La Mitad Evanescente — Brit Bennett / The Vanishing Half by Brit Bennett

Las gemelas Vignes desaparecieron el 14 de agosto de 1954, inmediatamente después del baile del Día del Fundador, lo que, como todo el mundo comprendió más tarde, obedecía a un plan desde el principio. Stella, la lista, debía de haber previsto que los lugareños estarían distraídos. Ebrios de sol tras la larga barbacoa organizada en la plaza del pueblo, donde Willie Lee, el carnicero, ahumaba costillas y salchichas. Luego el alcalde Fontenot pronunciaba su discurso, el padre Cavanaugh bendecía los alimentos, los niños, ya inquietos, cogían trocitos de piel de pollo crujiente de los platos que sostenían los padres en oración. Una larga tarde de celebración al son de la banda de música, y la noche terminaba en un baile en el gimnasio del colegio, desde el que los adultos se marchaban a casa a trompicones después de beberse unas cuantas copas de más del ponche de ron de Trinity Thierry, y las pocas horas que pasaban de nuevo en ese gimnasio los atraían tiernamente hacia los años de su juventud.

Al principio, parece que este libro tratará completamente sobre el colorismo y la extraña ciudad de Mallard, Louisiana, donde los negros de piel clara se han segregado de manera efectiva. La historia comienza aquí, con la historia de las gemelas Stella y Desiree, que crecen y luego escapan de la ciudad. Desiree regresa después de dejar a su marido abusivo con su hija de piel oscura, Jude. Y en este punto pensé que este podría ser el verdadero enfoque del libro. Pero luego parece que saltamos tan rápido en el tiempo, lo que me desconcertó un poco. Desiree no quiere quedarse, pero lo hace. Y es difícil entender por qué se queda sabiendo lo desagradable que es la ciudad para su hija, pero lo pasamos por alto y comenzamos a adelantarnos a cuando Jude finalmente se va, pasando a la otra parte de la historia, ambientada principalmente en el sur de California, donde Jude va a la universidad y luego se encuentra con la desaparecida Stella, que ha cortado la comunicación con su familia y ahora se hace pasar por blanca.
Luego tenemos otra sección de la historia, que completa esos años de la vida de Stella, y esto fue lo mejor del libro. Stella, siempre tan asustada de que la descubran, desarrolla una extraña y complicada amistad con una familia negra que se muda al otro lado de la calle en su rica subdivisión. Vemos por qué muere Stella, pero todas las formas en que ha complicado su vida y su propia identidad.
Pero luego seguimos adelante de nuevo, y nos marchamos justo cuando una trama realmente se sumerge en lo que es interesante. Las secciones entre los primos, pero también extraños, Kennedy y Jude no son tan interesantes como yo quería que fueran, y realmente no me sumergí mucho en cuán diferentes son las vidas de estas mujeres, la raza importa un poco, pero no está claro cuál es el problema. las hijas están aquí para decirnos.
También debo señalar que estaba frustrado y preocupado por la trama de Jude, que se centra principalmente en su relación con Reese, un hombre trans. Casi todos los elementos que rodean a Reese y la rareza se sintieron vagas y confusas cuando nos dieron muchas otras cosas con tanto detalle. Reese se hace pasar por un hombre tan fácilmente que después de varios años todos se preguntan por qué Reese y Jude siguen solteros. Igualar el paso de una persona trans con el paso racial me hace sentir muy incómodo. No son cosas que puedan y deban compararse. Así que se me erizaron los pelos de punta casi de inmediato cuando Reese entró en la historia. Y durante gran parte de la primera sección de Jude, obtenemos el tipo típico de Trans 101 que esperas cuando el personaje cis es el centro de la historia y el personaje trans es una especie de escaparate. También me confundieron muchos de los detalles sobre la vida social de Jude y Reese, donde salen con grupos de hombres homosexuales y van a shows de drag en los años 70. No es imposible, pero los espacios para hombres gay no han sido exactamente abiertos y amigables para los hombres trans, y sería inusual que un hombre trans con una novia estuviera en ese tipo de espacio. (Sí, las personas queer a menudo han sido terribles, excluyentes, sexistas, racistas y muchas otras cosas). El arrastre, nuevamente, parece martillar esta idea de asumir una nueva identidad como tema recurrente, pero nuevamente no estoy seguro de que realmente funciona. Es bueno que Jude sea tan tolerante, pero lo es tanto y no enfrentan repercusiones reales en su relación que a veces parece casi invalidar las dificultades que un hombre transexual y su pareja habrían enfrentado en ese momento.
Este libro es una historia de gemelas, que provienen de un pueblo muy pequeño llamado Mallard. La ciudad es tan pequeña que ni siquiera puedes encontrarla en un mapa. Sin embargo, esta ciudad es bastante única, ya que cada uno de los habitantes de esta ciudad negra es tan ligero, que un transeúnte podría confundir a muchos de ellos con blancos. Sin embargo, los gemelos están ansiosos por escapar y hacer una vida propia después de que su madre básicamente cancela todas sus esperanzas y sueños futuros al sacarlos de la escuela para que puedan trabajar y contribuir con dinero al hogar. Entonces, cuando huyen de su pequeño pueblo y se dirigen a la gran ciudad, pueden ver el mundo con los ojos bien abiertos, buscando la oportunidad de extender sus alas y volar y vivir como siempre han querido vivir. Libre. Sin embargo, la libertad tiene un precio, como pronto se dan cuenta. El libro intenta compartir cuál será el costo de la libertad para estas 2 niñas gemelas de Mallard. También aprendemos sobre las hijas, en realidad primas, llamadas Jude (la hija de Desiree) y Kennedy (la hija de Stella) y cómo las decisiones de las gemelas han afectado la vida de sus hijos.
Desde el principio, siento que este libro se prolongó interminablemente sin otra razón que provocar algo de drama. Sentí que había algunos temas realmente interesantes que el autor quería sacar a la luz, pero la mayoría de los temas no llegaron a explorar realmente esas ideas. Siento que la autora jugó a lo seguro con este libro porque en realidad nunca descubrió ninguna de las razones subyacentes o verdades ocultas ni expuso a nadie para llegar realmente al meollo de la historia.

