Mujeres De Escocia — Helen Susan Swift / Women of Scotland: A Journey to Scottish History by Helen Susan Swift

Este fue un libro interesante que volví a leer varias veces, uno de esos libros que ves y decides probar. La autora escribe sobre algunas mujeres escocesas que son bien conocidas, pero también incluye bocetos de mujeres que la historia parece haber olvidado en gran medida. Utilizando la línea de tiempo histórica de Escocia, Swift presenta a las mujeres en su tiempo y lugar, haciéndolas sentir reales para el lector. Si está interesado en la historia de Escocia, la vida social y el papel de la mujer en ambos, «mujeres de Escocia» es una buena opción.
Aprender sobre las mujeres anónimas de Escocia que a menudo se pierden en la historia. La autora hizo un gran trabajo al mezclar el humor con las realidades de la vida en el pasado.

Cuando los romanos invadieron lo que iba a convertirse en Escocia, tuvieron que lidiar con un enemigo feroz que luchó con valentía, habilidad y un dominio de las tácticas de guerrilla que causaron muchos problemas a las legiones. Aunque tuvieron una victoria significativa en Mons Graupius en el año 83 DC, los romanos no pudieron conquistar esta tierra septentrional y eventualmente se retiraron detrás de la Muralla de Adriano.
La moral de las mujeres pictas parece haber escandalizado a los visitantes porque, según los relatos romanos, eran libres de hacer el amor con quien quisieran. El matrimonio entre los celtas era fácil y el divorcio tan simple que las bodas pudieron haber sido un acontecimiento anual. Sin embargo, también había concubinas legales, una segunda esposa que vivía junto a la primera, o principal, esposa. La ley permitía que una esposa principal celosa golpeara a la concubina, lo cual debió crear algunas relaciones incómodas. Sin embargo, parece que el concubinato fue una práctica muy común, a pesar de que el título de la segunda esposa era “adultrach”: la adúltera.
En el mundo celta existían hasta 10 formas diferentes de matrimonio, desde un conveniente enlace sexual casual hasta la unión permanente. Estos arreglos tuvieron un eco evidente aun en el siglo XVIII cuando el “Handfasting”, una forma de matrimonio a prueba, era común en Escocia, a pesar de la desaprobación de la iglesia. Hay una leyenda interesante en la que una mujer picta hizo el amor con el padre de Poncio Pilato mientras él estaba en una misión al norte de la frontera romana. Entre ellos procrearon al joven Pilato que más tarde se convirtió en gobernador de Jerusalén. Aunque la historia probablemente es apócrifa, ilustra la idea de la libertad sexual que gozaban las escocesas.
Las mujeres celtas eran tan vanidosas que la ley exigía una multa a cualquiera que insultara su apariencia, ropa o maquillaje. La ley celta también prohibía a cualquiera mentir sobre la reputación de una mujer o insultarla. Si el marido se acostaba con otra mujer, una esposa celta legalmente podía matar a su rival de amor siempre y cuando ella cometiera el acto a sangre caliente. A la esposa se le concedían tres días entre descubrir el adulterio y despachar a la culpable; después de ese periodo se supone que su cólera se había calmado. No parece haber algo escrito sobre las relaciones posteriores con el marido; presumiblemente se besaban y se arreglaban una vez que ella había demostrado su amor.
Los hombres, en cambio, disfrutaban de la belleza y apariencia de sus mujeres. “Sus brazos eran tan blancos como la nieve de una sola noche y eran suaves y firmes; y sus mejillas limpias y encantadoras eran tan rojas como la dedalina”. Así dice la saga de Etain, del siglo VIII, la mujer más atractiva de Irlanda.
Parece que las mujeres fueron extremadamente importantes en la Escocia de la edad oscura. La mitología celta premia a las mujeres con habilidades, poderes y prestigio del que, tristemente, carecían en muchos otros pueblos. Las mujeres estaban profundamente involucradas en el culto espiritual del renacimiento, y las diosas como Morrigan, o Gran Reina, y Danann, la reina de los otros dioses, estaban en la cúspide del panteón celta.
La tradición antigua sostiene que el nombre de Hébridas evolucionó del nombre Ey-brides o islas de Santa Brígida, que cuidaban a las islas exteriores. Santa Brígida originalmente era la diosa gaélica Brigit, hija de Dagda, patrona de los poetas. La leyenda dice que Brigit también era la diosa del fuego y solamente las mujeres nobles de nacimiento podían cuidar del fuego sagrado en sus templos. A estas mujeres se les conocía como «hijas del fuego». Con la llegada del cristianismo, Santa Brígida reemplazó a la diosa Brigit y comenzó un nuevo conjunto de leyendas en las Islas de Santa Brígida.

