Los Chicos De La Nickel — Colson Whitehead / The Nickel Boys by Colson Whitehead

Un libro sobre los horrores de una escuela reformatoria ficticia en el sur de los Estados Unidos de la década de 1960 fue mi primera experiencia leyendo a Colson Whitehead. Estaba emocionado de leer esta potencia literaria, autor de nueve novelas, una de las cuales ganó el premio Pulitzer en 2017.
Mientras indagaba en el libro, reconocí de inmediato que está muy bien escrito, algunos podrían decir sin problemas. De hecho, no me atrevería a criticarlo a ese nivel. Su estructura, ritmo, etc. son ejemplares.
Ejemplar, sin embargo, me quedé con ganas. Quería escuchar la voz del autor. En cambio, sentí que estaba leyendo algo (me atrevo a decir) genérico, convencional, predecible, seguro. No se sentía original, tenía la extraña sensación de haber leído una versión ligeramente diferente de esto antes. Por supuesto que no lo había hecho, pero todavía estaba atormentado por la inquietante sensación de que estas páginas podrían haber sido escritas por muchas otras personas.
Curiosamente, no me afectaron los personajes, así como el giro de la trama que registré con un nivel relativamente bajo de emoción. Estoy decepcionado de sentirme así. El tema es obviamente importante y aprecié la lucha que tuvo el personaje principal en sus intentos de vivir las enseñanzas de Martin Luther King Jr., amar a sus opresores mientras sufría y esperaba la victoria. Entiendo el tema del idealismo derrotado, dañado y roto. Puedo comerme esa mierda con una cuchara. Quería que Colson Whitehead usara ese tema para torturarme, transportarme, tocarme y enseñarme.

Es difícil leer un libro con un tema valioso como este, pero siente una falta de conexión. A principios de este año, leí Una mujer no es hombre y tuve una experiencia similar. En ese caso, se debió principalmente a la falta de delicadeza en la escritura. En los chicos de la Nickel, todo estaba escrito, pero para mí faltaba un sentido de atrevimiento, una firma, algo vital. Algo que me hubiera dicho que no solo estaba leyendo otro libro sobre atrocidades raciales en la década de 1960, sino uno que me quema al cerrar la última página, uno que está marcado con los poderes únicos del autor.
¿Qué esta pasando? ¿Por qué me aburría un libro que tanto amaba, especialmente porque su tema debería haberme afectado mucho? La introducción fue prometedora. La novela en sí me dejó desconectado y distante, por no mencionar que tenía la molesta sensación de que había leído esta historia antes.
La escritura fue sencilla, si soy honesta, esperaba que fuera un poco más literaria.
La historia es importante, felicitaciones a Whitehead por llamar nuestra atención. Mi cerebro estaba, por supuesto, horrorizado, pero mi corazón solo estaba medio derretido.
Otro libro que siento que debería haber amado pero no lo hice.

Colson ganó el premio Pulitzer. Realmente, no estoy seguro de que su nombre pertenezca a la compañía enrarecida de Faulkner y Updike en dos veces ganadores del Pulitzer. Tendría que suponer que fue una elección política más que literaria, lo cual es lamentable porque es, por supuesto, un premio a la buena escritura. De todos modos, es bueno tener un afroamericano en esa lista, pero en mi opinión, Toni Morrison o Alice Walker (o Ralph Ellison para el caso) serían más merecedores.

A los chicos blancos les salían moretones diferentes de los de los negros y llamaban a aquel sitio la Fábrica de Helados porque salías con la cara de todos los colores. Los chicos negros lo llamaban la Casa Blanca porque era el nombre oficial y le cuadraba y no había por qué adornarlo. La Casa Blanca impartía la ley y todo obedecían.
Se podía salir de la Nickel de cuatro formas.
Primera: cumpliendo tu condena. Normalmente las sentencias estaban entre seis meses y dos años, pero la administración tenía la potestad de adelantar a su criterio la puesta en libertad.
Segunda: el juzgado podía intervenir. Un milagro.
Tercera: podías morirte. Incluso de «causas naturales», inducidas, eso sí, por condiciones de insalubridad o por malnutrición o por toda una serie de lamentables negligencias.
Cuarta: Siendo víctima de la muerte.