Temas incluidos en este libro:
– Colorismo y paso por blanco
– clasismo
– Violencia doméstica
– Problemas de identidad
– Mentir / ocultar verdades
– LGBTQIA +
– Autoestima / autoconfianza
– Racismo / intolerancia

Sentí que el propósito principal de este libro era contar una historia sobre una de las gemelas que se desvaneció y pasó a ser blanca, que de alguna manera contó, pero ni siquiera rascó la superficie del dolor que le causó a Stella, a Desiree, para Adele, para Jude, para Kennedy. No podemos ver a Stella realmente pasar por el miedo y el dolor de pasar por blanco o lo que le hizo a su vida individual, vemos algunos de los efectos de cómo afectó de alguna manera a su familia, pero no del todo. No llegamos a ver el gran abismo que causó entre su madre y esos años perdidos. No sabemos hasta qué punto el dolor de la separación hizo que se alejara de su gemelo. Vemos destellos, pero nunca se aprovecha completamente y te deja descontento y con ganas de más.
Hay secciones enteras que hablan sobre las hijas y cómo se encuentran eventualmente y cómo afecta la dinámica de toda la familia, pero incluso esa parte es algo anodina y te deja con ganas de más. La autora esboza la superficie sobre temas realmente importantes y eso fue muy frustrante para mí leerlo por momentos.