Los santos eran inusuales en la Escocia medieval, pero no lo eran las mujeres buenas. La Escocia medieval era contundentemente rural. Las ciudades principales, Edimburgo, Perth, Dundee y Aberdeen, eran minúsculas comparadas con los estándares de hoy, de modo que la mayoría de la gente tenía vidas campesinas. Pero ya fuese en el campo o en la ciudad, la vida de la mayoría de la gente podía ser brutal y breve. La guerra, las terribles condiciones de trabajo, el hambre y la enfermedad constantemente aguardaban para llevarse incluso a los ricos, mientras que los pobres tenían suerte si llegaban a su cuadragésimo cumpleaños. A la peste siempre se le temía, sobre todo porque no se comprendían las razones de su propagación. Además de la peste bubónica, propagada por las pulgas de las ratas que proliferaron por las condiciones antihigiénicas, también hubo plaga neumónica, favorecida por el frío y la lluvia que azotaron Europa en el siglo XIII.
Las Leges Burgorum, del siglo XII, establecían que al casarse, las mujeres perdían todos sus derechos sobre bienes muebles, y pasaban a manos del marido los alquileres de todas las tierras que poseían y los intereses sobre los préstamos realizados. Sin embargo, se le permitía conservar su joyería personal y un receptáculo, conocido como parafernalia, en el cual almacenarla. Si el marido vendía tierras que ella alguna vez poseyó, él debía entregarle un vestido u otro regalo, que la “generosa” ley le permitía conservar.
No obstante, las mujeres no estaban completamente inhabilitadas. Una mujer casada podía poseer bienes por derecho propio, mientras que en algunos lugares la hija de un primer matrimonio tenía precedencia legal en los derechos de propiedad sobre el hijo de un segundo matrimonio. Si un marido estaba ausente por negocios, guerra o asuntos personales, la esposa controlaba las tierras, bienes y sirvientes. Las mujeres, por lo tanto, a menudo estaban subordinadas a sus maridos, pero tenían algunos derechos y a veces podían asumir autoridad.
Sin embargo, para la mayoría de las mujeres medievales, la vida sólo era una rutina diaria de trabajo y control de su familia. Es natural que comparativamente pocas mujeres, al igual que comparativamente pocos hombres, fueran mencionadas en las páginas de los libros de historia, pero las que sí lo fueron demostraron el espíritu duradero de la mujer escocesa.

Se han escrito muchos libros sobre Mary, Reina de Escocia, algunos de ellos son bellas piezas de erudición, otros son aduladores hasta el absurdo, sin embargo, es una figura tan enigmática que sería imposible escribir sobre escocesas sin incluirla. La reina Mary sin duda era una mujer de carácter. Jugaba al golf contra los hombres y poseía una mesa de billar. Cabalgó algunas de las partes más agrestes del país sólo para ver a su amante. Ella dirigía ejércitos en batalla, pero era devota en su fe. Era alta, pelirroja y hermosa. Era una mujer escocesa típica, enigmática, valiente y de sangre caliente.
A lo largo del siglo XVI, las escocesas de clase alta parecían equipararse a sus hombres. Poseían el mismo espíritu, eran prácticas, inteligentes y sexualmente independientes. Antonia Fraser en su espléndida biografía, Mary Reina de los Escoceses, señaló que Lady Huntly y Lady Errol eran más letradas que sus maridos.
¿Por qué las mujeres escocesas aparentemente eclipsaban a sus hombres en esta época? Quizás la respuesta esté en las guerras de ese periodo. El siglo comenzó con la trágica batalla de Flodden, donde pereció la crema de la nobleza de Escocia, y 1547 vio la batalla de Pinkie, con consecuencias igualmente desastrosas para la masculinidad del país. Después de estas calamidades, las mujeres nobles asumirían el liderazgo de sus familias, mientras que los extremadamente jóvenes e inmaduros nobles se verían obligados a asumir responsabilidades para las que evidentemente no estaban preparados ni educados.

La brujería era frecuente en toda Escocia, pero parece que la justicia para los capturados era una lotería. Por ejemplo, hubo dos juicios contra brujas en Bute en el año 1673; a una mujer se le ejecutó en Gallows Craig, actualmente Gallowgate en Rothesay, mientras que a la otra acusada se le permitió vivir. “Mary Campbell”, dicen los registros, “se le ordena abandonar la parroquia porque a veces lee tazas para divertirse”. A otras mujeres también se les exilió de su parroquia natal; en Monifieth en el año 1629, a dos mujeres se les ordenó alejarse por la práctica nociva del encantamiento. El destierro puede parecer una alternativa suave con respecto a la quema, pero en una época en que todo ocurría en torno a la parroquia y a los «forasteros» se les veía con gran suspicacia, es posible que los exiliados tuvieran una vida breve con gran pobreza.

