Las Doce Sillas — Iliá Ilf, Yevgueni Petrov / The Twelve Chairs (Dvenadtsat’ Stul’ev) by Ilya Ilf, Yevgeny Petrov

Las doce sillas recrea la vida en la Rusia soviética durante la NEP (Nueva Política Económica), propiciada por Lenin en 1921, tras la época del comunismo de guerra. La NEP supuso la autorización del comercio, de las pequeñas empresas privadas y del trabajo asalariado en algunos sectores; la sustitución de las requisaciones a los campesinos por un impuesto agrario; la aparición de un campesinado rico (los kulaks); la estimulación material de los obreros, y la auto-financiación de las empresas. Todo esto provocó que se desarrollaran de nuevo relaciones de mercado capitalistas, con lo que los años de la NEP fueron una época de contradicciones socio-políticas, pero también de cierta libertad y de una riqueza cultural que prolongó la de la Rusia prerevolucionaria. La NEP finalizó en 1928 con la puesta en marcha del Primer Plan Quinquenal, que daba prioridad a la industria pesada y acababa con el aprovechamiento privado del suelo y el libre acceso al mercado de los campesinos, al instaurar una colectivización agrícola total. Se reprimió el comercio privado y se inició el terror anti-kulak, con confiscaciones y deportaciones masivas de campesinos.
El tema de la novela —la búsqueda a través de toda Rusia de doce sillas idénticas, dentro de una de las cuales se hallan los diamantes que una antigua dama de la nobleza puso a salvo de las requisaciones del poder soviético— da pie a la creación de un mundo lleno de escenas satíricas de la vida soviética. El héroe principal, Ostap Bénder, es un pícaro timador lleno de ingenio y recursos, que se aprovecha de la avaricia o la estupidez de los burócratas, comerciantes, antiguos aristócratas, miembros del clero y demás personajes que pueblan la obra. A pesar de su desfachatez, se gana enseguida la simpatía del lector, quien lo ve a veces como una especie de justiciero popular, que fustiga tanto a los comerciantes privados que abusaban de la especulación, como a los funcionarios soviéticos que se iban enriqueciendo con el nuevo régimen.

