The Time Regulation Institute by Ahmet Hamdi Tanpınar

“El Instituto de Regulación del Tiempo” debe ser leído como un clásico de la literatura turca moderna incluso antes de que comenzara a leer la novela, lo cual sé que está mal. Pero en este caso incluso superaron mis expectativas.
Debido a su protagonista y narrador, esta novela podría describirse principalmente como picaresca. Hayri Irdal carece de educación, es pobre, torpe y sobre todo un desastre andante. Aunque la novela está formalmente dividida en cuatro secciones, aproximadamente en la primera mitad escuchamos sobre una serie de eventos y anécdotas en las que el protagonista asume el papel de Wile E. Coyote, incursionando directamente en los contratiempos más extraños. Sus episodios peligrosos, que incluyen una tía no muerta, una búsqueda del tesoro, nigromancia y algunas primeras versiones del psicoanálisis, me hicieron reír.
Pero a medida que la narración continúa, esta locura colectiva se vuelve cada vez menos divertida y, más bien, comienza a desencadenar ira y desesperación. ¿Recuerda lo enojado que se siente uno al leer “El proceso”? Bueno, esto es todo. Es muy kafkiano. Sobre todo porque la segunda mitad de la novela presenta el personaje de Halit Ayarcı y el instituto de regulación del tiempo. En ese momento, el escenario y el marco temporal se convierten quizás en los elementos más importantes de la historia. Turquía está en su transición política y social del país otomano oriental a una república europea moderna. Esa era inestable abre la posibilidad de que Halit Ayarcı, el empresario astuto y manipulador, emerja o incluso lo cree. Con un talento para hacer que uno confíe en su palabra más que en el propio sentido común, Halit establece el Instituto de Regulación del Tiempo como un organismo de máxima importancia para el progreso del estado. A medida que los eventos se centran en el Instituto, el orden representado se convierte en una mezcla de la burocracia de Kafka y el Flying Circus de Monty Python. La locura infiltrada en todos los segmentos de la vida crea, entre otras cosas, expertos que intentan establecer su campo de trabajo analizando sus títulos y descripciones de puestos o una completa eliminación del control, ya que donde no hay control no puede haber errores, etc.
La novela ofrece una perspectiva muy sofisticada. Hayri Irdal es todo menos agradable, egoísta, irresponsable, perezoso, muy fácilmente influenciable y un bebedor. Pero con todo eso, todavía no es nada espantoso. Ese es un movimiento brillante, ya que todo lo que vemos como lectores lo vemos desde su perspectiva, pero aún tenemos la distancia suficiente para tener una visión diferente de los personajes y circunstancias que el protagonista. Y creo que una doble visión tan delicada para el lector es la más alta de las habilidades.
“El Instituto de Regulación del Tiempo” es más que nada un documento de un país en una época de cambio y declive social y político. En ese campo y de muchas maneras, me recordó una y otra vez a “El hombre sin cualidades” de Robert Musil. Pero a diferencia de ella, esta novela se lee sin esfuerzo y muestra un sentido inteligente y sofisticado del humor extraño.

Debido a sus numerosas subtramas, es muy difícil resumir esta novela, pero déjame intentarlo: al principio, el narrador, Hayri Irdal, revela que su vida ha dado un giro diferente cuando conoció a “su benefactor”, Halit Ayarci, y se asoció con el “Time Regulation Institute”. Después de esta revelación, la narración vuelve a la infancia del narrador. De niño le fascinaban los relojes, y tuvo la suerte de saberlo todo sobre ellos de la mano de uno de esos sabios de origen humilde que solía tener cualquier barrio en los viejos tiempos: Nuri Efendi. Las descripciones de varios tipos de relojes y relojes se encuentran entre las páginas más hermosas del libro, líricas y divertidas al mismo tiempo, impregnadas de nostalgia por la mecánica / tecnología anticuada y conocimientos sobre diferentes visiones del tiempo. El reloj de pie que posee la familia del narrador, irónicamente llamado “el Bendito”, juega un papel importante; entre otras cosas, sirve como un apoyo virtual cuando el narrador se somete a un psicoanálisis con el Dr. Ramiz.
¿Cómo llegó Hayri, un hombre pobre y sencillo, a ser psicoanalizado? Bueno, lo llevaron a los tribunales porque lo acusaron de haber robado un diamante (un diamante que realmente no existía) y para determinar si estaba cuerdo o no, el tribunal lo envió a un médico, quien, por suerte lo tendría, había estudiado en Viena. Fue el Dr. Ramiz quien más tarde presentó a Hayri a su círculo de amigos en un café bohemio y, a través de algunos de ellos, Hayri se involucró con la “Sociedad Espiritualista”. Aunque Tanpinar satiriza estos círculos y modas que estuvieron de moda en la primera mitad del siglo XX en Europa, la sátira es colorida y divertida, y las personas descritas son muy encantadoras; lejos de ser moralizado, el lector se ve arrastrado a un mundo mágico.

