la novela debería estar ambientada en (Sra.) Merton en lugar de Soho…
– Un trabajador de policía de los suburbios preocupado por el aumento de personas desaparecidas y el posible tráfico sexual (que se fija en el caso de Debbie McGee) y su jefe que tiene planes para postularse para alcalde y cualquier financiamiento que Agatha pueda proporcionar para sus ambiciones.
– Sin olvidar un caracol…. (que llega al final de lo que son unas excelentes primeras páginas y una amplia historia del Soho, incluida la probable base de su nombre que, por supuesto, algo que siempre encuentro fascinante, no es lo mismo que la derivación del SoHo de Nueva York)
Como comentario aparte, Aphra Behn fue (en la vida real) una dramaturga de la Restauración, quien (según Wikipedia) fue pionera por ser una de las primeras mujeres inglesas en ganarse la vida escribiendo, y tanto los desafíos para las mujeres para ganarse la vida (y para tener agencia sobre su propio destino) y la idea de la innovación son claves para la novela.
Porque además de un libro sobre edificios y sobre derechos de propiedad y la historia y evolución de un área, este también es un libro sobre lo que sucede bajo tierra, ya que tanto Crossrail como la tendencia de los ultraricos hacia los cines/piscinas en sótanos aparecen en el libro.
Y hay frecuentes referencias a la tierra/suciedad; por ejemplo, se nos dice (de Fedor mientras olfatea la tierra) que “A través de su nariz, un perro se ocupa de la historia”, la única sección en los suburbios contrasta la buena tierra (tierra, compost, materia orgánica) allí con la mugre y el residuo que es la suciedad del Soho.
El libro termina con un espectáculo basado en propiedades que se vuelve bastante apocalíptico.
Sin embargo, es divertido de leer, si es que es demasiado extenso (algunas líneas argumentales y personajes parecen en gran medida incidentales).
Mozley es bastante clara sobre quiénes son los buenos en todo esto mientras examina el poder y la gentrificación.
Quizás la mejor parte del libro para mí fue cuando Precious analiza la agencia de las mujeres y la propiedad de nuestros cuerpos. Era una visión diferente del trabajo sexual. Ninguna de estas mujeres estaba siendo «proxeneta». Han llegado a esta vida a través de diferentes caminos, pero trabajan como colectivo para protegerse y cuidarse unos a otros. Hay una escena en la que se les pregunta a Precious y Tabitha si son pareja. Tabitha responde que no solo comparten la cama sino también las finanzas. Se van de vacaciones juntos. Cuando una está enferma, la otra la cuida para que recupere la salud. Si tienen un día difícil, el otro está ahí para escucharlos desahogarse y prepararles un baño. La profundidad de su relación es hermosa. Pero Mozley nos dice desde el principio que su relación no es sexual. El problema viene en cómo vemos y definimos «pareja». Si defines la pareja por el sexo, entonces la estás reduciendo a algo muy básico, ya que el sexo es una necesidad fundamental. ¿Qué hace realmente a una pareja? Nuestras ideas sobre el sexo se ponen constantemente a prueba en este libro. Estuve con Mozley cuando hablaba sobre cómo las mujeres pueden elegir tener sexo, que podemos desear y disfrutar el sexo, que podemos definir lo que significa para ellas. Pero cuando llegué a esa escena de sexo – ¡einn! Todo lo que puedo decir es que fue realmente incómodo e incluso si le adscribo los conceptos de elección y control, no vi cómo agregó algo sustancial al mensaje de Mozley.
En su mayor parte, las otras mujeres eran bastante auxiliares y no reciben mucho tratamiento en el libro. De hecho hay tantos personajes que tuve que dibujarme un mapa. Al principio me estaba frustrando, pero luego pensé en cómo se construyen las novelas de fantasía y el tiempo que los autores dedican a la construcción del mundo. La forma en que lo veo ahora es que Fiona Mozley está construyendo este mundo para que, mientras la acción se gesta y los viejos secretos brotan a la superficie, podamos ver más claramente el impacto extenso que estas luchas de poder tienen en esta comunidad.

En la esquina hay un viejo restaurante francés con manteles a cuadros rojos y blancos. El Des Sables lleva décadas en ese sitio y en ese período ha cambiado muy poco. Sirve los mismos platos, con ingredientes suministrados por los mismos proveedores, así como vinos de los mismos viñedos. Las botellas están guardadas en los mismos estantes y cuando las sacan y les quitan el polvo, vierten el sedoso caldo en los mismos juegos de copas, o en otros de un estilo similar, adquiridos esporádicamente para reemplazar los que se han roto. Los platos son los mismos: pequeños, redondos, de porcelana.
El distrito fue una vez un barrio residencial. Londres estaba rodeada por una muralla y al norte se extendía un páramo. Había ciervos, jabalíes, liebres. El noroeste de Londres; el nordeste de Westminster. Hombres y mujeres salían al galope de ambas ciudades para cazar y bautizaron ese sitio con sus gritos: ¡So! ¡Ho! ¡So! ¡Ho!
Llegó la piedra. El ladrillo y el mortero reemplazaron a los árboles; la gente reemplazó a los ciervos; una pegajosa suciedad gris reemplazó a la pegajosa tierra marrón. Los senderos trazados por el paso de los animales se perpetuaron en piedra, se ensancharon, se flanquearon con murallas y puertas. Se erigieron mansiones para la alta sociedad. Había bailes, juego, sexo. Se tocaba música y se representaban obras. Se cerraban tratos, se tramaban sediciones, se planeaban traiciones, se guardaban secretos.