Una buena relectura. Me encantó la premisa de esto. Después de la Revolución, los soviéticos comenzaron a apropiarse de las propiedades de los ciudadanos más ricos. La suegra de Ippolit Matveyevich temía que le quitaran las joyas y, sin decírselo a nadie, las escondió en una de las sillas del comedor. Posteriormente se procedió a la apropiación de todo el mobiliario. Ella reveló el secreto en su lecho de muerte. Ippolit decidió tomarse unas vacaciones de dos semanas de su trabajo en la administración pública en busca de las joyas, que se prevé valdrán decenas de miles de rublos. Poco después se encuentra con Ostap Bender, un joven que vive de su ingenio y que no tiene brújula moral.
No es a menudo donde se llega a apoyar a los estafadores. Solo en la forma de los estafadores, me hizo pensar en Paul Newman y Robert Redford en «El golpe». Estaba feliz de seguir a Ostap e Ippolit en su búsqueda, pero con reservas.
Creo que gran parte del humor está «dentro del argumento», del tipo que tienes que entender las circunstancias para captar el chiste. Había muchos nombres, por ejemplo, que creo que tenían un significado específico para el tiempo o la cultura. Estaba seguro de que había una broma allí, pero no la entendí. Conseguí la intención de algunos de los chistes sobre la corrupción / ineptitud de los empleados del gobierno. Sentí que los ciudadanos habían comenzado a aceptar que la vida era así, así que bien podría burlarse. Francamente, esto fue difícil para * mí * aceptarlo. Y luego hubo capítulos que pensé que eran solo un relleno.
Ippolit Matveyevich Vorobyaninov, anteriormente un noble rico antes de la Revolución Rusa y ahora un burócrata del gobierno de nivel medio, se entera de su suegra en su lecho de muerte que escondió una fortuna en joyas en una de un conjunto de doce sillas que fueron confiscadas y redistribuidas. siguiendo la Revolución. Vorobyaninov sale en busca de estas doce sillas, rápidamente se une a un estafador llamado Ostap Bender, y juntos van tras las joyas ocultas.
Esa es una trama increíblemente intrigante, y los autores Ilya Ilf y Evgeny Petrov lo saben. En una escena que coquetea con romper la cuarta pared, los personajes hablan de lo fuerte que es esta premisa, capaz de hacer interesante una obra sin importar la calidad de las otras piezas. Ilf y Petrov no se equivocan, pero afortunadamente la trama de esta aventura no es lo único que tiene este libro a su favor. Lo más importante es que el libro casi siempre es muy divertido. Los personajes son entretenidos, y mientras buscan las doce sillas, su estela crea ondas que conducen a historias secundarias que son entretenidas por derecho propio, ya sea la historia de un grupo de conspiradores delirantes, aparte de un epistolario sobre un sacerdote que viaja a los límites. de Rusia, o la historia de un hombre impulsado a representar las acciones de su contraparte ficticia. Incluso los apartes no relacionados con una historia o cuento corto, donde Ilf y Petrov dan una tangente a cosas como variaciones de los letreros de «no entrar», son entretenidos y generalmente se relacionan con el tema o tema que se explora en la historia principal. Más allá del entretenimiento, este libro describe la vida en la Unión Soviética durante la década de 1920, y probablemente encontrará un centenar o más de referencias a elementos, personas y eventos históricos rusos de los que nunca ha oído hablar antes, incluso si ‘ eres un fanático de la literatura rusa.
Sin embargo, una falla es que a veces los personajes no actúan de manera consistente, lo que hace que parezca que la historia avanza de manera inorgánica. El ejemplo más claro de esto es la presentación de Ostap Bender, a quien Vorobyaninov le cuenta sobre las joyas ocultas a pesar de haberlo conocido solo unos minutos antes. Antes de esto, Vorobyaninov había tenido cuidado, incluso adoptando un disfraz (terrible). Sin embargo, sin justificación para ello, Vorobyaninov decide que Bender podría ser útil para formar equipo y lo dice todo. Esto se sintió como si Ilf y Petrov supieran que Bender sería parte de la historia y calzaría su introducción con el menor esfuerzo posible. Esto se vuelve frustrante por el hecho de que otras partes del libro muestran que Ilf y Petrov son definitivamente capaces de crear desarrollos de la trama de una manera que se sienta fiel a los personajes. Un leve spoiler de algo que sucede a la mitad del libro: en un momento, uno de los planes de Bender funciona bien y Vorobyaninov se queda con más dinero del que tenía desde que era un noble. Vorobyaninov desperdició dinero como ningún mañana cuando era un noble, por lo que ahora que está ruborizado (y con una chica bonita) vuelve a sus viejas costumbres, emborrachándose y despertando después de haber gastado todo su dinero sin siquiera recordar cómo.
Este libro es tanto un retrato de la antigua Unión Soviética como una historia de aventuras. Al representar a la Unión Soviética, Ilf y Petrov se ensañan con ella y con el comunismo. En la Unión Soviética, como la describen Ilf y Petrov, todavía hay corrupción y la gente está más obsesionada con el dinero que nunca. El encargado de cuidar la casa de los ancianos roba y vende todo lo que no está clavado. Los mejores registros los mantiene un hombre motivado por una eventual recompensa económica, no una oficina gubernamental. Durante un tiempo sentí que Ilf y Petrov estaban criticando al nuevo régimen soviético incluso más que al régimen zarista que lo precedió: claro, los nobles eran idiotas que desperdiciaban dinero, comida y más, pero al menos en ese entonces había dinero y comida para desperdiciar. Ahora, las tiendas suelen estar vacías, la pintura de los edificios está gastada y sin brillo y, en general, las cosas no parecen estar mejor. Sin embargo, la novela parece terminar con una nota que sugiere que, en última instancia, la búsqueda de la riqueza es una influencia deshumanizadora y corruptora, y que compartir la riqueza bajo el comunismo es un esfuerzo noble y deseable, lo que sugiere una superioridad del nuevo sistema sobre el antiguo sistema.

En general, esta es una aventura muy divertida, con personajes entretenidos, grandes historias paralelas y otras viñetas, y una vista interesante de la antigua Unión Soviética. Sus únicos defectos importantes son la caracterización inconsistente en algunos puntos clave y un final que no encaja del todo con el resto del libro.

