Las Hijas De Los Otros Hombres — Richard Stern / Other Men’s Daughters by Richard Stern

Me ha parecido una buena novela. En la primera mitad del libro, la escritura sobre el romance entre el Dr. Merriwether y Cynthia me pareció de segundo año, excitante y menos que creíble. Eso no puede atribuirse a costumbres pasadas de moda, ya que Cynthia había engañado a su otro novio con no menos de otros ocho universitarios al menos una vez. El hecho de que un incómodo, (casi santo, como se describe) el Dr. Merriwether de 40 y tantos años, en ese momento experimentado en la vida de Cynthia, fue el primero en proporcionar su “despertar” fue casi risible, complaciendo a los hombres del pasado…? Sin embargo, la relación entre Cynthia y Merriwether pareció crecer y madurar y, por supuesto, se enfrió con el tiempo.
A partir del capítulo 11, el libro se volvió mucho más realista e interesante, en mi opinión. El amor de Merriwether como padre por sus hijos se demostró luego creíble en la escritura. Su pena por no estar físicamente con ellos fue dolorosa.
Si bien el autor que sentí fue algunas veces innecesariamente duro y despectivo en la interpretación de la esposa, Sarah Merriwether, (casi poniéndola en ridículo unas cuantas veces) el desprecio palpable entre el hombre y la esposa cuando el divorcio se convirtió en una realidad fue retratado de manera creíble.
Terminé disfrutando esto un poco, pero no creo que resista la prueba del tiempo tan bien como el ahora clásico Revolutionary Road de Richard Yates, un retrato de un matrimonio en apuros de la década de 1950, que fue escrito en 1961.

Las hijas de otros hombres: la novela de 1973 del autor estadounidense Richard Stern sobre un hombre de familia de cuarenta años y la transformación del profesor de Harvard Robert Merriweather provocada por su relación con una belleza de veinte años llamada Cynthia Ryder. Por ejemplo, aquí está la descripción del autor de la esposa de Merriweather percibiendo el cambio: “Desde hace meses, Sarah se especializa en los movimientos de su marido. Ella clasificó sus gestos, revisó sus facturas, notó su traje nuevo, sus corbatas más brillantes, la pelusa extra en su cabello. Pasó más tiempo en el laboratorio que durante quince años. Hay una nueva facilidad en su forma de hablar y en su forma de vestir, sin embargo, hace tiempo que dejó de preguntarle qué le había negado ella.
En cierto modo, esta es una historia atemporal de la vida moderna: un profesor universitario mayor atrapado en un matrimonio rancio descubre nuevas dimensiones de amor e intimidad con una mujer joven brillante y vivaz. Robert Merriweather comparte muchas cosas en común con otro profesor de un clásico muy querido: William Stoner en Stoner de John Williams, una novela ambientada en la Universidad de Missouri a principios de la década de 1930. Y, por supuesto, los respectivos dramas de William Stoner y Robert Merriweather se han repetido decenas de veces en los campus universitarios desde entonces.
En otro sentido, la novela de Richard Stern captura el cambio social y cultural único que tuvo lugar en los Estados Unidos en la década de 1960. Tanto es así, señala Philip Roth en su Introducción a esta edición de New York Review Books: “Otras hijas de hombres ilumina un punto de inflexión decisivo en las costumbres estadounidenses. La novela nos recuerda dónde estábamos, moralmente hablando, cuando el vasto asalto a las convenciones, el decoro y las creencias arraigadas comenzaron a desafiar a la autoridad, alta y baja, y los escombros que causaron, la teatralidad que fomentó, la esperanza, la euforia y la la intemperancia se aceleró”.
En Herzog de Saul Bellow, toda la novela se cuenta enteramente desde el punto de vista del personaje principal Herzog: sus recuerdos, sus pensamientos, sus percepciones, las cartas que escribe; una novela que está a un pelo de Herzog relatando la historia él mismo en primera persona. Muy diferente del narrador en tercera persona de Richard Stern, donde los eventos que se desarrollan se informan de manera mucho más objetiva y ocasionalmente cambian de Robert Merriweather para enfocarse en las reflexiones y sentimientos de los demás: Cynthia Ryder, la esposa de Merriweather, Sarah, una ex colega de Harvard, el padre de Cynthia que resulta ser un abogado rico de Carolina del Norte. Todo con gran precisión y economía.
Para compartir una pequeña muestra, aquí está Sarah, iracunda y furiosa, furiosa por su papel como la esposa baja, regordeta y poco atractiva de Robert, que se queda en casa: “Él se iría, el merodeador secreto. Mientras ella mantenía las hogueras encendidas. Y él la culpó. Como si su cuerpo pudiera comprarse con tres comidas diarias, y esta conejera goteante que ella sola mantenía. (No podía clavar un clavo.) Como si realmente le importara hacer el amor con ella. ¿Frígido? No, no más que cualquier mujer con marido que la veía como una escoba interior ”. ¿Es de extrañar que el crítico literario Anatole Broyard que revisa la novela para el New York Times dijera que Sarah ama su odio con una intensidad sexual?.
Y en caso de que alguien se pregunte si Cynthia Ryder es la joven inocente seducida por un hombre mayor que habla suavemente, aquí está la encantadora de Carolina del Norte sobre su vida amorosa adolescente antes de conocer a Merriweather: “Los chicos estaban allí para ser usados, amados, perderse en, ser superado. La virginidad fue el primer obstáculo. Entre eso y el matrimonio estaba la Era de la Exploración: los niños-hombres debían ser explorados, probados. Para Cynthia, la primavera del sesenta y nueve había sido un espectáculo sexual. A espaldas de Jamie (su novio habitual en ese momento), se había acostado al menos una vez con ocho niños “.
Como lectores, compartimos las diversas (y algo predecibles) escenas de Robert Merriweather pasando por las tribulaciones de su divorcio: el enfrentamiento con Sarah, el desagradable encuentro con el abogado de Sarah, repasando los detalles del acuerdo de divorcio, el último Día de Acción de Gracias familiar y Navidad. con Sarah y sus dos hijos y dos hijas en la casa de Nueva Inglaterra que ha estado en la familia de Merriweather durante generaciones. La escritura de Richard Stern resalta la conmovedora humanidad sin caer en emociones demasiado sentimentales o empalagosas.

