El Fundamentalista Reticente — Mohsin Hamid / The Reluctant Fundamentalist by Mohsin Hamid

El Fundamentalista Reticente analiza la relación cada vez más volátil y precariamente equilibrada entre Occidente (Estados Unidos) y el Este (países musulmanes del sur de Asia), y cómo sin un cierto sentido de empatía, esta ecuación irá en espiral hacia abajo.
Curiosamente, el punto de Hamid aquí es que un sentimiento de fundamentalismo puede surgir en las personas más improbables, cuando se sienten arrinconadas.
El protagonista de la novela, Changez, se graduó en Princeton, ha llevado una vida encantadora en Pakistán y está listo para una carrera envidiable en Nueva York.
Consigue un trabajo en una de las empresas premium de la ciudad, Underwood Samson y, en poco tiempo, es reconocido como uno de los jóvenes talentos más brillantes de la empresa.
Si pensaba que la vida no podía mejorar, se ha equivocado. Muy pronto, se enamora de Erica, una chica estadounidense rica, bonita y con inclinaciones artísticas. Pero esta relación está plagada de problemas. Aunque hay una gran cantidad de afecto e incluso curiosidad entre Changez y Erica sobre sus respectivos antecedentes, el de ellos sigue siendo un vínculo en gran parte insatisfactorio. Erica no puede olvidar a Chris, su novio que murió hace algunos años y, por lo tanto, nunca podrá ‘abrirse’ completamente (también sexualmente) con Changez. En un momento de frustración e incluso resentimiento, este último le pide que lo imagine como Chris y haga el amor.
Aquí es cuando te das cuenta de que Hamid ha construido una alegoría exactamente. Erica significa América (Erica) y simboliza la profunda infactuación que Changez siente por ella en ciertos niveles. Su propia empresa se llama Underwood Sampsons, que representa a EE.UU., una empresa altamente competitiva con un enfoque limitado en su propio progreso.

La incapacidad de Erica para aceptar Changez, a menos que él se ‘convierta’ en Chris, claramente insinúa la falta de voluntad del país para aceptar la identidad del primero por lo que es principalmente.
Hasta este punto, Changez comparte en gran medida una ecuación de amor-odio con Estados Unidos. Le encanta ser neoyorquino, tanto su trabajo de alto vuelo como su novia llenan su corazón de orgullo. Sin embargo, al mismo tiempo, el protagonista de Hamid no es fácil de convencer. Claramente, Changez tiene una mente propia y siente un profundo sentimiento de apego a su patria (Pakistán). El hecho de que mentes brillantes como él tengan que abandonar su propio país para llenar las arcas de un país ya sobredesarrollado y arrogante, lo deja frustrado.
Este descubrimiento se da cuenta aún más cuando ocurre el 11 de septiembre y Changez siente una extraña sensación de emoción ante “alguien que pone a Estados Unidos de rodillas”. A partir de ahí, la vida nunca es la misma y su desencanto con América es total.
Erica sufre una enfermedad mental y lentamente se desvanece (literalmente) de su vida. Este es un período en el que Changez también desarrolla una cierta veta rebelde, negándose a cortarse la barba o concentrarse en su trabajo. La noticia de los ataques de Estados Unidos a Afganistán, el vecino más cercano de Pakistán, le llena el corazón de resentimiento y, a partir de ahí, es solo cuestión de tiempo antes de que pierda su trabajo.
Una vez de regreso en Pakistán, Changez se convierte en profesor en una universidad, ‘quien hace que su misión en el campus sea abogar por la desconexión de Pakistán con Estados Unidos’

Aunque el libro no glorifica de ninguna manera el fundamentalismo, sutilmente señala cómo las chispas del fundamentalismo pueden encenderse en las personas y circunstancias de apariencia más plácida. Hamid logra que su personaje central, Changez, sea atractivo desde el principio y ayuda que este libro sea bastante compacto, delgado, sin demasiadas divagaciones.
Pero, si bien el intento de Hamid de construir una narrativa alegórica es interesante, difícilmente es lo suficientemente intrusivo como para darle a la historia algún tipo de profundidad. En todo caso, afloja su ritmo dramático, haciéndolo tedioso y ensayista.
Por otro lado, la vida profesional de Changez ha sido tratada con gran estilo y comprensión.
Hay grandes historias que escribir sobre el creciente golfo este-oeste y los crecientes sentimientos de desconfianza entre ambos continentes. El Fundamentalista Reticente solo roza la superficie, pero sin embargo Hamid hace lo suficiente para demostrar que es un escritor a tener en cuenta.