Si alguien comenzara una conversación sobre los jacobitas en Escocia, el nombre de Flora MacDonald se mencionaría con certeza. No sería sorpresa, porque ella quizá es la más conocida entre todas las mujeres que apoyaron la causa jacobita, principalmente porque ella ayudó al príncipe Charles Edward Stuart y la visitó un famoso escritor inglés. Aun así, el periodo jacobita sólo ocupó diez días en una vida que contenía muchos otros intereses, y el esposo de MacDonald peleó para la corona británica en una guerra mucho más larga.
Sin embargo, Flora MacDonald sólo fue una de muchas mujeres que trabajaban para la causa jacobita. Algunas mujeres operaban tras bambalinas, otras fueron empujadas a ser un centro de atención al que no estaban acostumbradas, pero había algunas para quienes la aventura pintoresca parecía una parte natural de la vida.
Hubo algunas ocasiones en que las mujeres jacobitas se protegían insuperablemente por sí mismas. Con motivo del cumpleaños del príncipe Charles el 20 de diciembre, Lord Albermarle, comandante en jefe de Escocia, ordenó que los de casaca roja buscaran en Edimburgo “damas y otras mujeres ataviadas con vestidos de tartán y listones”. Dichos accesorios se consideraban subversivos porque insinuaban apoyo para los jacobitas. Cuando los soldados encontraban mujeres que llevaban tales objetos, debían llevárselas a Lord Albermarle para interrogarlas.
O los soldados eran laxos en su deber, o las mujeres eran demasiado listas, porque toda la búsqueda sólo sirvió para encontrar una mujer. La señorita Jean Rollo no parecía reacia a confrontar a Lord Albermarle; de hecho, ella discutió su caso tan bien que su señoría la liberó rápidamente. Parece que por muy eficaz que fuera el ejército del gobierno en el campo, algunas escocesas poseían habilidades verbales superiores. La plétora de canciones jacobitas retrospectivas que escribieron las mujeres tiende a reforzar esta creencia, ya que no es como villanos, así considerados en el año 1746, sino que los jacobitas a menudo se les ve como víctimas heroicas. La voz de una mujer nunca puede ignorarse como un arma
efectiva de propaganda o guerra.

El siglo XVIII atestiguó un cambio gradual para muchas escocesas a medida que las diferencias de clase se hicieron más importantes que el clan, la religión o la parroquia. En el pasado, mujeres como Agnes de Dunbar o Grisell Hume eran capaces de mezclarse con personas de diferentes orígenes sociales, pero el nuevo énfasis en la riqueza y la posición creó un enorme abismo. Algunas escocesas de clase alta abusaban de su posición. Una que se recuerda quizás fue la más poderosa de todas ellas.

Las mujeres en las Tierras Altas vivieron vidas diferentes que las de aquellas en otras áreas de Escocia. No tenían minas, salinas o pequeñas ruecas. Tenían trabajo duro en las granjas comunales. James Loch, el infame Comisionado de los Estados de Sutherland, escribió que los hombres estaban «impacientes por un trabajo regular y constante» de modo que «todo el trabajo pesado se abandonaba para las mujeres.» Mientras que los hombres ayudaban a construir la casa, las mujeres virtualmente hacían todo lo demás «incluso jalar la rastra para cubrir la semilla».
Los escritos de Hugh Miller apoyan las opiniones de Loch. En el año 1823, escribió que las mujeres de las Tierras Altas eran “consideradas más como la sirvienta que como la compañera del hombre”. Mientras el marido cavaba y sembraba la tierra, “la esposa lleva el estiércol en una cesta, tiende el grano, lo cosecha, azadona las papas, las extrae, lleva toda la casa a cuestas”. Como si eso no fuera suficiente, mientras llevaba la cesta ella también estaba “ocupada hilando con la rueca”. Las manos de una mujer siempre estaban ocupadas con algo; la vida en las Tierras Altas no era un idilio rural del tartán.
No todas las mujeres de las Tierras Altas estaban atadas a sus valles nativos.
De alguna manera es reconfortante saber que la mujer también tomó una parte importante en los disturbios de la década de 1880 cuando los granjeros de las Tierras Altas ganaron la seguridad de la tenencia y los desalojos finalmente disminuyeron. Las mujeres eran mayoría durante la llamada Batalla de Braes en Skye en el año 1882, porque los hombres estaban en la pesca, y las mujeres participaron en los disturbios en Aignish en Lewis en el año 1888. Es más difícil admitir que los desalojos podrían no ser la única razón por la que se vaciaron las cañadas. Cuando la gente oyó hablar de mejores condiciones en las ciudades y en el extranjero, muchos dejaron las cañadas de manera voluntaria. Y mientras la pobreza continuaba en las Tierras Altas, la prosperidad abrazó a miles de los descendientes de aquellos que se fueron. Liberados de la tiranía del clan y del jefe, trabajaban por sus propios fines y por sus propias familias.
Algunas mujeres también servían como marineras a bordo de las paredes de madera de la Marina de Nelson. La historiadora Suzanne Stark en su libro Female Tars, Women aboard ship in the age of Sail escribió sobre al menos veinte marineras conocidas en los siglos XVIII y XIX. Una de ellas fue William Brown. A pesar de que Edimburgo se registró como su lugar de origen en el libro de revista, la nacionalidad de Brown es cuestionable, sobre todo porque era negra. Se convirtió en capitana del buque de guerra Queen Charlotte y sirvió como marinera durante doce años. Al igual que muchos marineros, Brown corrió al mar para escapar de un mal matrimonio, disfrutó de su grog y desapareció de la historia. Era una entre el número desconocido de marineras en la Marina Real, pero, cualquiera que haya sido la apreciación de la burocracia, las marineras que servían frente al mástil hacían un guiño por su presencia. Fue hasta la década de 1980 que las mujeres oficialmente fueron autorizadas para servir a bordo de un buque de guerra Real.