Marcharse de Mallard fue idea de Desiree, pero quedarse en Nueva Orleans fue cosa de Stella, y durante años Desiree se preguntaría por qué. Nada más llegar a la ciudad, las gemelas encontraron un trabajo juntas en la sala de escurridores de la lavandería Dixie, donde doblaban sábanas y fundas de almoha­da por dos dólares al día. Al principio, el olor a ropa limpia le recordaba tanto a Desiree su casa que casi lloraba. El resto de la ciudad era inmundo: adoquines salpicados de orina, cubos de basura a rebosar en las calles, e incluso el agua potable tenía un sabor metálico. Era por el río Mississippi, decía Mae, su supervisora de turno. A saber qué le echarán. Había nacido y se había criado en Kenner, no muy lejos de la ciudad, así que le divirtió ver la desconcertante llegada de las gemelas. Cuando aparecieron una mañana en la lavandería Dixie —sin aliento y con retraso porque el conductor del tranvía, irri­tado, las dejó plantadas en la acera buscando unas monedas sueltas—, Mae se compadeció de esas pobres chicas de pueblo. Las contrató en el acto, pese a ser menores de edad.
En la Egg House de Lou, Desiree Vignes aprendió a llevar en equilibrio platos de huevos revueltos y beicon y tostadas. Gachas de maíz con mantequilla, gruesos panqueques impregnados de sirope. Aprendió a moverse entre mesas pequeñas, girar en ángulo cerrado sin que se le cayese una taza de café, memorizar las comandas. Aprendió deprisa porque, al solicitar el empleo, dijo a Lou que había trabajado de camarera tres años…

La noche que una de las gemelas perdidas regresó a Mallard, en Palace Estates se colgó un aviso en la puerta de cada casa para anunciar la convocatoria de una reunión urgente de la asociación de propietarios. Estates, la urbanización más nueva de Brentwood, solo había convocado hasta entonces una reunión urgente, cuando el tesorero fue acusado de malversar el dinero de las cuotas, así que esa noche los vecinos se congregaron en la casa club, entre cuchicheos enfebrecidos, en espera de que se insinuara algún escándalo.
En Nueva Orleans, Stella se escindió en dos.
Al principio no se dio cuenta porque había sido dos personas toda su vida: era ella y era Desiree. A las gemelas, hermosas y poco comunes, nunca las llamaron las chicas, siempre «las gemelas», como si se tratara de un título formal. Siempre se había visto como parte de ese par, pero en Nueva Orleans se transformó en una mujer totalmente nueva cuando la des­pidieron de la lavandería Dixie. Durante su turno se había abandonado a sus ensoñaciones, pensando una vez más en la mañana en que visitó el museo haciéndose pasar por blanca. Ser blanca no era la parte más apasionante. La emoción residía en ser otra persona. Convertirse en otra a la vista de todo el mundo, sin que nadie alrededor se diera cuenta. Nunca se había sentido tan libre. Pero se distrajo tanto con sus recuerdos que casi se atrapó la mano en el escurridor. El amago de accidente, por el peligro que representó, bastó para que Mae la despidiera. Cualquier lesión en el puesto de trabajo era mal asunto, pero un accidente en el que se viera envuelta una chica contratada ilegalmente era un riesgo excesivo.

En 1981, Mallard ya no existía, o al menos ya no se llamaba Mallard.
En realidad, el pueblo nunca había sido un pueblo. Los funcionarios del estado lo consideraban una aldea, pero el Departamento de Geología de Estados Unidos solo hacía referencia a él como poblado. Y aunque los vecinos tal vez habían creado sus propios límites, un poblado carecía de demarcación jurídica. Así que después del Censo de 1980, la parroquia trazó de nuevo el término municipal, y los residentes de Mallard, al despertar una mañana, descubrieron que habían sido asignados a Palmetto. En 1986, Mallard había sido borrado de todos los mapas de carreteras de la zona. Para la mayoría de la gente, el cambio de nombre no significó gran cosa. Mallard siempre había sido más una idea que un lugar, y una idea no podía redefinirse en términos geográficos.

