Una Breve Historia De Casi Todo — Bill Bryson / A Short History of Nearly Everything by Bill Bryson

“Una breve historia de casi todo” es el resumen de la vida, el universo y casi todo de Bill Bryson, un pequeño libro de ciencia fácil de leer que contiene una visión general de las cosas que todo terrícola debe tener en cuenta.
Como he mencionado repetidamente a lo largo de los años, cada vez que uno de los lectores ocasionales me dice que tengo que leer algo, como Harry Potter o el Código DaVinci, profundizo más y resuelvo no leerlo nunca. Esta es una de las ocasiones en las que debería haberme quitado una década de mi terquedad y haber cedido de inmediato.
Bryson cubre una amplia gama de temas, desde la formación del universo hasta la evolución del hombre para nuestros antepasados simios, y todos los puntos intermedios. Átomos ¿Células? ¡Estas son solo paradas a lo largo de la autopista de la iluminación que Bill Bryson ha pavimentado! Toca la física cuántica, la geología, el tamaño de nuestro sistema solar, el año sin verano y otros temas innumerables.
El estilo de escritura es tan accesible que tengo que pensar que sería algún tipo de científicos si mis libros de texto de la escuela secundaria y la universidad fueran escritos por Bill Bryson. Su estilo sencillo y ventoso hace que incluso los temas más complicados sean más fáciles de digerir.
No es frecuente que salga de un libro porque siento que aprendí algo nuevo, excepto las técnicas criminales de mis lecturas habituales. Bryson ha tenido éxito donde muchos han fallado antes que él. Él ha usado artimañas para hacerme leer no ficción y divertirme mientras lo hago.

Lo que aprendí de este libro (sin ningún orden en particular)
1. El fósforo fue descubierto accidentalmente cuando un científico intentó convertir la orina humana en oro. La similitud en el color parecía haber sido un factor en su convicción de que esto era posible. Como, puff. No soy científico, pero ¿no debería ser lo suficientemente obvio?
2. “A principios de 1800 surgió en Inglaterra una moda para inhalar óxido nitroso, o gas de la risa, después de que se descubrió que su uso” fue atendido por una emoción muy placentera “. Para el próximo medio siglo, sería la droga elegida por los jóvenes ”. ¿Qué tan maravilloso es eso?
3. Si eres un adulto de tamaño medio, tienes dentro de ti suficiente energía potencial para explotar con la fuerza de TREINTA bombas de hidrógeno muy grandes. Asumiendo, es decir, que SABES cómo hacer esto y REALMENTE quieres hacer un punto. Habla sobre un berrinche monstruoso.
4. Cada uno de nosotros somos tan atómicamente numerosos y tan vigorosamente reciclados al morir que algunos de nuestros átomos probablemente pertenecieron a Shakespeare, Genghis Khan o cualquier otra figura histórica. Pero no, NO eres Elvis o Marilyn Monroe; sus átomos tardan bastante en reciclarse.
5. Cuando te sientas en una silla, en realidad no estás sentado allí, sino que levitas sobre él a la altura de una centésima de centímetro. Tire esas colchonetas de yoga, ya ESTÁ levitando sin saberlo.
6. Las partículas atómicas que ahora conocemos como Quarks casi se llamaron Partons, después de saber quién. La imagen de la Sra. Parton con sus, eh, mamás cósmicas rebotando alrededor de los núcleos atómicos es MUY inquietante. Afortunadamente, ese científico cambió de opinión.
7. Las partes indigestas de un calamar gigante, en particular sus picos, se acumulan en los estómagos de los cachalotes en ámbar gris, que se usa como fijador en perfumes. La próxima vez que rocíes Chanel No. 5, te estás sumergiendo en el destilado de monstruos marinos invisibles. * Nota personal: debe tirar la colección de perfumes de monstruos marinos *
8. La “doncella” en musgo de doncella NO se refiere al cabello en la cabeza de la doncella.

PERO EN SERIO,
Este es un libro fascinante y accesible sobre la historia de las ciencias naturales, que abarca temas tan diversos como la cosmología, la física cuántica, la paleontología, la química y otras materias que han afectado a un grupo de ciencias como yo en la escuela secundaria y más allá. Sí, es verdad, fracasé AMBAS química y física en la escuela secundaria. No puedo juzgar cuán preciso representa el Sr. Bryson las ciencias en este libro, pero seguramente supera estar empantanado en Una breve historia del tiempo y su tipo.

