Un Equilibrio Perfecto — Rohinton Mistry / A Fine Balance by Rohinton Mistry

Un equilibrio perfecto, no tiene nada que ver con los ataques terroristas del 11 de septiembre o el 11 de marzo de Madrid. Lo que este libro logró, sin embargo, fue similar a lo que me sucedió después de ese trágico evento. Una vez más, me colocaron figurativamente en los zapatos de otro ser humano, en realidad en los zapatos de varias personas que enfrentaban indignidades, discriminación y monstruosas dificultades de forma regular. Rohinton Mistry hace girar una historia deslumbrante y desgarradora de cuatro individuos cuyas vidas se cruzan durante un año durante la India de los años 70, bajo el gobierno de Indira Gandhi. Fue una época de gran agitación política que resultó en “la emergencia” de 1975. Se suprimieron los derechos humanos, se hizo cumplir la esterilización masiva, se destruyeron los barrios marginales y las cárceles estaban llenas de los opositores de Gandhi. La forma en que esta emergencia afecta a estos cuatro personajes así como a varios personajes secundarios es absolutamente abominable.
Dina, una viuda que lucha por llegar a fin de mes independientemente de su hermano dominante, se ha visto afectada por la disminución de la visión. Necesita dos asistentes para ayudarla con su negocio de sastrería si quiere tener éxito. Ishvar y su sobrino Om, una pareja con una triste historia de fondo propia, son expertos en coser y aprovechar la oportunidad de trabajar bajo la supervisión de Dina. Maneck es un joven estudiante universitario que se siente como si sus padres lo hubieran dejado de lado y se hubiera alejado de su existencia relativamente cómoda en su ciudad natal por las montañas. Dina necesita ingresos adicionales y Maneck está angustiado por las condiciones en el albergue juvenil. Se encuentra una solución simple para ambas situaciones cuando Maneck se muda a su casa como huésped temporal. Aprendemos las historias de cada uno, cuáles han sido sus vidas antes de sus encuentros entre ellos. Ishvar y Om son descendientes de una casta inferior. Cómo afecta esto su relación con Dina y Maneck es una de las partes más conmovedoras de esta novela. Aquí es donde pude captar fragmentos de esperanza entre las ruinas de tanta desesperación. Un corrector de pruebas en un viaje en tren tiene una oportunidad de reunirse con Maneck y hace una declaración que resonará continuamente en la mente de este joven estudiante, así como en la del lector, mientras dure la novela: “Ves, no puedes dibujar líneas y compartimentos, y se niega a ceder más allá de ellos. A veces tiene que usar sus fracasos como peldaños hacia el éxito. Debe mantener un buen equilibrio entre la esperanza y la desesperación. Al final, todo es cuestión de equilibrio”. Al leer una tragedia acumulada sobre otra, una historia más de miseria y pérdida, comenzarás a cuestionar este equilibrio como lo hacía a menudo Maneck. ¿Qué está tratando de decirnos Mistry? ¿Es posible encontrar siempre este equilibrio? ¿No se puede inclinar tanto la balanza contra algunas personas que nunca se puede lograr el equilibrio? Y, sin embargo, hay personajes en este libro que, a pesar de todas las adversidades, continúan aferrándose a un sueño de un futuro mejor. Algunos aceptan su suerte y otros se niegan a hacerlo, abandonando toda fe. “Si el tiempo fuera un trozo de tela, cortaría todas las partes malas. Cortaría las noches de miedo y uniría las partes buenas, para hacer que el tiempo sea soportable. Entonces podría usarlo como un abrigo, vivir siempre feliz”.
Este es un libro difícil de revisar en el sentido de que no puedo identificar ninguna emoción para transmitir. Sí, fue deprimente a veces. Pero a veces, también, me reía y me aferraba a un hilo muy fino de esperanza. En un momento me detuve y reflexioné sobre si tanto “malo” realmente podría existir en la vida de cualquier persona. Quizás el autor estaba exagerando; seguramente tiene un truco bajo la manga. Pero luego consideré la hora, el lugar, el hecho de que esto no estaba sucediendo en mi pequeño capullo sino en otras partes del mundo. Tal vez, solo tal vez, los personajes de Mistry representan un cuerpo entero de personas que fueron maltratadas y victimizadas durante un momento en que los derechos fueron despojados y las injusticias terribles estaban a la orden del día. Lo acogí como una advertencia de lo que puede suceder cuando se abusa del poder, cuando las personas se olvidan de la humanidad en todos y cuando no reconocemos nuestro propio papel para ayudar a equilibrar la escala.
Si aún no has leído esta notable novela, te insto a que lo hagas. Seguramente dejará una impresión duradera. ¡También te animo a que lo emparejes o lo sigas con una lectura alegre para calmar tu espíritu!