El alzhéimer era hereditario, lo que significaba que Desiree viviría siempre con la preocupación de contraer la enfermedad. Empezaría a hacer crucigramas porque había leído en alguna revista femenina que los pasatiempos de agilidad mental podían ayudar a prevenir la pérdida de la memoria.
—Hay que ejercitar el cerebro —diría a su hija—, igual que cualquier otro músculo.
Su hija no tuvo el valor de decirle que el cerebro, de hecho, no era un músculo. Hizo lo posible por ayudarla con las pistas de los crucigramas a la vez que imaginaba a Stella, ya olvidando, en algún lugar del mundo.
Desiree Vignes cogió y se marchó de Mallard, diría la gente, como si hubiera algo de repentino en su marcha. Nadie había esperado que se quedara más de un año; permaneció allí casi veinte. Entonces murió su madre, y ella decidió, por fin, que ya había tenido bastante. Quizá no podía vivir en la casa de su infancia después de perder a su padre y a su madre, aunque los momentos finales de ambos no podrían haber sido más distintos. Su padre murió en el hospital, mirando a la cara a sus asesinos. Su madre simplemente se fue a dormir y ya no despertó. Tal vez aún estuviera soñando.
Pero no eran solo los recuerdos lo que la expulsaron de allí. Más bien pensaba en el futuro. Por una vez en la vida, miraba al frente. Así que después de enterrar a su madre, vendió la casa, y Early y ella se trasladaron a Houston.
En el ágape, todo el pueblo se congregó en la casa de Adele Vignes con la esperanza de alcanzar a ver a la hija perdida de Mallard. Ella ahora estudiaba medicina, habían oído decir a su madre. La mitad de los presentes esperaba verla aparecer en bata blanca; la otra mitad se mantenía escéptica, dando por supuesto que Desiree Vignes exageraba. ¿Cómo podía esa chica de piel oscura haber hecho todo lo que Desiree contaba?
Pero no la encontraron entre los muertos. Se había escabullido por la puerta de atrás con su novio, y cogidos de la mano, corrieron por el bosque hacia el río…

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The Vignes twins disappeared on August 14, 1954, immediately after the Founder’s Day ball, which, as everyone later understood, was following a plan from the beginning. Stella, the list, must have anticipated that the locals would be distracted. Drunk with the sun after the long barbecue organized in the town square, where Willie Lee, the butcher, smoked ribs and sausages. Then Mayor Fontenot would deliver his speech, Father Cavanaugh would bless the food, the already restless children grabbed bits of crispy chicken skin from plates held by parents in prayer. A long afternoon of celebration to the tune of the marching band, and the night ended with a dance in the school gymnasium, from which the adults stumbled home after drinking a few more glasses of Ron’s rum punch. Trinity Thierry, and the few hours they spent in that gym again tenderly drew them back to their younger years.