Cuando levantamos la cabeza hacia el cielo, la parte del universo que nos resulta visible es sorprendentemente reducida. Sólo son visibles desde la Tierra a simple vista unas 6.000 estrellas, y sólo pueden verse unas 2.000 desde cualquier punto. Con prismáticos, el número de estrellas que podemos ver desde un solo emplazamiento aumenta hasta una cifra aproximada de 50.000 y, con un telescopio pequeño de dos pulgadas, la cifra salta hasta las 300.000. Con un telescopio de 16 pulgadas, como el de Evans, empiezas a contar no estrellas sino galaxias. Evans calcula que puede ver desde su solana de 50.000 a 100.000 galaxias, que contienen 10.000 millones de estrellas cada una. Se trata sin duda de números respetables, pero, incluso teniendo eso en cuenta, las supernovas son sumamente raras. Una estrella puede arder miles de millones de años, pero sólo muere una vez y lo hace deprisa. Y unas pocas estrellas moribundas estallan. La mayoría expira quedamente, como una fogata de campamento al amanecer. En una galaxia típica, formada por unos 10.000 millones de estrellas, una supernova aparecerá como media una vez cada doscientos o trescientos años.
Las supernovas son significativas para nosotros en otro sentido que es, sin duda, fundamental. Sin ellas, no estaríamos aquí. La Gran Explosión creó muchísimos gases ligeros pero ningún elemento pesado. Aunque éstos llegaron después, durante un periodo muy largo nadie fue capaz de explicar cómo llegaron. El problema era que se necesitaba algo caliente de verdad —más caliente incluso que el centro de las estrellas más calientes— para forjar carbón, hierro y los otros elementos sin los cuales seríamos deplorablemente inmateriales. Las supernovas proporcionaron la explicación, y quien lo descubrió fue un cosmólogo inglés casi tan singular en sus modales y actitudes como Fritz Zwicky.
Durante los 500 millones de años siguientes, la joven Tierra siguió sometida a un bombardeo implacable de cometas, meteoritos y demás desechos galácticos, que trajeron agua para llenar los mares y los componentes necesarios para que se formase con éxito la vida. Era un medio singularmente hostil y, sin embargo, de algún modo la vida se puso en marcha. Alguna diminuta bolsita de sustancias químicas se agitó, palpitó y se hizo animada. Estábamos de camino.
Cuatro mil millones de años después, la gente empezó a preguntarse cómo había sucedido todo. Y hacia allí nos lleva nuestra próxima historia.

A finales del siglo XVIII, los científicos conocían con mucha precisión la forma y las dimensiones de la Tierra y su distancia del Sol y de los planetas. Y ahora Cavendish, sin salir siquiera de su casa, les había proporcionado el peso. Así que se podría pensar que determinar la edad de la Tierra sería relativamente fácil. Después de todo, tenían literalmente a sus pies todos los elementos necesarios. Pero no: los seres humanos escindirían el átomo e inventarían la televisión, el nailon y el café instantáneo antes de conseguir calcular la edad de su propio planeta.
Para entender por qué, debemos viajar al norte de Escocia y empezar con un hombre inteligente y genial, del que pocos han oído hablar, que acababa de inventar una ciencia nueva llamada geología.

Cuando el siglo XIX se acercaba a su fin, los científicos podían considerar con satisfacción que habían aclarado la mayoría de los misterios del mundo físico: electricidad, magnetismo, gases, óptica, acústica, cinética y mecánica estadística, por mencionar sólo unos pocos, estaban todos alineados en orden ante ellos. Habían descubierto los rayos X, los rayos catódicos, el electrón y la radiactividad, inventado el ohmio, el vatio, el kelvin, el julio, el amperio y el pequeño ergio.
Si algo se podía hacer oscilar, acelerar, perturbar, destilar, combinar, pesar o gasificar lo habían hecho, y habían elaborado en el proceso un cuerpo de leyes universales tan sólido y majestuoso que aún tendemos a escribirlas con mayúsculas: la Teoría del Campo Electromagnético de la Luz, la Ley de Proporciones Recíprocas de Richter, la Ley de los Gases de Charles, la Ley de Volúmenes Combinatorios, la Ley del Cero, el Concepto de Valencia, las Leyes de Acción de Masas y otras innumerables leyes más. El mundo entero traqueteaba y resoplaba con la maquinaria y los instrumentos que había producido su ingenio. Muchas personas inteligentes creían que a la ciencia ya no le quedaba mucho por hacer.

Hasta ahora, los bosques —que también retienen mucho carbono— y los océanos han conseguido salvarnos de nosotros mismos; pero, como dice Peter Cox de la Oficina Meteorológica Británica: «Hay un umbral crítico en el que la biosfera natural deja de protegernos de los efectos de nuestras emisiones y, en realidad, empieza a amplificarlos». Lo que se teme es que pueda producirse un aumento muy rápido del calentamiento de la Tierra. Muchos árboles y otras plantas incapaces de adaptarse morirían, liberando sus depósitos de carbono y aumentando el problema. Ciclos así se han producido de cuando en cuando en el pasado lejano, sin contribución humana. La buena noticia es que, incluso en esto, la naturaleza es absolutamente maravillosa. Es casi seguro que el ciclo del carbono se restablecerá al final y devolverá a la Tierra a una situación de estabilidad y felicidad. La última vez que lo hizo, no tardó más que 60.000 años.