“La gente olvida cuán vulnerables son a pesar de sus camisas, zapatos y maletines, cómo este mundo hambriento y cruel podría despojarlos, ponerlos en la misma posición que mis mendigos”.

Este es probablemente el libro más deprimente que he leído en toda mi vida. No solo es una crónica de cuatro vidas sombrías y sin el menor indicio de esperanza o redención, sino que lo hace con un alcance integral y una manera implacable. Incluso releerlo, sabiendo lo que iba a suceder, no mitigó mi tristeza. En todo caso, amplificó mis emociones, porque por todas las cosas buenas que suceden en este libro, los momentos de alegría, sabía cómo iba a salir todo mal. Y esta no es una historia de aventuras o un romance donde las cosas empeoran durante unos cientos de páginas antes de que los protagonistas se enfrenten a la adversidad. No, en un equilibrio perfecto, todo se va al infierno. Y no mejora.
Podría pasar varios párrafos discutiendo cómo este libro es deprimente. Baste decir que A Fine Balance se establece en Mumbai, India. Cubre más de 30 años, desde la independencia en 1947 hasta la emergencia de la década de 1970. Rohinton Mistry sigue a cuatro personajes: dos sastres, Ishvar y Omprakash; la viuda, Dina Dalal, que los emplea en su departamento; y el estudiante universitario, Maneck, compartiendo habitación con la viuda. Estos personajes soportan la pobreza, la opresión y el abuso por parte de quienes están en el poder y quienes tienen poder. Los sastres, sus parientes víctimas de la violencia de casta en su pueblo de vuelta a casa, llegan a Mumbai solo para vivir en un barrio pobre que es demolido, su señor de los barrios bajos ahora a sueldo del gobierno. Pero vivir en las calles no es una opción, ya que durante la Emergencia, la policía tiene una amplia discreción cuando se trata de “embellecer” las calles de la ciudad superpoblada y superpoblada, y perder su residencia es, con mucho, una de las desgracias menores que Ishvar y Om experiencia.
La emergencia ocurrió antes de que yo naciera, en una tierra muy alejada de mí. No es más que un nombre para mí, un período en la historia reciente de un país relacionado con el mío por los lazos imperiales y los intercambios de inmigrantes. Por lo tanto, este libro carece de la resonancia personal que tiene para aquellos que vivieron este período, ya sea en la India o en el extranjero. Y realmente nunca he experimentado ninguna de las dificultades que Mistry describe aquí. Sin embargo, todavía puedo apreciar el libro como una representación del sufrimiento durante una época de agitación y tiranía. Y sí, es deprimente, pero no estoy de acuerdo con aquellos críticos que consideran que esta es una razón válida para analizar el libro. La miseria te hace sentir triste por alguna razón.
Aunque no son perfectos, los cuatro protagonistas de Mistry son todas buenas personas. Aprendemos esto al principio del libro, porque nos cuenta su pasado en una serie de flashbacks tan detallados que trascienden la mera exposición y se convierten en verdaderas partes de la trama y la narrativa. Dina crece bajo el pulgar de su hermano mayor, sus sueños de convertirse en doctora aplastada por una sociedad patriarcal. En cambio, recurre al matrimonio como un escape, disfruta de una felicidad demasiado rica para durar mucho tiempo y se convierte en viuda. Para ella, como con todos, la pregunta es cómo ganar suficiente dinero para sobrevivir. Ishvar y Om provienen de una casta de curtidores; su padre hizo la transición desafiante a la sastrería y pagó por la insolencia con su vida. Continúan con su tradición, pero han venido a la ciudad en busca de trabajo. Maneck ha venido a la ciudad también en busca de escape y edificación; Está inscrito en una certificación universitaria de un año sobre aires acondicionados. No es un muy buen estudiante, pero está feliz de haber dejado su ciudad natal, y con ello su relación insatisfactoria con su padre.