Hasta bien entrado el siglo XX, había cuadrillas de trabajadoras que viajaban por las granjas. Los esclavos trabajaban largas horas en tareas de ínfima importancia como azadonar o recoger papas, “tattie howking” en palabras escocesas. Muchas veces se trataba de hijas de jinetes, campesinos u otros empleadores rurales, pero las mujeres trabajaban en todos los climas, a menudo con un maestro de cuadrilla. Parece que muchas disfrutaban de la experiencia, a pesar del trabajo duro; había compensaciones como el compañerismo femenino, a veces la libertad de trabajar sola y ciertamente el aire más fresco y más variedad que al trabajar en los molinos. En general, el trabajo de las mujeres era duro, repetitivo y mal pagado, ya fuera en el campo o en la ciudad.
Las mujeres usualmente viajaban en tren, aunque barcos especiales alquilados las llevaban a los grandes centros de evisceración de Shetland. Mientras los hombres trabajaban en el mar para capturar el pez, las mujeres trabajaban en la tierra, curando el pescado. Trabajaban en equipos de tres, dos destripando el arenque, la tercera empacando el pescado en capas cuidadosas antes de agregar bastante sal para asegurar que el pescado siguiera siendo comestible. Las pescadoras escocesas eran las mejores evisceradoras y embaladoras del mundo y trabajaban a una velocidad increíble, desde el primer desembarque de pescado hasta que no quedaba nada para empacar. A veces trabajaban desde las seis de la mañana hasta la medianoche, empuñando sus terribles cuchillos bajo la luz de linternas de aceite. En algunos de los puertos más grandes, las mujeres podían estar bajo cubierta, pero en la mayoría estaban en el muelle o en el puerto, desafiando los amargos vientos del Mar del Norte o las ráfagas del Atlántico.

Parece que Australia era un destino popular para aventureras escocesas, y la mayoría dejó una mejor impresión final que Eliza Fraser. Una de las más inusuales fue Big Aggie. Nacida en Govan y criada en Ayrshire, cuando era adolescente, Agnes emigró a Australia. Ella pronto conoció a un hombre llamado Hugh Buntine, originario de Kilwinning. Él era dieciocho años mayor, pero después de un breve cortejo se casaron.
El descubrimiento de oro en el año 1851 cambió Australia de un remanso silencioso a un destino dinámico. Los vagabundos de medio mundo descendieron hacia la colonia casi vacía de Victoria, raspando el metal amarillo y discutiendo con las autoridades y entre ellos. Los hombres dejaban sus trabajos en oficinas y fábricas para unirse a la loca búsqueda del oro, abandonaron carreras seguras para levantar una pala y soñar con riquezas.

Las mujeres habían rechazado los males de la bebida, aunque la victoria final se apoyaba en el gobierno, que elevaría el impuesto a las bebidas alcohólicas a un nivel sin precedentes. Las horas de licencia disminuyeron, y durante gran parte del siglo XX, los pubs escoceses se convirtieron en lugares de aserrín y escupir, de austeridad y escabroso beber. De vez en cuando había un salón «para las damas», normalmente era una habitación sombría con acceso extremadamente limitado al bar y quizás una silla o alfombra que diera comodidad. A finales del siglo, los horarios de apertura se habían relajado de nuevo, los pubs se estaban volviendo más cómodos y, a medida que más mujeres trabajaban, su poder adquisitivo se reconocía. La rueda parecía completar el círculo, con tantas mujeres como hombres pasando tiempo en la taberna o en el salón del bar, las mujeres borrachas una vez más se unían a los hombres que se tambalean por las calles y las enfermedades relacionadas con la bebida afectaban a ambos géneros.

Las suffragettes parecían tener cierto éxito en el año 1913 cuando el gobierno liberal de Asquith propuso dar el voto a las jefas de familia y a las esposas de los jefes de familia. A Asquith no lo persuadieron las acciones de Flora Drummond y sus compatriotas, sino que algunos de sus colegas creían que muchos recaudadores de fondos de las filas de las suffragettes apoyaban al Partido Laborista. Desafortunadamente, el momento fue incorrecto, pues los conservadores y los nacionalistas irlandeses se combinaron para derrotar la propuesta. Los nacionalistas irlandeses temían que una afluencia de mujeres recortara su representación en Westminster. Asquith no repitió el experimento.
Es discutible cuán efectiva fue exactamente la campaña de las suffragettes para lograr el sufragio femenino. Cuando estalló la Primera Guerra Mundial en agosto del año 1914, las líderes suffragettes acordaron suspender sus actividades hasta que se lograra la victoria. Durante los siguientes cuatro años, las mujeres trabajaron en fábricas en toda Gran Bretaña y se hicieron cargo de los trabajos de los hombres que combatían en el frente. En enero del año 1918, la mayor parte de las mujeres de más de 30 años ganaron el voto. Diez años después, todas las mujeres mayores de 21 años pudieron votar. Esa batalla se había ganada, pero había muchas más por pelear.
La entrada de las mujeres en la política fue larguísima, tortuosa y, en última instancia, eficaz. Al principio, las mujeres aparecen en registros por estar involucradas en conflictos laborales hacia el año 1768, pero en esa época sus disputas eran meramente locales. La Ley de la Gran Reforma, del año 1832, establecía específicamente que sólo los hombres debían gozar del voto, aunque antes de esa fecha no se habían tenido mujeres políticas. Cuando el movimiento cartista comenzó unos años más tarde, el énfasis estaba puesto en el progreso de la clase obrera a través de la autoayuda y la mejora.
En el año 1840, la Asociación Nacional de los Cartistas dio razones para admitir mujeres en sus filas.
Las escocesas continúan involucrándose en la política, a ambos lados de la cerca política y a todos los niveles, desde miembros del sindicato hasta políticas de alto nivel. En alguna época existía la esperanza que a Wendy Alexander se le nombrara Primera Ministra de Escocia y, quizás, en un futuro no muy lejano Escocia podría tener a una mujer como Primera Ministra. Las antiguas suffragettes elevarían una aclamación vigorosa y entonces, siendo escocesas, probablemente criticarían sus políticas y planearían una protesta vigorosa.