El doctor Merriwether. Cuántos millares de sentimientos escondía aquella palabra famosa y petrificada, el origen de tanta historia y desorden.
Cuando imparte la asignatura de Introducción a la Fisiología, comienza la clase del siguiente modo:
—Hoy, señoras y señores, vamos a hablar de amor. Es decir, de la distensión de los senos venosos como respuesta a las señales enviadas a través del tercer y cuarto segmento sacro de la médula espinal y del nervio pudendo interno hasta el isquiocavernoso y, además, de las olas propulsivas de contracción en las capas suaves de músculos del conducto deferente, en la vesícula seminal, la próstata y los músculos estriados del perineo que se encargan de la expulsión del semen.

El dolor encontraba su expresión en el dinero; el dinero era el vehículo del odio. Mucho de lo que se dice en los inicios de la pasión comienza con el dinero; y casi todas las conclusiones humanas poseen una superestructura económica.
Sarah nunca había sido avariciosa. Al contrario, pensaba que lo material estaba corrupto; al crecer había luchado contra las comodidades de su propia casa, y desde que trabajó en los centros para personas sin recursos tutelando a niños pobres, especialmente desde entonces, la vergüenza que le inspiraban las comodidades se revestía de una fuerza ascética. Ahora se enfrentaba al problema de tener que dar cuenta continuamente de su propio alojamiento y comida; sentía que el dinero era una amenaza, es decir, un arma, un arma que se usaba contra ella, un arma que ella podía usar en su defensa.

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It was a nice book. In the first half of the book, the writing about the affair between Dr. Merriwether and Cynthia came across to me as sophomoric, titillating, and less than believable. That can’t all be blamed on outmoded mores, since Cynthia had cheated on her other boyfriend with no less than eight other college boys at least once. The fact an awkward, (near saintly as portrayed) 40-something Dr. Merriwether -at that experienced time in Cynthia’s life -was the first to provide her ‘awakening’ was almost laughable, pandering to men of the past…? However, the relationship between Cynthia and Merriwether did seem to grow and mature, and of course, cool with time.
Beginning with Chapter 11, the book became much more realistic and interesting, in my opinion. Merriwether’s love as a father for his children was then proven believable in the writing. His sorrow at not being there physically with them was painful.
While the author I felt was a few times unnecessarily harsh and dismissive in the portrayal of the wife, Sarah Merriwether, (nearly holding her up to ridicule a few times) the palpable contempt between man and wife as the divorce became a reality was believably portrayed.
I ended up enjoying this somewhat, but I don’t feel it stands the test of time as well as Richard Yates’ now classic Revolutionary Road, a portrayal of a 1950s struggling marriage, which was written in 1961.