Estas son personas comunes y corrientes. No invitan a la desgracia que les acontece. ¿Por qué le pasan cosas malas a la gente buena? Un buen equilibrio es muchas cosas, pero no es teodicea. Es, en cambio, una mirada a las consecuencias de cierto zeitgeist presente en India en el momento de la emergencia. Lo vemos en la forma en que Ishvar, Om, Dina y Maneck se convierten en víctimas, sí, pero este zeitgeist impregna la novela en todos los niveles. Está presente en las actitudes de los personajes menores de Mistry, en las exclamaciones de aprobación de la Sra. Gupta y Nusswan con respecto a la Emergencia y su efecto en los sindicatos, en la burla de Beggarmaster y la conciencia culpable del sargento Kesar. Así como la gente común ignoró las injusticias obvias que ocurrieron durante el Holocausto, la gente común también racionalizó y justificó la brutalidad y las injusticias que ocurrieron durante la Emergencia. Algunos, como la Sra. Gupta o Nusswan, lo hacen por razones económicas, ya sea que crean o no que tales acciones están realmente justificadas, lo suficientemente aterrador, algunos lo hacen. Otros, como el sargento Kesar, se preocupan menos por el significado político de sus acciones y más por el significado moral.
Me gusta el sargento Kesar. Es un personaje muy menor, pero es un ejemplo de cómo Mistry logra hacer que el alcance de sus temas políticos sea tan amplio. Hay muchos personajes comunes en A Fine Balance, pero por cada goonda que hace cumplir sin pensar la voluntad de un propietario o ministro, hay un sargento Kesar o un Ibrahim, una figura de autoridad con un nombre y una cara. Estos son antagonistas o aliados en algún momento que, por una razón u otra, son probablemente buenas personas, pero han logrado terminar en la línea de trabajo equivocada en el momento equivocado. Luchan con sus trabajos, con la forma en que interactúan con personas como Dina Dalal. Esta lucha es un contrapunto conmovedor al sufrimiento inocente de nuestros cuatro protagonistas. La emergencia no es un movimiento monolítico de un grupo que oprime a otro. Es, nos muestra Mistry, un período tumultuoso de conflicto cuando un gobierno trata de mantenerse en el poder mientras los elementos lo subvierten para sus propios fines.
Eso parece encajar con India, un país en constante cambio como resultado de su vasta población y su rica historia. La profanación de la democracia por parte de Indira Gandhi desestabiliza al país, pero es solo otra gota en la espalda de un camello ya sobrecargado. De la historia de fondo de Ishvar y Om, aprendemos sobre el deterioro del sistema de castas y la resistencia resultante de aquellos, como los Thakur, que tienen poder en las aldeas. Desde la infancia de Maneck, vemos cómo el desarrollo urbano y la expansión, el comercialismo y la competencia, están cambiando el paisaje rural de la India y poniendo en peligro algunas empresas, como la tienda general de su padre. La historia de Dina es más personal y de género, pero también es una historia sobre la familia y la independencia. Como ella señala, la independencia es una ilusión. Todos dependemos unos de otros, especialmente en una ciudad tan grande como Mumbai, y la culminación de las relaciones de estos cuatro personajes es una ilustración de su interdependencia. La detención y desaparición de Ishvar y Om afecta profundamente a Dina y Maneck, tanto personal como profesionalmente; Del mismo modo, los problemas de Dina con el propietario amenazan la vida de Ishvar y Om.