Mientras que las mujeres del siglo XX podían asistir a la universidad, sólo una escocesa fundó una universidad.
Aunque las mujeres ya podían asistir a la universidad, las vacantes aún estaban limitadas para ellas, especialmente si provenían de la clase obrera. La mayoría se graduaba para convertirse en maestras, mejor pagadas que la mayoría de los trabajadores, pero debió haber potencial para mucho más. Aun cuando se convertían en maestras, las mujeres se enfrentaban a la discriminación, ya que tenían que abandonar su puesto si se atrevían a casarse. A pesar de su aceptación en la Educación Superior, las mujeres todavía no alcanzaban la igualdad de oportunidades.
A principios de la década de 1950, el número de mujeres que enseñaban en las escuelas escocesas ascendía a más de 25 000, aunque pocas alcanzaron la cumbre de su profesión. Sin embargo, las cosas cambiaron drásticamente en las últimas décadas del siglo XX. Finalmente, las mujeres lograron romper el techo de cristal, convirtiéndose en directoras de escuelas primarias y secundarias, así como médicos y profesoras en las universidades escocesas en expansión. A finales del siglo XX, las chicas, que durante tanto tiempo habían estado marginadas, superaban a los chicos prácticamente en todos los temas. El éxito educativo ciertamente se ha alcanzado, pero el siglo XXI plantea diferentes desafíos. Las mujeres educadas ahora equilibran las tensiones y los logros de esculpir sus carreras con las alegrías y los vaivenes de mantener un matrimonio y de criar a una familia.
Hacia finales del siglo XX, las escritoras rebasaron a los hombres tanto en número como en impacto popular. Es posible que esta tendencia reflejara un número creciente de editoras, o una nueva imagen de la masculinidad que se derivaba de la disminución de los empleos tradicionalmente masculinos. Los hombres tenían que enfatizar su masculinidad con la dureza de «macho», donde la lectura y la educación no desempeñaban un papel importante. Mujeres como Muriel Spark, Jessie Kesson, Janice Galloway y Liz Lochead son jugadoras importantes en la escena literaria escocesa. Por supuesto, no sería posible escribir un capítulo sobre literatura sin incluir al fenómeno del siglo XXI, Harry Potter, de J. K. Rowling, con sus conexiones de Edimburgo y Perthshire.
A medida que avanza el siglo XXI, el pronóstico es saludable para las mujeres que les gusta escribir. Además del mercado tradicional de libros y revistas, las mujeres también contribuyen a la escritura de radio y televisión, por lo que hay un ámbito abundante para sus talentos. Las féminas seguirán adornando el futuro de la literatura escocesa.

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This was an interesting book that I’ve re-read a few times, one of those books you see and decide to try. Swift writes about some Scottish women who are well known but also includes sketches of women that history seems to have largely forgotten about. Using the historical timeline of Scotland, Swift presents women in their time and place, making them feel real to the reader. If you are interested in Scottish History, social life, and women’s roles in both, Women of Scotland is a nice choice.
Learning about the unsung women of Scotland that are often lost to history. The author did a great job of mixing humor with the realities of life in the past.