En la capital de provincias de N había tantas peluquerías y negocios de pompas fúnebres que parecía como si los habitantes de la ciudad nacieran sólo para afeitarse, cortarse el pelo, refrescarse la cabeza con una loción e inmediatamente después morir. Pero, en realidad, en la ciudad de provincias de N la gente nacía, se afeitaba y moría muy raramente. La vida de la ciudad de N era de lo más tranquila. Las noches de primavera eran embriagadoras, el barro resplandecía a la luz de la luna como la antracita, y todos los jóvenes de la ciudad estaban enamorados hasta tal punto de la secretaria del sindicato local de trabajadores municipales, que esta no podía cobrar las cuotas de sus miembros.

Cuando una mujer envejece le pueden suceder muchas cosas desagradables: se le pueden caer los dientes, sus cabellos pueden volverse canosos y ralos, puede contraer disnea, puede volverse obesa, puede abrumarla una extrema delgadez, pero su voz no cambiará. Seguirá igual que en sus tiempos de colegiala, novia o amante de un joven calavera.
Por eso, cuando Polésov tocó en la puerta y Elena Stanislávovna preguntó: «¿Quién es?», Vorobiáninov se estremeció. La voz de su amante era la misma que en el año noventa y nueve, antes de la inauguración de la exposición de París. Pero, al entrar en la habitación, con los párpados entornados a causa de la luz, Ippolit Matvéevich vio que de la antigua belleza no había quedado ni rastro.

Ippolit Matvéevich se estaba convirtiendo poco a poco en un adulador. Cuando miraba a Ostap, sus ojos adquirían el matiz azul claro que poseían los de los antiguos gendarmes.

En los últimos tiempos, Ippolit Matvéevich era presa de las más negras sospechas. Temía que Ostap abriera la silla él solo, se apoderara del tesoro y se fuera, abandonándolo a su propia suerte. No osaba expresar sus sospechas, conociendo la pesada mano de Ostap y su carácter inflexible. Cada día, sentado junto a la ventana y raspando las letras secas con una vieja maquinilla de afeitar mellada, Ippolit Matvéevich se consumía. Todos los días temía que Ostap ya no volvería y que él, un antiguo decano de la nobleza, se acabaría muriendo de hambre bajo una húmeda tapia moscovita.
Pero Ostap volvía cada tarde, aunque no traía noticías alegres. Su energía y su jovialidad eran inagotables. La esperanza no le abandonaba ni un minuto.
Ippolit Matvéevich, con todo el cuerpo apoyado sobre el guarda, escuchaba. Estaba medio desmayado. Y el viejo, entre alegres carcajadas, contó cómo un día se encaramó sobre esa silla para desenroscar una bombilla y se cayó de ella.
Resbalé de esa silla y el forro se rasgó. Y veo que de debajo del forro caen abalorios y collares blancos ensartados en un hilo.
—Collares —pronunció Ippolit Matvéevich.
—Collares —chilló el viejo, encantado—, y sigo mirando, soldadito, y allí había cajitas de diferentes tipos. Yo ni siquiera toqué esas cajitas, sino que me fui directo al camarada Krasílnikov y le informé. Del mismo modo lo hice después ante la comisión. No toqué esas cajitas y no las toqué. E hice bien, soldadito, porque allí se encontraron joyas escondidas por la burguesía…
—¿Dónde están las joyas? —gritó el decano.
—Dónde, dónde —remedó el viejo—, hay que saber razonar, soldadito, ¡aquí las tiene!
—¿Dónde? ¿Dónde?
—¡Pues aquí! —gritó el rubicundo guarda, alegrándose del efecto producido—. ¡Aquí están!…
El tesoro seguía existiendo, había sido conservado e incluso aumentado. Se lo podía tocar con las manos, pero no era posible llevárselo. Había pasado al servicio de otras personas.

La radiante mañana de otoño se deslizó desde los tejados mojados a las calles de Moscú. La ciudad emprendió su marcha cotidiana.