Pero yo divago. En un equilibrio perfecto, Mistry yuxtapone la agitación de la emergencia con muchos otros eventos que ocurren simultáneamente para alterar el espíritu de la India. El resultado es una instantánea de un país que siempre me ha fascinado por su conflicto y sus contradicciones. Las descripciones de Mistry de la vida en Bombay, especialmente para los empobrecidos, están casi más allá de mi capacidad de comprensión, tan diferentes son de lo que sé. India se encuentra en esa zona interesante entre las naciones en desarrollo y desarrolladas (aunque sé que esa terminología es, como siempre, controvertida). Su economía es tan enorme, tan rica, tanto real como potencial, pero su población masiva enfrenta problemas de educación, pobreza y salud. Es un país fascinante con desafíos muy reales, tanto ahora como en la década de 1970 cuando se desarrolla esta novela.
Todo esto, por supuesto, no aborda realmente esa pregunta central: ¿por qué tan deprimente? ¿Por qué Mistry no podía tejer un hilo de esperanza a través de su colcha de una historia? En mi opinión, el destino final de Maneck obvia cualquier consuelo posible que uno pueda encontrar en el tenue equilibrio alcanzado por Dina, Ishvar y Om. Es una nota de gracia que logra dominar el final del libro, causar conmoción y consternación, y da color a todo lo que sigue. No quiero estropearlo si no has leído el libro, pero es una acción de nihilismo tan implícito que es emblemático del tono de un equilibrio perfecto.
En pocas palabras, si este libro terminó con una nota “feliz”, si Ishvar, Om, Dina y Maneck surgieron con pocas quejas, entonces su sufrimiento no habría tenido sentido. Eso es un gran reclamo, lo sé. Otros libros involucran a personajes que sufren mucho solo para salir triunfantes y mucho mejor, así que, ¿qué hace que estos sean diferentes? Es tanto la naturaleza como el grado de su sufrimiento. Sus experiencias son tan brutales, tan deshumanizantes, que cualquier redención seria los minimizaría demasiado para el lector. Para salir triunfante de tales experiencias, tendría que ser a través de acciones de su propia acción, a través de alguna forma de resistencia que supere la adversidad. Esto contradiría la sensación de impotencia que Mistry quiere comunicar, la total impotencia ante un clima político implacable creado por políticos y policías corruptos. Ishvar y Om no son, no pueden ser revolucionarios. Dina y Maneck no pueden ser subversivos. Entonces, cuando sufren y se someten y luego se termina … bueno, en realidad no puede terminar, no hasta que estén devastados. Mistry debe administrar un golpe de gracia que finalice la destrucción que ha planeado desde la página uno.
Este libro es ficción, por lo que debe tener un principio, un tramo central y un final. Pero está tan cerca de ser verdad como la ficción puede llegar, tanto en verosimilitud como en actitud. No es edificante ni entrañable, sino desgastante. Incluso la persona más optimista se sentiría asediada por la cuidadosa y persistente erosión de todo lo bueno del universo de un equilibrio perfecto. Y esto soporta lecturas repetidas, porque sus representaciones de personajes tanto mayores como menores son tan vívidos, tan creíbles, tan tortuosamente conmovedores, que no puedes evitar preocuparte por lo que les sucede, incluso cuando sabes que no será nada bueno.

Por lo tanto, no estoy seguro de qué decir, excepto que este es uno de mis libros favoritos y, en mi opinión, uno de los mejores libros jamás escritos. Siempre habrá quienes no estén de acuerdo, quienes lo recojan, recorran cincuenta o cien o doscientas páginas, y luego lo declaren un desperdicio, un lavado, poco impresionante o aburrido en el mejor de los casos. No sé cómo responder a esas personas, ni siquiera si debería responder. Todo lo que puedo decir es que pocos libros me han afectado tanto como este. Muchos libros me han conmovido; muchos me entretuvieron, me encantaron y me hicieron reír y llorar. Pero un equilibrio perfecto me ha dejado una marca indeleble. Es un trabajo de habilidad consumada. Este libro es ficción, por lo que debe ser falso. Pero es un libro triste y deprimente, porque en algún lugar del pasado y del presente y, sí, del futuro, cada parte de él es, de alguna forma, cierto.