El “Instituto de regulación del tiempo” es la creación de Halit Ayarci, el prototipo del hombre moderno que cree que el trabajo necesariamente tiene lugar en una oficina y que quien realiza un “trabajo real” tiene, o debería tener, un moderno (es decir, Visión “regulada” del tiempo. Es posible que los lectores occidentales no reconozcan necesariamente en este instituto una alegoría de las sociedades burocráticas, especialmente porque sus cientos de empleados no hacen nada (por más absurdas que sean las sociedades modernas, sí aprecian una cosa: ¡la eficiencia!). De vez en cuando, algún funcionario importante (como el alcalde) pasa a visitar este importante instituto cuya función es asegurarse de que todos los relojes de la ciudad estén bien puestos. Cabe agregar, sin embargo, que la sátira (o alegoría, como la han llamado algunos críticos) es muy compleja, y que Tanpinar es un escritor demasiado bueno para darnos simplemente una imagen en blanco y negro. Es un maestro estilista, y la obra es una de las novelas más bellas e interesantes de mediados del siglo XX.

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“The Time Regulation Institute” as a classic of modern Turkish literature even before I started reading the novel, which I know is wrong. But in this case my expectations were even topped.
Due to its protagonist and narrator this novel could primarily be described as picaresque. Hayri Irdal lacks education, is poor, clumsy and mostly a walking disaster. Although the novel is formally divided into four sections, in approximately the first half of it we hear about a series of events and anecdotes in which the protagonist’s takes on the role of Wile E. Coyote, walking straight into even the most bizarre mishaps. His hazardous episodes – including an undead aunt, a treasure hunt, necromancy and some first takes on psychoanalysis – had me laughing tears.
But as the narrative continues, this collective madness becomes less and less funny and rather starts triggering anger and despair. Remember how angry one feels while reading “The Trial”? Well, this is it. It is very Kafkaesque. Especially since the second half of the novel introduces the character of Halit Ayarcı and the founding of the Time Regulation Institute. At that point the setting and time frame become maybe even the most significant elements of the story. Turkey is in its political and social transition from the Oriental, Ottoman country to a modern European republic. That unstable era opens up the possibility for Halit Ayarcı, the sly and manipulative entrepreneur, to emerge or maybe even creates him. With a talent to make one trust his word more than the own common sense, Halit establishes the Time Regulation Institute as a body of highest significance for state progress. As the events focus on the Institute, the order depicted becomes somewhat of a mixture of Kafka’s bureaucracy and Monty Python’s Flying Circus. The lunacy infiltrated in all segments of life creates, among other things, experts trying to establish their field of work by analysing their titles and job descriptions or a complete elimination of control, since where there is no control there can be no mistakes etc.
The novel offers a very sophisticated perspective. Hayri Irdal is anything but pleasant, being selfish, irresponsible, lazy, very easily influenced and a drinker. But with all of that, he is still not appalling at all. That is a brilliant move, since everything we see as readers we see from his perspective, but still have enough distance to have a different view on characters and circumstances than the protagonist. And I believe that such a delicately conducted double view for the reader is the highest of skills.
“The Time Regulation Institute” is more than anything a document of a country in a time of social and political decline and change. In that field and in so many ways it reminded me again and again of Robert Musil’s “The man without Qualities”. But unlike it this novel reads effortlessly and shows an intelligent and sophisticated sense of bizarre humour.

Because of its numerous subplots, it’s very hard to summarize this novel, but let me try: at the beginning, the narrator, Hayri Irdal, reveals that his life has taken a different turn when he met “his benefactor,” Halit Ayarci, and became associated with the “Time Regulation Institute.” After this revelation, the narrative switches back to the narrator’s childhood. As a child, he was fascinated with watches and clocks, and was lucky enough to learn everything about them from one of those wise men of humble origins that any neighborhood used to have in the old days: Nuri Efendi. The descriptions of various types of watches and clocks are among the most beautiful pages in the book, lyrical and funny at the same time, infused with nostalgia for outmoded mechanics/technology and insights on different views of time. The grandfather clock that the narrator’s family owns, ironically called “the Blessed One,” plays an important part—among other things, it serves as a virtual prop when the narrator undergoes psychoanalysis with Dr. Ramiz.
How did Hayri—a poor, simple man—come to be psychoanalyzed? Well, he was taken to court because he was accused of having stolen a diamond (a diamond that didn’t really exist) and in order to determine whether or not he was sane, the court sent him to a doctor, who, as luck would have it, had studied in Vienna. It was Dr. Ramiz who later introduced Hayri to his circle of friends in a bohemian café, and through some of them Hayri became involved with the “Spiritualist Society.” Although Tanpinar satirizes these circles and fads that were fashionable in the first half of the twentieth century in Europe, the satire is colorful and humorous, and the people described are very charming; far from being moralized, the reader is drawn into a magical world.

The “Time Regulation Institute” is the creation of Halit Ayarci, the prototype of the modern man who believes that work necessarily takes places in an office and that anyone who performs “real work” has, or should have, a modern (that is, “regulated”) vision of time. Western readers may not necessarily recognize in this institute an allegory of bureaucratic societies, especially since its hundreds of employees don’t do anything (as absurd as modern societies may be, they do appreciate one thing: efficiency!). Every once in a while some important official (such as the mayor) drops by to visit this important institute whose function is to make sure that all the watches and clocks in the city are set properly. It should be added, though, that the satire (or allegory, as some critics have called it) is very complex, and that Tanpinar is too good a writer to give us simply a black and white image. He is a master stylist, and The Time Regulation Institute is one of the most beautifully written and interesting novels of mid-twentieth-century.

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