When the Romans invaded what was to become Scotland, they had to deal with a fierce enemy who fought with bravery, skill, and a mastery of guerilla tactics that caused many problems for the legions. Although they had a significant victory at Mons Graupius in AD 83, the Romans were unable to conquer this northern land and eventually withdrew behind Hadrian’s Wall.
The morality of the Pictish women seems to have scandalized the visitors because, according to Roman accounts, they were free to make love with whomever they wanted. Marriage among the Celts was easy and divorce so simple that weddings could have been an annual event. However, there were also legal concubines, a second wife who lived alongside the first, or main, wife. The law allowed a jealous main wife to beat up the concubine, which must have created some uncomfortable relationships. However, it seems that concubinage was a very common practice, even though the title of the second wife was «adultrach»: the adulteress.
In the Celtic world there were up to 10 different forms of marriage, from a convenient casual sexual bond to permanent union. These arrangements had an obvious echo even in the 18th century when «Handfasting», a form of trial marriage, was common in Scotland, despite the disapproval of the church. There is an interesting legend in which a Pictish woman made love to Pontius Pilate’s father while he was on a mission north of the Roman border. Among them they sired the young Pilate who later became governor of Jerusalem. Although the story is probably apocryphal, it illustrates the idea of sexual freedom enjoyed by Scottish women.
Celtic women were so vain that the law required a fine from anyone who insulted her appearance, clothing, or makeup. Celtic law also prohibited anyone from lying about a woman’s reputation or insulting her. If the husband slept with another woman, a Celtic wife could legally kill her love rival as long as she committed the act in hot blood. The wife was allowed three days between discovering the adultery and dispatching the guilty; after that period her anger was supposed to have subsided. There seems to be nothing written about her later relationships with her husband; they presumably kissed and groomed once she had shown love for her.
Men, on the other hand, enjoyed the beauty and appearance of their women. “His arms from hers were as white as a single night’s snow and they were soft and firm; and her clean, lovely cheeks were as red as thimble. » So goes the saga of Etain, from the 8th century, the most attractive woman in Ireland.
It seems that women were extremely important in Scotland in the dark ages. Celtic mythology rewards women with skills, powers and prestige that, sadly, they lacked in many other peoples. Women were deeply involved in the spiritual cult of rebirth, and goddesses like the Morrigan, or Great Queen, and Danann, the queen of the other gods, were at the top of the Celtic pantheon.
Ancient tradition holds that the Hebrides name evolved from the name Ey-brides or islands of St. Bridget, which cared for the outer islands. Saint Bridget was originally the Gaelic goddess Brigit, daughter of Dagda, patroness of poets. The legend says that Brigit was also the goddess of fire and only noble women by birth could take care of the sacred fire in their temples. These women were known as «daughters of fire.» With the advent of Christianity, St. Bridget replaced the goddess Brigit and began a new set of legends in the St. Bridget Islands.

Saints were unusual in medieval Scotland, but good women were not. Medieval Scotland was emphatically rural. The major cities, Edinburgh, Perth, Dundee, and Aberdeen, were tiny by today’s standards, so most people had peasant lives. But whether in the country or in the city, most people’s lives could be brutal and short. War, dire working conditions, famine and disease constantly waited to take away even the rich, while the poor were lucky if they reached their fortieth birthday. The plague was always feared, mainly because the reasons for its spread were not understood. In addition to the bubonic plague, spread by rat fleas that proliferated due to unsanitary conditions, there was also a pneumonic plague, favored by the cold and rain that hit Europe in the 13th century.
The Leges Burgorum, from the 12th century, established that upon marriage, women lost all their rights to movable property, and the rents of all the lands they owned and the interest on the loans made were transferred to the husband. However, she was allowed to keep her personal jewelry and a receptacle, known as paraphernalia, in which to store it. If her husband sold land she once owned, he was to give her a dress or other gift, which the «generous» law allowed him to keep.
However, women were not completely disabled. A married woman could own property in her own right, while in some places the daughter of a first marriage had legal precedence in property rights over the son of a second marriage. If a husband was absent for business, war, or personal affairs, the wife controlled the lands, property, and servants. Women, therefore, were often subordinate to their husbands, but they had some rights and could sometimes assume authority.
However, for most medieval women, life was just a daily routine of work and control of their family. It is natural that comparatively few women, as well as comparatively few men, were mentioned in the pages of history books, but those that were demonstrated the enduring spirit of the Scottish woman.

Many books have been written about Mary, Queen of Scots, some of them are fine pieces of scholarship, some are flattering to the point of absurdity, yet she is such an enigmatic figure that it would be impossible to write about Scots without including her. Queen Mary was certainly a woman of character. She played golf against men and owned a pool table. She rode some of the wildest parts of the country just to see her lover. She led armies in battle, but was devoted to her faith. She was tall, red-haired, and beautiful. She was a typical, enigmatic, brave and hot-blooded Scottish woman.
Throughout the 16th century, upper-class Scots women seemed to match their men. They had the same spirit, they were practical, intelligent and sexually independent. Antonia Fraser in her splendid biography, Mary Queen of Scots, pointed out that Lady Huntly and Lady Errol were more literate than her husbands.
Why did Scottish women seemingly outshine their men at this time? Perhaps the answer lies in the wars of that period. The century began with the tragic Battle of Flodden, where the cream of Scotland’s nobility perished, and 1547 saw the Battle of Pinkie, with equally disastrous consequences for the country’s masculinity. After these calamities, noblewomen would assume leadership of their families, while extremely young and immature nobles would be forced to take on responsibilities for which they were evidently unprepared and uneducated.

Witchcraft was prevalent throughout Scotland, but it seems that justice for the captured was a lottery. For example, there were two witch trials at Bute in 1673; One woman was executed at Gallows Craig, now Gallowgate in Rothesay, while the other defendant was allowed to live. «Mary Campbell,» the records say, «she is ordered to leave the parish because she sometimes reads cups for fun.» Other women were also exiled from their native parish; At Monifieth in the year 1629, two women were ordered to leave for the harmful practice of incantation. Exile may seem like a mild alternative to burning, but in a time when everything was happening around the parish and «outsiders» were viewed with great suspicion, it is possible that exiles lived short lives in great poverty. .