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A Fine Balance, has nothing to do with the terrorist attacks of 9/11 or 3/11 in the city of Madrid. What this book accomplished, however, was similar to that which happened to me following that tragic event. I was once again placed figuratively in the shoes of another human being, actually in the shoes of several individuals that faced indignities, discrimination, and monstrous hardships on a regular basis. Rohinton Mistry spins a stunning and heartbreaking tale of four individuals whose lives intersect for one year during 1970s India, under the rule of Indira Gandhi. It was a time of great political upheaval resulting in ‘the Emergency’ of 1975. Human rights were suppressed, mass sterilization was enforced, the slums were destroyed, and the jails were full of Gandhi’s opponents. How this emergency affects these four as well as a number of secondary characters is nothing short of abominable.
Dina, a widow struggling to make ends meet independent of her domineering brother, has been struck with diminishing vision. She is in need of two assistants to help with her tailoring business if she is to succeed. Ishvar and his nephew Om, a pair with a sad background story of their own, are skilled in sewing and jump at the opportunity to work under Dina’s supervision. Maneck is a young college student that feels as if he has been cast aside by his parents and turned out from his relatively comfortable existence in his hometown by the mountains. Dina needs additional income and Maneck is distressed by the conditions at the youth hostel. A simple solution for both situations is found when Maneck moves into her home as a temporary boarder. We learn the stories of each, what their lives have been prior to their encounters with one another. Ishvar and Om are descendants of a lower caste. How this affects their relationship with both Dina and Maneck is one of the most touching portions of this novel. This is where I was able to grasp snatches of hope among the ruins of so much despair. A proofreader on a train ride has a chance meeting with Maneck and makes a statement that will continuously echo in this young student’s mind, as well as the reader’s, for the duration of the novel: “You see, you cannot draw lines and compartments, and refuse to budge beyond them. Sometimes you have to use your failures as stepping-stones to success. You have to maintain a fine balance between hope and despair. In the end, it’s all a question of balance.” While reading of one tragedy heaped upon another, one more story of wretchedness and loss, you will start questioning this balance as Maneck often did. What is Mistry trying to tell us? Is it possible to always find this balance? Cannot the scales be tipped so much against some individuals that the balance can never be achieved? And yet, there are characters in this book that despite all adversity, continue to hold onto a dream of a better future. Some accept their lot and others refuse to do so, abandoning all faith. “If time were a bolt of cloth, I would cut out all the bad parts. Snip out the scary nights and stitch together the good parts, to make time bearable. Then I could wear it like a coat, always live happily.”
This is a difficult book to review in the sense that I cannot pinpoint any single emotion to convey. Yes, it was depressing at times. But sometimes, too, I laughed and held onto a very fine strand of hope. At one point I stopped and mulled over whether so much ‘bad’ could really exist in the life of any one person. Maybe the author was exaggerating; surely he has a trick up his sleeve. But then I considered the time, the place, the fact that this wasn’t happening in my little cocoon but elsewhere in the world. Maybe, just maybe, Mistry’s characters represent an entire body of people that were mistreated and victimized during a time when rights were stripped and awful injustices were the order of the day. I embraced it as a warning of what can happen when power is abused, when persons forget about the humanity in everyone, and when we fail to acknowledge our own role in helping to balance the scale.
If you haven’t already read this remarkable novel, I urge you to do so. It will surely leave a lasting impression. I also encourage you to pair it or follow it with a lighthearted read in order to soothe your spirit!

“People forget how vulnerable they are despite their shirts and shoes and briefcases, how this hungry and cruel world could strip them, put them in the same position as my beggars”.