Other Men’s Daughters – American author Richard Stern’s 1973 novel of forty-year-old family man and Harvard professor Robert Merriweather’s transformation brought about by his relationship with a twenty-year-old beauty by the name of Cynthia Ryder. For instance, here’s the author’s description of Merriweather’s wife catching a whiff of the change: “For months now, Sarah specialized in her husband’s moves. She classified his gestures, checked his bills, noted his new suit, his brighter ties, the extra shag in his hair. He spent more time in the lab than he had for fifteen years. There is a new ease in his speech and dress, yet he has long since stopped asking her what she had even longer refused him.”
In a way, this is a timeless tale of modern life: older university professor stuck in a stale marriage discovers new dimensions of love and intimacy with bright, vivacious younger woman. Robert Merriweather shares a good deal in common with another professor from a much beloved classic: William Stoner in John Williams’ Stoner, a novel set at the University of Missouri in the early 1930s. And, of course, the respective dramas of William Stoner and Robert Merriweather have been repeated scores of times across college campuses ever since.
In yet another sense Richard Stern’s novel captures the unique social and cultural shift that occurred in the United States in the 1960s. So much so, Philip Roth notes in his Introduction to this New York Review Books edition: “Other Men’s Daughters illuminates a decisive turning point in American mores. The novel reminds us of where we were, morally speaking, when the vast assault upon convention, propriety, and entrenched belief began to challenge authority, high and low, and of the wreckage that caused, the theatrics it fostered, the hope and euphoria and intemperance it quickened.”
In Saul Bellow’s Herzog, the entire novel is told wholly from main character Herzog’s point of view – his memories, his thoughts, his perceptions, the letters he writes; a novel that’s a hair’s breath away from Herzog relating the story himself in the first-person. Very different from Richard Stern’s third person narrator, where unfolding events are reported a great deal more objectively and occasionally shift from Robert Merriweather to focus on the reflections and feelings of others: Cynthia Ryder, Merriweather’s wife Sarah, a former Harvard colleague, Cynthia’s father who happens to be a wealthy lawyer from North Carolina. All with great precision and economy.
To share a small sample, here is Sarah, irate and furious, fuming over her role as Robert’s short, chubby, unattractive, stay-at-home wife: “He would be off, the secret prowler. While she kept the home fires burning. And he blamed her. As if her body could be purchased by three daily meals, and this leaky hutch which she alone kept up. (He couldn’t hammer a nail.) As if he really cared to make love to her. Frigid? No, no more than any woman with a husband who saw her as an interior broom.” Is it any wonder literary critic Anatole Broyard reviewing the novel for the New York Times said Sarah loves her hatred with a sexual intensity?
And in case anybody is wondering about Cynthia Ryder being the young innocent seduced by a smooth talking older man, here is the North Carolina lovely on her teenage love life prior to meeting Merriweather: “Boys were there to be used, to be loved, to be lost in, to be surmounted. Virginity was the first obstacle. Between that and marriage was the Era of Exploration: boys-men were to be explored, tested. For Cynthia, the spring of Sixty-Nine had been a sexual pageant. Behind Jamie’s back (her steady boyfriend at the time), she’d slept at least once with eight boys.”
As readers we share the various (and somewhat predictable) scenes of Robert Merriweather going through the travails of his divorce – the showdown with Sarah, the distasteful meeting with Sarah’s lawyer, picking over the details of the divorce settlement, the last family Thanksgiving and Christmas with Sarah and their two sons and two daughters in the New England house that has been in Merriweather’s family for generations. Richard Stern’s writing brings out the touching humanness without sliding into emotions overly sentimental or cloying.

Dr. Merriwether. How many thousands of feelings that famous and petrified word hid, the origin of so much history and disorder.
When she teaches the subject of Introduction to Physiology, the class begins as follows:
“Today, ladies and gentlemen, we are going to talk about love.” That is, from the distension of the venous sinuses in response to the signals sent through the third and fourth sacral segments of the spinal cord and from the internal pudendal nerve to the ischiocavernosus and, in addition, from the propulsive waves of contraction in the soft layers of muscles of the vas deferens, in the seminal vesicle, the prostate and the striated muscles of the perineum that are responsible for the expulsion of semen.

Pain found its expression in money; money was the vehicle of hatred. Much of what is said in the early days of passion begins with money; and almost all human conclusions have an economic superstructure.
Sarah had never been greedy. On the contrary, she thought that the material was corrupt; Growing up, she had struggled with the comforts of her own home, and ever since she had worked in the centers for the poor, caring for poor children, especially since then, her shame about the comforts was clothed with ascetic force. Now she was faced with the problem of continually having to account for her own room and board; she felt that money was a threat, that is, a weapon, a weapon that was used against her, a weapon that she could use in her defense.

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