If someone were to start a conversation about the Jacobites in Scotland, Flora MacDonald’s name would be mentioned for sure. It would not be a surprise, because she is perhaps the best known among all the women who supported the Jacobite cause, mainly because she helped Prince Charles Edward Stuart and was visited by a famous English writer. Still, the Jacobite period spanned only ten days in a life that contained many other interests, and MacDonald’s husband fought for the British crown in a much longer war.
However, Flora MacDonald was only one of many women who worked for the Jacobite cause. Some women operated behind the scenes, others were pushed into being a center of attention they weren’t used to, but there were some for whom picturesque adventure seemed a natural part of life.
There were some occasions when Jacobite women insurmountably protected themselves. On the occasion of Prince Charles’ birthday on December 20, Lord Albermarle, Scotland’s commander-in-chief, ordered the redcoats to search Edinburgh for «ladies and other women dressed in tartan and ribbed dresses.» Such accessories were considered subversive because they hinted at support for the Jacobites. When the soldiers found women carrying such objects, they were to take them to Lord Albermarle for questioning.
Either the soldiers were lax in their duty, or the women were too clever, because the whole search only served to find one woman. Miss Jean Rollo did not seem reluctant to confront Lord Albermarle; in fact, she argued her case so well that her lordship quickly released her. It seems that no matter how effective the government army was in the field, some Scots had superior verbal skills. The plethora of retrospective Jacobite songs that the women wrote tends to reinforce this belief, as it is not like villains, thus considered in the year 1746, but rather that Jacobites are often seen as heroic victims. A woman’s voice can never be ignored like a weapon
effective propaganda or war.

The 18th century saw gradual change for many Scots as class differences became more important than clan, religion, or parish. In the past, women like Agnes de Dunbar or Grisell Hume were capable of mingling with people of different social backgrounds, but the new emphasis on wealth and position created a huge chasm. Some high-class Scots women abused their position. One that is remembered was perhaps the most powerful of them all.

Women in the Highlands lived different lives than those in other areas of Scotland. They had no mines, salt flats, or little spinning wheels. They had hard work on the communal farms. James Loch, the infamous Sutherland Estates Commissioner, wrote that the men were «impatient for regular and steady work» so that «all the heavy lifting was left to the women.» While the men helped build the house, the women did virtually everything else «even pulling the harrow to cover the seed.»
Hugh Miller’s writings support Loch’s views. In the year 1823, he wrote that the women of the Highlands were «regarded more as the servant than as the companion of man.» While the husband dug and sowed the land, «the wife carries the manure in a basket, spreads the grain, harvests it, hoes the potatoes, extracts them, carries the whole house on her back.» As if that wasn’t enough, while she was carrying the basket she too was «busy spinning with the spinning wheel.» A woman’s hands were always busy with something; life in the Highlands was not a tartan country idyll.
Not all the women of the Highlands were tied to their native valleys.
In some ways it is comforting to know that women also played a significant part in the riots of the 1880s when Highland farmers gained security of tenure and evictions finally declined. Women were in the majority during the so-called Battle of Braes on Skye in 1882, because the men were fishing, and women participated in the riots at Aignish in Lewis in 1888. It is more difficult to admit that the evictions might not be the only reason why the glens were emptied. When people heard of better conditions in cities and abroad, many left the glens voluntarily. And while poverty continued in the Highlands, prosperity embraced thousands of the descendants of those who left. Freed from the tyranny of the clan and the chief, they worked for their own ends and for their own families.
Some women also served as sailors aboard the wooden walls of Nelson’s Navy. Historian Suzanne Stark in her book Female Tars, Women aboard ship in the age of Sail wrote about at least twenty known sailors in the 18th and 19th centuries. One of them was William Brown. Despite the fact that Edinburgh was recorded as his place of origin in the magazine book, Brown’s nationality is questionable, especially since she was black. She became captain of the warship Queen Charlotte and served as a sailor for twelve years. Like many sailors, Brown ran to the sea to escape a bad marriage, enjoyed her grog, and disappeared from history. He was one of the unknown number of female sailors in the Royal Navy, but whatever the bureaucracy’s appreciation, the female sailors serving in front of the mast winked at his presence. It was until the 1980s that women were officially authorized to serve aboard a Royal warship.

Until well into the 20th century, there were gangs of female workers traveling the farms. Slaves worked long hours on minor tasks like hoeing or picking potatoes, «tattie howking» in Scottish words. These were often the daughters of horsemen, peasants, or other rural employers, but the women worked in all climates, often with a gang master. It seems that many enjoyed the experience, despite the hard work; there were trade-offs like female companionship, sometimes the freedom to work alone, and certainly fresher air and more variety than working in the mills. In general, women’s work was hard, repetitive, and poorly paid, whether in the country or in the city.
Women usually traveled by train, although special chartered boats took them to the great gutting centers of Shetland. While the men worked in the sea to catch the fish, the women worked on the land, curing the fish. They worked in teams of three, two gutting the herring, the third packing the fish in careful layers before adding enough salt to ensure the fish remained edible. Scottish fisherwomen were the best gutters and packers in the world, working at incredible speed, from the first landing of fish until there was nothing left to pack. Sometimes they worked from six in the morning until midnight, wielding their terrible knives under the light of oil lanterns. In some of the larger ports, the women could be below deck, but in most they were on the quay or in port, braving the bitter winds from the North Sea or gusts from the Atlantic.