At first it feels like this book is going to be entirely about colorism and the strange town of Mallard, Louisiana where light-skinned Black people have effectively segregated themselves. The story begins here, with the story of twins Stella and Desiree, who grow up and then escape the town. Desiree returns after leaving her abusive husband with her dark-skinned daughter Jude. And at this point I thought this may be the real focus of the book. But then we seem to jump so quickly through time, which threw me somewhat off kilter. Desiree doesn’t want to stay, but she does. And it is hard to understand why she stays knowing how unwelcome the town is for her daughter, but we gloss over it and start jumping ahead to when Jude finally leaves, moving into the other part of the story, set mostly in Southern California where Jude goes to college and then encounters long-lost Stella, who has cut off communication with her family and now passes for white.
Then we have another section of the story, filling out those years of Stella’s life, and this was much of the best of the book. Stella, always so afraid of being found out, develops a strange and complicated friendship with a Black family that moves in across the street in their wealthy subdivision. We get to see why Stella passes but all the ways in which it has complicated her life and her own identity.
But then we push forward again, leaving just as a plot is really diving into what’s interesting. The sections between cousins-but-also-strangers Kennedy and Jude are not as interesting as I wanted them to be, and didn’t really dive very far into how different these women’s lives are, race matters somewhat, but it’s not clear what the daughters are here to tell us.
I also have to note that I was frustrated and concerned by Jude’s plot, which mostly centers around her relationship with Reese, a trans man. Almost all of the elements around Reese and queerness felt vague and fuzzy when many other things were given to us in such detail. Reese passes as a cis man so easily that after several years everyone wonders why Reese and Jude are still unmarried. Equating passing as a trans person with racial passing makes me feel very uncomfortable. They are not things that can and should be compared. So I had my hackles up almost immediately when Reese entered the story. And for much of Jude’s first section, we get the typical kind of Trans 101 you expect when the cis character is the focus of the story and the trans character is a kind of window dressing. I was also confused by many of the details around Jude and Reese’s social life, where they are out with groups of gay men and going to drag shows in the 70’s. It isn’t impossible, but spaces for gay men haven’t exactly been open and friendly to trans men, and it would be unusual for a trans man with a girlfriend to be in that kind of space. (Yes, queer people have often been terrible and exclusionary and sexist and racist and plenty of other things.) The drag, again, seems to hammer in this idea of taking on a new identity as recurring theme, but again I am not sure that it really works. It is nice that Jude is so accepting but she’s so accepting and they face no real repercussions to their relationship that sometimes it seems to almost invalidate the difficulties a trans man and his partner would have faced at the time.
This book is a story of twin girls, who come from a very small town called Mallard. The town is so small you can’t even find it on a map. However, this town is quite unique, in that each of the inhabitants of this black town are so light, that a passerby might mistake many of them for white. The twins though are itching to escape and make a life of their own after their mother basically cancels all of their future hopes and dreams by taking them out of school so that they can work and contribute money to the household. So when they flee their little town and head for the big city, they are able to see the world with eyes wide open, looking for a chance to spread their wings and fly and live how they have always wanted to live. Free. However, freedom comes with a price as they soon realize. The book attempts to share what the cost of freedom will be for these 2 twin girls from Mallard. We also learn about the daughters, cousins really, named Jude (Desiree’s daughter) and Kennedy (Stella’s daughter) and how the twins’ decisions has affected the lives of their offspring.
From the beginning I feel this book just dragged on endlessly for no reason other than to stir up some drama. I felt like there were some really interesting topics that the author wanted to bring to light, but most of the topics all stopped short of really exploring those ideas. I feel like the author played it safe with this book because she never really uncovered any of the underlying reasons or hidden truths or exposed anyone to really get to the meat of the story.

Topics included in this book:
– Colorism and passing for white
– Classism
– Domestic Violence
– Identity issues
– Lying/hiding truths
– LGBTQIA+
– Self-esteem/self-confidence
– Racism/bigotry

I felt like the main purpose of this book was to tell a story about one of the twins vanishing and passing for white, which it somewhat told, but it didn’t nearly scratch the surface to the pain it caused for Stella, for Desiree, for Adele, for Jude, for Kennedy. We don’t get to see Stella really go through the fear and pain of passing for white or what it did to her individual life, we see some of the effects of how it affected her family somewhat, but not entirely. We don’t get to see the great chasm it caused between her mother and those lost years. We don’t know to what extent of the pain of the separation caused her to be away from her twin. We see glimpses, but it’s never tapped into fully and it leaves you discontent and wanting more.
There are whole sections that talk about the daughters and how they eventually meet and how it affects the dynamics of the entire family, but even that part is somewhat nondescript and leaves you wanting more. The author skims the surface on really important topics and that was very frustrating for me to read.