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This book recreates life in Soviet Russia during the NEP (New Economic Policy), promoted by Lenin in 1921, after the time of war communism. The NEP supposed the authorization of commerce, small private companies and salaried work in some sectors; the substitution of requisitions from peasants by an agrarian tax; the emergence of a rich peasantry (the kulaks); the material stimulation of the workers, and the self-financing of the companies. All this caused capitalist market relations to develop anew, making the NEP years a time of socio-political contradictions, but also of a certain freedom and a cultural richness that prolonged that of pre-revolutionary Russia. The NEP ended in 1928 with the implementation of the First Five-Year Plan, which gave priority to heavy industry and ended the private use of the land and free access to the market for peasants, by establishing a total agricultural collectivization. Private commerce was repressed and the anti-kulak terror began, with massive confiscations and deportations of peasants.
The theme of the novel – the search throughout Russia for twelve identical chairs, within one of which are found the diamonds that a former noblewoman saved from the requisitions of Soviet power – gives rise to the creation of a world full of satirical scenes from Soviet life. The main hero, Ostap Bénder, is a rogue con man full of ingenuity and resources, who takes advantage of the greed or stupidity of the bureaucrats, merchants, former aristocrats, members of the clergy and other characters that populate the play. Despite his impudence, he immediately wins the sympathy of the reader, who sometimes sees him as a kind of popular vigilante, who lashes out both at private merchants who abused speculation and at Soviet officials who were getting rich off of it new regime.

A goodie re-reading. I loved the premise of this. After the Revolution, the Soviets began appropriating the property of the more affluent citizens. Ippolit Matveyevich’s mother-in-law feared they would take her jewels and so, without telling anyone, she hid them in one of the dining room chairs. Subsequently, all of the furniture was appropriated. She revealed the secret on her deathbed. Ippolit decided to take a 2-week vacation from his civil service job in search of the jewels, anticipated to be worth tens of thousands of roubles. Soon after he meets up with Ostap Bender, a young man who lives by his wits and who has no moral compass.
It isn’t often where you get to root for the con artists. Only in the way of con artists, it made me think of Paul Newman and Robert Redford in «The Sting». I was happy to follow Ostap and Ippolit in their quest, but with reservations.
I think a lot of the humor is «inside baseball» – the type that you have to understand the circumstances to get the joke. There were lots of names, for example, that I think had time-specific or culture-specific meaning. I felt certain there was a joke there, I just didn’t get it. I did get the intention of some of the jokes poking at the corruption/ineptness of government employees. I felt that the citizens had started to accept that life was just that way so might as well poke fun. Frankly, this was hard for *me* to accept. And then there were chapters that I thought were just filler.
Ippolit Matveyevich Vorobyaninov, formerly a wealthy noble before the Russian Revolution and now a midlevel government bureaucrat, learns from his mother-in-law on her deathbed that she hid a fortune in jewels in one of a set of twelve chairs that were confiscated and redistributed following the Revolution. Vorobyaninov goes out in search of these twelve chairs, quickly teaming up with a conman named Ostap Bender, and together they go after the hidden jewels.
That is a heck of an intriguing plot, and authors Ilya Ilf and Evgeny Petrov know it. In one scene that flirts with breaking the fourth wall, characters speak of how strong a premise this is, capable of making a work interesting regardless of the quality of the other pieces. Ilf and Petrov aren’t wrong, but luckily the plot of this adventure isn’t the only thing this book has going for it. Most importantly, the book is almost always a lot of fun. The characters are entertaining, and as they search for the twelve chairs their wake creates ripples that lead to side stories that are entertaining in their own right, whether it’s the story of a group of delusional conspirators, epistolary asides about a priest traveling to the edges of Russia, or the story of a man driven to play out the actions of his fictional counterpart. Even the asides unrelated to a story or short story, where Ilf and Petrov give a tangent on things like variations of «do not enter» signs, are entertaining, and usually tie in with the subject or theme being explored in the main story. Beyond entertainment, this book paints a picture of life in the Soviet Union during 1920s, and you’ll probably find a hundred or more references to Russian items, people, and historical events that you’ve never heard of before, even if you’re a fan of Russian literature.
One flaw, however, is that at times the characters do not act consistently, making it feel as though the story is being pushed forward inorganically. The clearest example of this is the introduction of Ostap Bender, who Vorobyaninov tells about the hidden jewels despite having only met him minutes before. Prior to this Vorobyaninov had been careful, even adopting a (terrible) disguise. Nevertheless, without justification for it Vorobyaninov decides that Bender might be useful to team up with and spills his guts. This felt like Ilf and Petrov knowing that Bender would be part of the story and shoehorning in his introduction with as little effort as possible. This is made frustrating by the fact that other parts of the book show that Ilf and Petrov are definitely capable of crafting plot developments in a way that feels true to the characters. Mild spoiler for something that happens half way through the book: at one point one of Bender’s schemes works out well and Vorobyaninov is left with more cash than he’s had since he was a noble. Vorobyaninov wasted money like no tomorrow when he was a noble, so now that he’s flush (and with a pretty girl) he reverts to his old ways, getting drunk and waking up having spent all his money without even remembering how.
This book is as much a portrait of the early Soviet Union as it is an adventure story. In depicting the Soviet Union, Ilf and Petrov skewer both it and communism. In the Soviet Union as depicted by Ilf and Petrov there is still corruption and people are more money obsessed than ever. The person in charge of taking care of the old folks home steals and sells anything that isn’t nailed down. The best records are kept by a man motivated by an eventual financial reward, not by any government office. For a time I felt like Ilf and Petrov were criticizing the new Soviet regime even more so than the Tsarist regime that preceded it: sure, the nobles were jerks that wasted money, food, and more, but at least back then there was money and food to waste. Now, the stores are often empty, the paint on the buildings is dull and worn, and things generally don’t seem better. The novel seems to end, however, on a note suggesting that ultimately the pursuit of wealth is a dehumanizing, corrupting influence, and that the sharing of wealth under communism is a noble and desirable endeavor, suggesting a superiority of the new system over the old system.