Australia seems to have been a popular destination for Scottish adventurers, with most leaving a better final impression than Eliza Fraser. One of the most unusual was Big Aggie. Born in Govan and raised in Ayrshire when she was a teenager, Agnes immigrated to Australia. She soon met a man named Hugh Buntine, originally from Kilwinning. He was eighteen years older, but after a brief courtship they were married.
The discovery of gold in 1851 changed Australia from a quiet backwater to a dynamic destination. Tramps from half the world descended on the nearly empty neighborhood of Victoria, scraping at the yellow metal and arguing with the authorities and each other. Men quit their jobs in offices and factories to join the mad quest for gold, abandoned safe careers to lift a shovel and dream of riches.

Women had rejected the evils of drinking, although the ultimate victory rested on the government, which would raise the tax on alcoholic beverages to an unprecedented level. The hours of leave dwindled, and for much of the 20th century, Scottish pubs became places of sawdust and spit, of austerity and rough drinking. Occasionally there was a lounge «for the ladies», usually a gloomy room with extremely limited access to the bar and perhaps a chair or rug for comfort. By the turn of the century, opening hours had been relaxed again, pubs were becoming more comfortable, and as more women worked, their purchasing power was recognized. The wheel seemed to complete the circle, with as many women as men spending time in the tavern or barroom, drunken women were once again joining men staggering through the streets and drinking-related illnesses plagued Both genres.

The suffragettes seemed to have some success in 1913 when the Liberal government of Asquith proposed to give the vote to female heads of households and the wives of household heads. Asquith was not persuaded by the actions of Flora Drummond and hers by her compatriots, but some of her colleagues believed that many fundraisers from the ranks of the Suffragettes supported the Labor Party. Unfortunately, the timing was wrong, as the Conservatives and Irish Nationalists combined to defeat the proposal. Irish nationalists feared that an influx of women would cut their representation in Westminster. Asquith did not repeat the experiment.
How effective exactly the suffragettes’ campaign for women’s suffrage was debatable. When the First World War broke out in August 1914, the leading Suffragettes agreed to suspend their activities until victory was achieved. For the next four years, women worked in factories across Britain and took over the jobs of the men fighting on the front lines. In January 1918, most of the women over the age of 30 won the vote. Ten years later, all women over the age of 21 were able to vote. That battle had been won, but there were many more to fight.
The entry of women into politics was lengthy, tortuous, and ultimately effective. At first, women appear in records for being involved in labor disputes around the year 1768, but at that time their disputes were merely local. The Law of the Great Reform, of the year 1832, specifically established that only men should enjoy the vote, although before that date there had been no political women. When the Chartist movement began a few years later, the emphasis was on the advancement of the working class through self-help and improvement.
In the year 1840, the National Association of Chartists gave reasons for admitting women into its ranks.
Scots continue to get involved in politics, on both sides of the political fence and at all levels, from union members to high-level politicians. At one time there was hope that Wendy Alexander would be appointed Prime Minister of Scotland, and perhaps in the not too distant future Scotland might have a woman as Prime Minister. The old suffragettes would raise a vigorous acclaim and then, being Scottish, they would probably criticize his policies and plan a vigorous protest.

While twentieth-century women could attend college, only one Scottish woman founded a college.
Although women could already attend college, vacancies were still limited for them, especially if they came from the working class. Most graduated to become teachers, better paid than most workers, but there must have been potential for much more. Even when they became teachers, women faced discrimination, as they had to leave their post if they dared to marry. Despite their acceptance in Higher Education, women still did not achieve equal opportunities.
In the early 1950s, the number of women teaching in Scottish schools numbered over 25,000, although few reached the pinnacle of their profession. However, things changed dramatically in the last decades of the 20th century. Eventually, the women managed to break through the glass ceiling, becoming principals in primary and secondary schools, as well as doctors and teachers in expanding Scottish universities. At the end of the 20th century, girls, who had been marginalized for so long, outnumbered boys on practically every subject. Educational success has certainly been achieved, but the 21st century poses different challenges. Educated women now balance the stresses and accomplishments of sculpting their careers with the joys and ups and downs of maintaining a marriage and raising a family.
Towards the end of the 20th century, female writers outnumbered men in both numbers and popular impact. It is possible that this trend reflected a growing number of female editors, or a new image of masculinity derived from the decline in traditionally male jobs. Men had to emphasize their masculinity with the harshness of «macho», where reading and education did not play an important role. Women like Muriel Spark, Jessie Kesson, Janice Galloway and Liz Lochead are important players on the Scottish literary scene. Of course, it would not be possible to write a chapter on literature without including the 21st century phenomenon, Harry Potter, by J. K. Rowling, with its Edinburgh and Perthshire connections.
As the 21st century progresses, the prognosis is healthy for women who like to write. In addition to the traditional market for books and magazines, women also contribute to radio and television writing, so there is plenty of scope for their talents. Females will continue to adorn the future of Scottish literature.

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