Leaving Mallard was Desiree’s idea, but staying in New Orleans was Stella’s thing, and for years Desiree would wonder why. As soon as they got to town, the twins found a job together in the draining room at the Dixie Laundry, where they folded sheets and pillowcases for $ 2 a day. At first, the smell of clean clothes reminded Desiree of her house so much that she almost cried. The rest of the city was filthy: urine-spattered cobblestones, garbage cans overflowing the streets, and even the drinking water tasted metallic. It was by the Mississippi River, said Mae, her shift supervisor. Who knows what they will throw at her. She had been born and raised in Kenner, not far from the city, so she was amused to see the puzzling arrival of the twins. When they showed up at the Dixie Laundromat one morning — out of breath and late because the tram driver, irritated, left them standing on the sidewalk looking for loose change — Mae took pity on those poor town girls. She hired them on the spot, despite being minors.
At Lou’s Egg House, Desiree Vignes learned to balance dishes of scrambled eggs and bacon and toast. Buttered corn porridge, thick pancakes infused with syrup. She learned to move between small tables, turn at a sharp angle without dropping a cup of coffee, memorize commands. She learned quickly because she, when applying for her job, she told Lou that she had worked as a waitress for three years …

The night one of the missing twins returned to Mallard, Palace Estates posted a notice on the door of every home announcing the call for an urgent homeowners association meeting. Estates, the newest development in Brentwood, had only called one urgent meeting until then, when the treasurer was accused of embezzling the dues money, so that night neighbors gathered at the clubhouse, fevered whispers, waiting. that some scandal was hinted at.
In New Orleans, Stella split in two.
She at first she didn’t realize because it had been two of her people all her life: it was her and it was Desiree. The twins, beautiful and unusual, were never called by girls, always «the twins,» as if it were a formal title. She had always seen herself as part of that pair, but in New Orleans she was transformed into a totally new woman when she was fired from the Dixie Laundromat. During her shift he had abandoned himself to her daydreams, thinking once more of the morning she visited the museum posing as white. Being white wasn’t the most exciting part. The emotion was in being someone else. To become another in view of the whole world, without anyone around him noticing. She had never felt so free. But she was so distracted by the memories of her that she almost caught her hand in the wringer. The threat of an accident, because of the danger she represented, was enough for Mae to dismiss her from her. Any injury on the job was a bad deal, but an accident involving an illegally hired girl was too much of a risk.

In 1981, Mallard was no more, or at least his name was no longer Mallard.
In reality, the town had never been a town. State officials considered it a village, but the US Department of Geology only referred to it as a town. And although the neighbors had perhaps created their own limits, a town lacked legal demarcation. So after the 1980 Census, the parish redrew the borough, and Mallard residents, waking up one morning, found they had been assigned to Palmetto. By 1986, Mallard had been erased from all road maps in the area. For most people, the name change didn’t mean much. Mallard had always been more of an idea than a place, and an idea could not be redefined geographically.

Alzheimer’s was inherited, which meant that Desiree would always live with the worry of contracting the disease. She would start doing crossword puzzles because she had read in some women’s magazine that mental agility hobbies could help prevent memory loss.
«You have to exercise your brain,» she would say to her daughter, «just like any other muscle.»
Her daughter did not have the courage to tell him that the brain, in fact, was not a muscle. She did her best to help her with the crossword clues as she imagined Stella, already forgetting her, somewhere in the world.
Desiree Vignes picked up and left Mallard, people would say, as if there was something sudden about her departure. No one had expected her to stay more than a year; she stayed there almost twenty. Then her mother died, and she decided, at last, that she had had enough. She might not have been able to live in her childhood home after losing her father and her mother, though their final moments couldn’t have been more different. Her father died in the hospital, staring his killers in the face. Her mother just went to sleep and she no longer woke up. She maybe she was still dreaming.
But it wasn’t just the memories of her that drove her out of there. She rather she thought about the future. For once in her life, she looked straight ahead. So after burying her mother, she sold her house, and she and Early moved to Houston.
At the banquet, the whole town flocked to Adele Vignes’s house in hopes of catching a glimpse of Mallard’s lost daughter. She was studying medicine now, they had heard her mother say. Half of those present expected to see her appear in a white coat; the other half remained skeptical, assuming Desiree Vignes was exaggerating. How could that dark skinned girl have done everything Desiree told her about?
But they didn’t find her among the dead. She had slipped out the back door with her boyfriend, and holding hands, they ran through the woods toward the river …

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