Overall, this is an adventure that is a lot of fun, with entertaining characters, great side stories and other vignettes, and an interesting view of the early Soviet Union. Its only large flaws are inconsistent characterization at some key points and an ending that does not quite mesh with the rest of the book.

In the provincial capital of N there were so many hair salons and funeral parlors that it seemed as if the townspeople were born just to shave, cut their hair, freshen their heads with lotion, and then immediately die. But in reality, in the provincial city of N people were born, shaved and died very rarely. Life in the city of N was most peaceful. The spring nights were intoxicating, the mud gleamed in the moonlight like anthracite, and all the young people in the city were so in love with the secretary of the local municipal workers’ union that she could not collect her dues. its members.

As a woman ages, many unpleasant things can happen to her: her teeth may fall out, her hair may turn gray and thin, she may develop dyspnea, she may become obese, she may be overwhelmed by extreme thinness, but her voice will not change. She will continue the same as her in the times of her schoolgirl, girlfriend or lover of a young skull.
So when Polésov knocked on the door and Elena Stanislavovna asked, «Who is he?» Vorobyaninov flinched. The voice of his mistress was the same as in the year ninety-nine, before the opening of the Paris exhibition. But as Ippolit Matvéevich entered the room, his eyelids hooded from the light, he saw that there was not a trace of the old beauty.

Ippolit Matvéevich was gradually becoming a flatterer. When he looked at Ostap, his eyes took on the pale blue hue that those of the old gendarmes possessed.

In recent times, Ippolit Matvéevich was the prey of the blackest suspicions. He feared that Ostap would open the chair by himself, seize the treasure, and leave, leaving it to his own fate. He dared not voice his suspicions, knowing Ostap’s heavy hand and his inflexible nature. Every day Ippolit Matvéevich, sitting by the window and scraping the dry letters with a jagged old razor, was wasting away. Every day he feared that Ostap would never return and that he, a former dean of the nobility, would end up starving under a damp Moscow wall.
But Ostap came back every afternoon, although he did not bring happy news. His energy and his joviality were inexhaustible. Hope did not leave him for a minute.
Ippolit Matvéevich, with his whole body leaning on the guard, listened. He was half passed out. And the old man, between happy laughter, told how one day he climbed on that chair to unscrew a light bulb and fell from it.
I slipped off that chair and the lining ripped. And I see that from under the lining fall beads and white necklaces strung on a thread.
«Necklaces,» said Ippolit Matvéevich.
«Necklaces,» yelled the old man, delighted, «and I keep looking, little soldier, and there were little boxes of different kinds.» I did not even touch those boxes, but went directly to Comrade Krasilnikov and informed him. I did the same afterwards before the commission. I did not touch those boxes and I did not touch them. And I did well, little soldier, because there they found jewels hidden by the bourgeoisie …
«Where are the jewels?» Yelled the Dean.
«Where, where,» said the old man, «you have to know how to reason, little soldier, here they are!»
-Where? Where?
«Well, here!» The ruddy guard yelled, rejoicing in the effect. Are here!…
The treasure still existed, had been preserved and even increased. He could touch it with his hands, but it was not possible to take it away. He had passed into the service of other people.

The radiant autumn morning crept from the wet rooftops to the streets of Moscow. The city began its daily march.

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