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The book is set in 21st Century Soho – and features a Dickensian number of people connected to a building and pub (the Aphra Behn) there – as a cross-section, and non-too-subtle examination of trends in London life. I was reminded a little of John Lanchester’s “Capital” in that respect.
The cast includes:
– Precious (daughter of a Nigerian pastor, now a sex worker) and her companion and “Maid” Tabitha who live on the top floor and roof garden of the building – and various other sex workers who rent rooms in the same building
– Agatha – the ruthless last born daughter of a local gangster via her Russian mother Anastasia )(appropriately seen as a gold-digger) – who has inherited (to the disgust of his middle daughters) and now manages his extensive property portfolio – including the building which she wants to redevelop into luxury flats and restaurants. Her minder is her Father’s ex-driver and right hand man Roster, and her companion a borzoi dog Fodor
– Bastian – the Cambridge educated son of Agatha’s lawyer (his girlfriend Rebecca, ex-flame Laura)
– Robert – a one time enforcer for Agatha’s father via (hard not to be reminded of Mr Price and Daddy) now a customer of the sex workers and drinker at the Aphra Bern
– Lorenzo an aspiring actor who ends up playing a Brothel owner in a Game of Thrones rip-off – and who is a friend of Robert as well as of Glenda – Laura’s best friend now squatting above the pub
– A group of down and outs who occupy a basement and who include The Archbishop as well as a man nicknamed Paul Daniels (as her performs magic tricks for small tips) and his sidekick (inevitably Debbie McGee).
As an aside their introduction in the second chapter made me wonder if the novel should be set in (Mrs) Merton rather than Soho ……
– A suburbs-based policeworker concerned with a rise in Missing People and possible sex trafficking (who fixes on the case of Debbie McGee) and her boss who has designs on a run for the Mayor and on any funding that Agatha can provide for his ambitions
– Not to forget a snail …. (who comes at the end of what is an excellent first few pages and sweeping history of Soho including the likely basis of its name which of course – something I always find fascinating – is not the same as the derivation of the New York SoHo)
As an aside Aphra Behn was (in real life) a Restoration playwright – who (per Wikipedia) was groundbreaking for being one of the first English women to earn her living by writing – and both the challenges for women to earn a living (and to have agency over their own fate) and the idea of groundbreaking are rather key to the novel.
Because as well as a book about buildings and about property rights and the history and evolution of an area – this is also a book about what goes on below ground – as both Crossrail and the ultra-rich tendency towards basement cinema/swimming pools feature in the book.
And there are frequent references to earth/dirt – for example we are told (of Fedor as he sniffs the soil) that “Through its nose, a dog deals with history”, the one section in the suburbs contrasts the good dirt (soil, compost, organic matter) there with the grime and residue that is the dirt of Soho.
The book ends with a property based show down which turns rather apocalyptical.
Nevertheless it is fun to read – if anything too expansive (some story lines and characters seem largely incidental).
Mozley is pretty clear cut on who the good guys are in all this as she examines power and gentrification.
Perhaps the best part of the book for me was when Precious discusses the agency of women and ownership of our bodies. It was a different take on sex work. None of these women were being «pimped out». They have come to this life through different avenues, but work as a collective to protect and take care of one another. There is one scene where Precious and Tabitha are asked whether they are a couple. Tabitha responds that not only do they share a bed but they share finances. They go on vacations together. When one is sick the other nurses her back to health. If they have a rough day the other is there to listen to them vent and run them a bath. The depth of their relationship is beautiful. But Mozley tells us early on that their relationship is not sexual. The problem comes in how we view and define «couple». If you define couplehood by sex then you are reducing it to something so very basic, as sex is a fundamental need. What really makes a couple? Our ideas about sex are constantly being tested in this book. I was with Mozley when she was talking about how women can choose to have sex, that we can desire and enjoy sex, that we can define what it means to them. But when I got to that one sex scene – EWW! All I can say is that it was really awkward and even if I ascribe the concepts of choice and control to it , I did not see how it added anything of substance to Mozley’s message.
For the most part the other women were rather ancillary and do not get much treatment in the book. In fact there are so many characters that I had to draw myself a map. At first I was getting frustrated, but then I thought about how fantasy novels are constructed and the time authors take for world building. The way I’m seeing it now is that Fiona Mozley is building up this world so that while the action is brewing and old secrets are bubbling up to the surface we can see more clearly the extensive impact that these power struggles have on this community.

On the corner is an old French restaurant with red and white checkered tablecloths. The Des Sables has been on the site for decades and in that time very little has changed. It serves the same dishes, with ingredients supplied by the same suppliers, as well as wines from the same vineyards. The bottles are kept on the same shelves, and when they are taken out and dusted, the silky broth is poured into the same or similar sets of glasses, purchased sporadically to replace broken ones. The plates are the same: small, round, porcelain.
The district was once a residential neighborhood. London was surrounded by a wall and to the north lay a wasteland. There were deer, wild boar, hare. North West London; northeast of Westminster. Men and women galloped out of both cities to hunt and baptized that place with their cries: Whoa! hey! SW! hey!
The stone arrived. Brick and mortar replaced trees; people replaced deer; a sticky gray dirt replaced the sticky brown dirt. The paths traced by the passage of animals were perpetuated in stone, widened, flanked with walls and gates. Mansions were erected for high society. There were dances, games, sex. Music was played and plays were performed. Deals were made, seditions plotted, betrayals planned, secrets kept.

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