This is probably the most depressing book I have ever read in my entire life. Not only is its chronicling of four lives bleak and without the slightest hint of hope or redemption, but it does this with a comprehensive scope and an unforgiving manner. Even re-reading it, knowing what was going to happen, did not mitigate my sadness. If anything, it amplified my emotions, because for all of the good things that happen in this book, the moments of joy, I knew how it was all going to go wrong. And this is not some adventure story or a romance where things get bad for a few hundred pages before the protagonists rise in the face of adversity. No, in A Fine Balance, everything goes to hell. And it doesn’t get better.
I could spend several paragraphs discussing how this book is depressing. Suffice it to say, A Fine Balance is set in Mumbai, India. It covers over 30 years, from independence in 1947 to the Emergency of the 1970s. Rohinton Mistry follows four characters: two tailors, Ishvar and Omprakash; the widow, Dina Dalal, who employs them in her apartment; and the college student, Maneck, rooming with the widow. These characters endure poverty, oppression, and abuse by those in power and those with power. The tailors, their relatives victims of caste violence in their village back home, arrive in Mumbai only to live in a slum that gets demolished, its slum-lord now in the pay of the government. But living on the streets is not an option, for during the Emergency police have broad discretion when it comes to “beautifying” the streets of the overcrowded, overpopulated city, and losing their residence is by far one of the lesser misfortunes that Ishvar and Om experience.
The Emergency happened before I was born, in a land far removed from me. It is nothing more than a name to me, a period in the recent history of a country related to mine by imperial ties and immigrant exchanges. So this book lacks the personal resonance it has for those who did live through this period, whether in India or abroad. And I haven’t really ever experienced any of the hardships Mistry depicts here. Nevertheless, I can still appreciate A Fine Balance as a depiction of suffering during a time of turmoil and tyranny. And yeah, it is depressing, but I do not agree with those reviewers who find this a valid reason for panning the book. Mistry makes you feel sad for a reason.
While not perfect, Mistry’s four protagonists are all good people. We learn this early in the book, for he recounts their past to us in a series of flashbacks so verbose as to transcend mere exposition and become true parts of the plot and narrative. Dina grows up under the thumb of her older brother, her dreams of becoming a doctor squashed by a patriarchal society. Instead she resorts to marriage as an escape, enjoys a happiness too rich to last long, and becomes a widow. For her, as with everyone, the question is how to make enough money to get by. Ishvar and Om come from a caste of tanners; their father made the defiant transition to tailoring and paid for the insolence with his life. They carry on in his tradition, but they have come to the city seeking work. Maneck has come to the city also looking for escape and edification; he is enrolled in a one-year college certification on air conditioners. He’s not a very good student, but he is happy he has left his hometown, and with it his unsatisfying relationship with his father.

These are ordinary, everyday people. They do not invite the misfortune that befalls them. Why do bad things happen to good people? A Fine Balance is many things, but it is not theodicy. It is instead a look at the consequences of a certain zeitgeist present in India at the time of the emergency. We see it in the way that Ishvar, Om, Dina, and Maneck all become victims, yes, but this zeitgeist pervades the novel on every level. It is present in the attitudes of Mistry’s minor characters, in the exclamations of approval from Mrs. Gupta and Nusswan regarding the Emergency and its effect on trade unions, in the derision of Beggarmaster and the guilty conscience of Sergeant Kesar. Just as ordinary people ignored the obvious injustices happening during the Holocaust, so too did ordinary people rationalize and justify the brutality and the injustices that occurred during the Emergency. Some, like Mrs. Gupta or Nusswan, do it for economic reasons, whether or not they believe such actions are truly justified—scarily enough, some do. Others, like Sergeant Kesar, care less about the political significance of their actions and more about the moral significance.
I like Sergeant Kesar. He is a very minor character, but he is an example of how Mistry manages to make the scope of his political themes so broad. There are plenty of stock characters in A Fine Balance, but for every goonda mindlessly enforcing the will of a landlord or minister, there is a Sergeant Kesar or an Ibrahim, an authority figure with a name and a face. These are antagonists or sometime-allies who, for one reason or another, are probably good people but have managed to end up in the wrong line of work at the wrong time. They struggle with their jobs, with the way they interact with people like Dina Dalal. This struggle is a poignant counterpoint to the innocent suffering of our four protagonists. The Emergency is not a monolithic movement of one group oppressing another. It is, Mistry shows us, a tumultuous period of conflict as one government tries to stay in power while elements subvert it for their own purposes.
That seems to fit with India, a country always in flux as a result of its vast population and rich history. Indira Gandhi’s desecration of democracy destabilizes the country, but it is just another straw on the back of an already over-laden camel. From Ishvar and Om’s backstory we learn of the deterioration of the caste system, and the resulting resistance from those, like the Thakur, who have power in the villages. From Maneck’s childhood we see how urban development and expansion, commercialism and competition, are changing India’s rural landscape and endangering some enterprises, like his father’s general store. Dina’s tale is more personal and more gendered, but it is also a story about family and independence. As she points out, independence is an illusion. We are all dependent on each other, especially in a city as big as Mumbai, and the culmination of the relationships of these four characters is an illustration of their interdependence. Ishvar and Om’s detainment and disappearance profoundly affects Dina and Maneck, both personally and professionally; likewise, Dina’s troubles with the landlord threaten Ishvar and Om’s livelihood.

