Al Atardecer — Hwang Sok-Yong / Haejil Muryeop (At Dusk) by Hwang Sok-Yong

Sé muy poco sobre Corea, su historia o su cultura (pero disfruto del kimchi picante). Esta es una lectura rápida. Al principio, estaba totalmente confundido. El libro comienza con un conocido arquitecto, Park Minwoo, que termina una conferencia y se le entrega un papelito con un nombre, Cha Soona, y un número de teléfono, que se guarda en el bolsillo. Luego se va a ver a un amigo de la infancia, Yoon Byeonggu, que estaba muy enfermo. Yoon se había convertido en el dueño de una gran empresa de construcción. Tanto Park como Yoon procedían de un pequeño pueblo de la provincia de Gyeongsang y eran muy pobres. Ambas familias habían tenido que dejar el pequeño pueblo para ir a diferentes barrios marginales de Seúl, pero eran los pocos niños los que lograron escapar de los barrios marginales, a través de rutas muy diferentes. Se volvieron a conectar en años posteriores y trabajaron juntos en proyectos de vivienda, incluidos los que aburguesaron los barrios marginales, lo que resultó en la expulsión forzosa de quienes vivían allí. Park no llama al número hasta algún tiempo después y cuando el teléfono no es contestado, envía un mensaje de texto. También se nos presenta en este primer capítulo a Kiyoung, un compañero de clase de Park en la escuela de arquitectura que se está muriendo de cáncer.
El segundo capítulo, sin previo aviso, tiene otro narrador: Jung Woohee, que es un joven director de teatro que tiene que trabajar en un segundo trabajo a tiempo completo por la noche para pagar el alquiler. En el capítulo, aprendemos sobre su vida cotidiana bastante desagradable. (Pero al no estar familiarizado con los nombres coreanos, pasa bastante tiempo antes de que me dé cuenta de que Jung es mujer). Durante el día, trabaja para pagar alquiler en un pequeño teatro, escribiendo guiones, entrevistando a posibles actores y, a veces, dirigiendo. Por la noche trabaja en una tienda de conveniencia abierta las 24 horas. El capítulo termina con ella mencionando el encuentro con Kim Minwoo.
El tercer capítulo es de regreso a Park Minwoo, aunque eso no fue inmediatamente obvio para mí, y cuenta por qué su familia tuvo que dejar el pequeño pueblo y mudarse a un barrio pobre de Seúl y cómo era la vida de Park Minwoo allí, incluyendo cómo conoció a su mejor amigo en esos años: Jaemyung, cómo su familia se hizo famosa por los pasteles de pescado y cómo se hizo amigo de Cha Soona.
El cuarto capítulo vuelve a Jung Woohee, por lo que el libro continúa con capítulos alternados. En cada capítulo aprendemos sobre la vida actual y pasada de Park Minwoo o Jung Woohee. Park Winwoo está cuestionando el valor de su vida; Jung Woohee se pregunta si su vida mejorará alguna vez. La conexión entre ellos resulta ser Cha Soona pero hay un giro hábil al final.

Me gustó el libro y la visión de la vida y la cultura coreanas que ofrece.
Básicamente, es una historia contada desde dos perspectivas diferentes: un arquitecto de mediana edad, bastante acomodado, y un joven director de teatro no tan acomodado que también trabaja en la tienda de conveniencia para llegar a fin de mes. Al final, estas dos historias se convierten en una, que es el giro más interesante e intrigante de toda la trama.
Sin duda, Hwang es un narrador magistral. Incluso disfruté de las diversas descripciones largas que eran comunes en esta novela bastante corta, pero de alguna manera, todavía esperaba más de este libro …

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I know very little about Korea, its history, or its culture (but I do enjoy spicy kimchi). This is a fast read. At first, I was totally confused. The book opens with a well-know architect – Park Minwoo – finishing a lecture and being give a slip of paper with a name – Cha Soona – and a phone number, which he puts in his pocket. Then he is off to see a childhood friend – Yoon Byeonggu – who was very sick. Yoon had grown up to be the owner of a large construction company. Both Park and Yoon came from a small town in Gyeongsang Province and were very poor. Both of their families had had to leave the small town for different slums of Seoul but were the rare children who managed to escape the slums, through very different routes. They reconnected in later years and worked together on housing projects, including those that gentrified the slums, resulting in the forced removal of those living there. Park does not call the number until sometime later and when the phone is not answered, sends a text message. We are also introduced in this first chapter to Kiyoung, a classmate of Park’s in architecture school who is dying of cancer.
The second chapter, without warning, has another narrator — Jung Woohee, who is a young theatre director who has to work a fulltime second job at night to pay her rent. In the chapter, we learn about her rather unpleasant everyday life. (But not being familiar with Korean names, it is quite awhile before I figure out that Jung is female.) During the day, she works for peanuts at a small theatre, doing script writing, interviewing potential actors, and sometimes directing. At night she works at a 24 hour convenience store. The chapter ends with her mentioning meeting Kim Minwoo.
The third chapter is back to Park Minwoo, although that was not immediately obvious to me, and tells why his family had to leave the small village and move to a slum of Seoul and what Park Minwoo’s life was like there, including how he met his best friend in those years – Jaemyung, how his family became famous for fishcakes, and how he became friends with Cha Soona.
The fourth chapter is back to Jung Woohee and so the book continues with alternating chapters. In each chapter we learn about Park Minwoo’s or Jung Woohee’s current and past life. Park Winwoo is questioning the value of his life; Jung Woohee wonders whether her life will ever improve. The connection between them turns out to be Cha Soona but there is a deft twist at the end.

I liked the book and the glimpse of Korean life and culture it provides.
Basically, it’s a story told from two different perspectives – a middle aged, quite well off architect, and a not so well off young theatre director who also works at the convenience store to make ends meet. In the end, these two storylines become one, which is the most interesting and intriguing twist of the whole plot.
Hwang most certainly is a masterful storyteller. I even enjoyed the various long descriptions which were common in this rather short novel, but somehow, I was still expecting more from this book …

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