El compromiso de Estados Unidos no era más que una pose. Como sociedad, no estaban ustedes dispuestos a reflexionar sobre el dolor compartido que los unía con quienes les habían atacado. Se refugiaron en mitos de la propia diferencia, en una supuesta superioridad. Y estas creencias las representaron ustedes en el escenario del mundo de tal modo que el planeta entero se vio sacudido y sintió las consecuencias de sus berrinches; también mi familia, amenazada por la guerra a miles de kilómetros de distancia. Una Norteamérica como esa había que detenerla, no ya solo en interés del resto de la humanidad, sino también en el de ustedes.

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The Reluctant Fundamentalist looks at the increasingly volatile and precariously balanced relationship between the West (United States) and East (South Asian Muslim countries), and how without a certain sense empathy, this equation will steadily spiral downwards.
Interestingly, Hamid’s point here is that a feeling of fundamentalism can arise in the unlikeliest of people, when they feel pushed to a corner.
The novel’s protagonist, Changez is a Princeton graduate, has led a charmed life back in Pakistan and is all set for a enviable career in New York.
He bags a job with one of the premium companies of the city, Underwood Samson and in a short while, is recogonised as one of the firm’s brightest young talents.
If he thought life couldn’t get better, he’s proved wrong. Soon enough, he falls in love with Erica, a rich, pretty and artistically inclined American girl. But this relationship is fraught with troubles. Though there is a great deal of affection and even curiosity between Changez and Erica about their respective backgrounds, theirs remains a largely unfulfilling bond. Erica cannot get over Chris, her boyfriend who died some years back and thereby, can never fully ‘open up’ (sexually too) with Changez. In a moment of frustration and even resentment, the latter asks her to imagine him as Chris and make love.
This is when you realize that Hamid’s constructed an allegory here. Erica stands for America (Erica), and symbolises the deep infactuation Changez feels for her on certain levels. His own company is called Underwood Sampsons, standing for US, a highly competitive firm with a narrow focus on its own progress.

Erica’s inability to accept Changez, unless he ‘becomes’ Chris, quite clearly, hints at the country’s unwillingness to accept the former’s identity for what it primarily is.
Till this point, Changez largely shares a love-hate equation with the US. He loves being a New Yorker, both his high-flying job and girlfriend fill his heart with a sense of pride. However, at the same time, Hamid’s protagonist is no pushover. Clearly, Changez has a mind of his own and feels a deep sense of attachment to his motherland (Pakistan). The fact that bright minds like him have to desert their own country, to fill the coffers of an already overdeveloped, supercilious country, leaves him frustrated.
This realisation further dawns upon him when 9/11 occurs and Changez feels a strange sense of thrill at ‘someone bringing America to its knees’. From there on, life is never the same and his disenchantment with America is complete.
Erica is afflicted with a mental illness and slowly fades away (literally) from his life. This is a period when Changez also develops a certain rebellious streak, refusing to either cut off his beard or focus on his job. News of America’s attacks on Afghanistan, Pakistan’s closest neighbour fills his heart with resentment and from there on, it’s only a matter of time before he loses his job.
Once back in Pakistan, Changez becomes a professor at a University, ‘who makes it his mission on the campus to advocate Pakistan’s disengagement with America’

Though the book does not, in any way, glorify fundamentalism, it subtly points at how sparks of fundamentalism can be ignited in the most placid looking people and circumstances. Hamid succeeds in making his central character-Changez engaging from the word go and it helps that this book is a rather compact, slim one, without too much rambling.
But, while Hamid’s attempt at constructing an allegorical narrative is interesting, it is hardly intrusive enough to lend the story any kind of depth. If anything, it slackens its dramatic pace, making it both tedious and essayist.
On the other hand, Changez’s professional life has been treated with great flair and understanding.
There are great stories to be written on the increasing east-west gulf and the growing feelings of mistrust between both continents. The Reluctant Fundamentalist only skims the surface, but nevertheless Hamid does enough to prove that he’s a writer to watch out for.

America’s engagement was nothing more than a pose. As a society, you were unwilling to reflect on the shared pain that united you with those who attacked you. They took refuge in myths of their own difference, in a supposed superiority. And these beliefs were represented by you on the world stage in such a way that the entire planet was shaken and felt the consequences of your tantrums; my family too, threatened by war thousands of miles away. A North America like that had to be stopped, not only in the interests of the rest of humanity, but also yours.

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