But I digress. In A Fine Balance, Mistry juxtaposes the turmoil of the Emergency with many other events occurring simultaneously to alter India’s zeitgeist. The result is a snapshot of a country that has always fascinated me for its conflict and its contradictions. Mistry’s descriptions of life in Mumbai, especially for the impoverished, are almost beyond my ability to grasp, so different are they from what I know. India is in that interesting zone between developing and developed nation (though I am aware such terminology is, as ever, controversial). Its economy is so huge, so rich, both real and with potential, yet its massive population faces problems of education, poverty, and health. It is a fascinating country with very real challenges, both now and in the 1970s when this novel takes place.
All this, of course, does not really address that central question: why so depressing? Why couldn’t Mistry weave a thread of hope through his quilt of a story? In my opinion, Maneck’s ultimate fate obviates any possible solace one might find in the tenuous equilibrium achieved by Dina, Ishvar, and Om. It is a grace note that manages to overpower the end of the book, cause shock and dismay, and colours anything that follows. I don’t want to spoil it if you haven’t read the book, but it is an action of such implicit nihilism that it is emblematic of the tone of A Fine Balance.
Simply put, if this book ended on a “happy” note, if Ishvar, Om, Dina, and Maneck emerged with little in way of complaint, then their suffering would have been meaningless. That is a major claim to make, I know. Other books involve characters who suffer greatly only to emerge triumphant and all the better for it, so what makes these ones different? It is both the nature and the degree of their suffering. Their experiences are so brutal, so dehumanizing, that any serious redemption would minimize them too much for the reader. In order to emerge from such experiences triumphantly, it would have to be through actions of their own doing, through some form of resistance that overcomes the adversity. This would contradict the sense of powerlessness that Mistry wants to communicate, the utter helplessness in the face of an implacable political climate created by corrupt politicians and police. Ishvar and Om are not, cannot be revolutionaries. Dina and Maneck cannot be subversives. So when they suffer and submit and then it is over … well, it cannot really be over, not until they are devastated. Mistry must administer a coup de grâce that finalizes the destruction he has plotted since page one.
This book is fiction, so it must have a beginning, middle, and end. But it is as close to being true as fiction can get, both in verisimilitude and in attitude. It is neither uplifting nor endearing but wearing. Even the most optimistic person would feel besieged by Mistry’s careful and persistent erosion of everything good from the universe of A Fine Balance. And this holds up to repeated readings, because his depictions of characters both major and minor are just so vivid, so believable, so tortuously touching, that you cannot help but care about what happens to them, even when you know it will be nothing good.

And so, I am not sure what to say, except that this is one of my favourite books, and in my opinion, one of the best books ever written, period. There will always be those who disagree, who pick it up, trudge through fifty or a hundred or two hundred pages, and then declare it a waste, a wash, unimpressive or boring at best. I don’t know how to respond to those people, or even if I should respond. All I can say is that few books have ever affected me so much as A Fine Balance. Many books have moved me; many have entertained me and charmed me and made me laugh and cry. But A Fine Balance has left an indelible mark upon me. It is a work of consummate skill. This book is fiction, so it must be false. But it is a sad, depressing book, because somewhere out there in the past and the present and, yes, the future, every single bit of it is, in some form, true.

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