Libros del autor comentados en el blog:

https://weedjee.wordpress.com/2017/10/18/el-ferrocarril-subterraneo-whitehead-colson-underground-railroad-by-whitehead-colson/

https://weedjee.wordpress.com/2019/06/05/el-coloso-de-nueva-york-colson-whitehead-the-colossus-of-new-york-by-colson-whitehead/

https://weedjee.wordpress.com/2021/04/30/los-chicos-de-la-nickel-colson-whitehead-the-nickel-boys-by-colson-whitehead/

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A book about the horrors of a fictional reformatory school in 1960s Southern USA, was my first experience reading Colson Whitehead. I was excited to read this literary powerhouse, author of nine novels, one of which won the Pulitzer prize in 2017.
As I dug into the book, I recognised right away that it is written very well – some might say flawlessly. In fact I wouldn’t dare to critique it on that level. Its structure, pacing, etc are exemplary.
Exemplary, yet, I was left wanting. I wanted to hear the author’s voice. Instead, I felt I was reading something (dare I say) generic, conventional, predictable, safe. It didn’t feel original – I had an eerie feeling that I’d read a slightly different version of this before. Of course I hadn’t but I was still plagued by this haunting feeling that these pages could have been written by any number of other people.
I was oddly unaffected by the characters, as well as the plot twist which I registered with a relatively low level of emotion. I’m disappointed to feel this way. The subject matter is obviously important and I did appreciate the struggle the main character had in his attempts to live out the teachings of Martin Luther King Jr., to love his oppressors while suffering and waiting for victory. I understand the theme of beaten down, damaged, broken idealism. I can eat that shit up with a spoon. I wanted Colson Whitehead to use that theme to torture me, transport me, touch me, and teach me.

It’s hard to read a book with a worthy subject such as this one, but feel a lack of connection. Earlier this year, I read A Woman is No Man and had a similar experience. In that case, it was mainly due to a lack of writing finesse. In The Nickel Boys, the writing was all there, but for me, a sense of daring, a signature, a vital something was missing. Something that would have told me I wasn’t just reading another book about racial atrocities in the 1960s, but one that scalds as I close the last page, one that is branded with the author’s unique powers.
What’s happening? Why was I bored by a book so many loved, especially since its subject should have affected me a great deal? The introduction was promising. The novel itself left me disconnected and detached, not to mention I had this nagging feeling that I’d read this story before.
The writing was straight forward if I’m being honest, I expected it to be a bit more literary.
The story is important, kudos to Whitehead for bringing it to our attention. My brain was, of course, horrified, but my heart was only half melted.
Another book I feel I should have loved but didn’t.

Colson went on to win Pulitzer Prize. Truly, not sure that his name belongs in the rarified company of Faulkner and Updike in 2-time Pulitzer winners. I’d have to guess that this was a political choice rather than a literary one, which is unfortunate because it is, of course, a prize for good writing. Anyway, it is good to have an African American in that list, but in my mind, Toni Morrison or Alice Walker (or Ralph Ellison for that matter) would be more deserving.

White boys got different bruises from black boys and they called that place the Ice Cream Factory because you came out with all colored faces. Black kids called it the White House because it was the official name and it fit and there was no need to embellish it. The White House enforced the law and they obeyed everything.
You could get out of the Nickel in four ways:
First: serving your sentence. Normally the sentences were between six months and two years, but the administration had the power to advance the release at its discretion.
Second: the court could intervene. A miracle.
Third: you could die. Even from «natural causes», induced, yes, by unhealthy conditions or malnutrition or by a whole series of regrettable negligence.
Fourth: Being a victim of death.

Books from the author commented in the blog:

https://weedjee.wordpress.com/2017/10/18/el-ferrocarril-subterraneo-whitehead-colson-underground-railroad-by-whitehead-colson/

https://weedjee.wordpress.com/2019/06/05/el-coloso-de-nueva-york-colson-whitehead-the-colossus-of-new-york-by-colson-whitehead/

https://weedjee.wordpress.com/2021/04/30/los-chicos-de-la-nickel-colson-whitehead-the-nickel-boys-by-colson-whitehead/

3 pensamientos en “Los Chicos De La Nickel — Colson Whitehead / The Nickel Boys by Colson Whitehead

  1. Even though your heart was just half melted, your description of the books you read is so profound and intense. One can really tell how much you love to read, David. Great review 🙂

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