Todo empieza con una sola célula. La primera célula se divide para convertirse en dos, estas dos se convierten en cuatro y así sucesivamente. Justo después de 42 duplicaciones, tienes 10.000 billones (10.000.000.000.000.000) de células en el cuerpo y estás listo para aflorar como un ser humano. Y cada una de esas células sabe perfectamente qué es lo que tiene que hacer para preservarte y nutrirte desde el momento de la concepción hasta tu último aliento.
Tú no tienes secretos para tus células. Saben mucho más de ti que lo que sabes tú. Cada una de ellas lleva una copia del código genético completo (el manual de instrucciones de tu cuerpo), así que sabe cómo hacer no sólo su trabajo sino también todos los demás trabajos del cuerpo. Nunca en tu vida tendrás que recordarle a una célula que vigile sus niveles de adenosín trifosfato o que busque un sitio para el chorrito extra de ácido fólico que acaba de aparecer inesperadamente. Hará por ti eso y millones de cosas más.
Cada célula de la naturaleza es una especie de milagro. Hasta las más simples superan los límites del ingenio humano.
La forma de una molécula de ADN es, como todo el mundo sabe, bastante parecida a una escalera de caracol o una escala de cuerda retorcida: la famosa doble hélice. Los soportes verticales de esa estructura están hechos de un tipo de azúcar llamado «desoxirribosa» y toda la hélice es un ácido nucleico, de ahí el nombre de «ácido desoxirribonucleico». Los travesaños (o escalones) están formados por dos bases que se unen en el espacio intermedio, y sólo pueden combinarse de dos modos: la guanina está siempre emparejada con la citosina y la timina siempre con la adenina. El orden en el que aparecen esas letras, cuando te desplazas hacia arriba o hacia abato por la escalera, constituye el código del ADN; descubrirlo ha sido la tarea del Provecto Genoma Humano.

Todo ser vivo es una ampliación hecha a partir de un único plan original. Somos, como humanos, meros incrementos: un mohoso archivo cada uno de nosotros de ajustes, adaptaciones, modificaciones y retoques providenciales que se remontan hasta 3.800 millones de años atrás. Estamos incluso muy íntimamente emparentados con las frutas y las verduras. La mitad más o menos de las funciones químicas que se presentan en un plátano son fundamentalmente las mismas que las que se producen en nosotros.
No hay que cesar de repetirlo: la vida es toda una. Ésa es, y sospecho que será siempre, la más profunda y veraz de las afirmaciones.

No tenemos la menor idea. No sabemos cuándo empezamos a hacer muchas de las cosas que hemos hecho. No sabemos lo que estamos haciendo en este momento o cómo afectarán al futuro nuestras acciones actuales. Lo que sí sabemos es que sólo hay un planeta para seguir haciéndolo y sólo una especie capaz de cambiar las cosas de una forma considerada.
Estamos en realidad en el principio de todo. El truco consiste, sin duda, en asegurarse de que nunca encontremos el final. Y es casi seguro que eso exigirá muchísimo más que golpes de suerte.

Libros del autor comentados en el blog:

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/26/el-cuerpo-humano-guia-para-ocupantes-bill-bryson-the-body-a-guide-for-occupants-by-bill-bryson/

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/27/1927-el-verano-que-cambio-el-mundo-bill-bryson-one-summer-america-1927-by-bill-bryson/

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/28/shakespeare-bill-bryson-shakespeare-the-world-as-stage-by-bill-bryson/

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/29/en-las-antipodas-bill-bryson-down-under-in-a-sunburned-country-by-bill-bryson/

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/30/una-breve-historia-de-casi-todo-bill-bryson-a-short-history-of-nearly-everything-by-bill-bryson/

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A Short History of Nearly Everything is Bill Bryson’s summation of life, the universe, and everything, a nice little easy-reading science book containing an overview of things every earthling should be aware of.
As I’ve repeatedly mentioned over the years, every time one of the casual-readers tells me I have to read something, like Harry Potter or the DaVinci Code, I dig my feet in deeper and resolve to never read it. This is one of the occasions I should have shaved a decade off of my stubbornness and caved in right away.
Bryson covers a wide range of topics, from the formation of the universe to the evolution of man for our apelike forebears, and all points in between. Atoms? Cells? These are just stops along the enlightenment highway that Bill Bryson has paved! He touches upon quantum physics, geology, the size of our solar system, the year without a summer, and other topics innumerable.
The writing style is so accessible that I have to think I’d be some kind of scientists if my high school and college text books were written by Bill Bryson. His easy, breezy style makes even the most complicated topics easier to digest.
It’s not often that I come away from a book having felt like I learned something new, criminal techniques from my usual reads excepted. Bryson has succeeded where many have failed before him. He has used chicanery to get me to read nonfiction and enjoy myself while doing it.

What I learned from this book (in no particular order)
1. Phosphor was accidentally discovered when a scientist tried to turn human urine into gold. The similarity in color seemed to have been a factor in his conviction that this was possible. Like, duh. I’m no scientist, but shouldn’t it be obvious enough?
2. “In the early 1800s there arose in England a fashion for inhaling nitrous oxide, or laughing gas, after it was discovered that its use ‘ was attended by a highly pleasurable thrilling’. For the next half- century it would be the drug of choice for young people.” How groovy is that?
3. If you are an average-sized adult, you contain within you enough potential energy to explode with the force of THIRTY very large hydrogen bombs. Assuming, that is, that you KNOW how to actually do this and REALLY want to make a point. Talk about a monstrous temper tantrum.
4. We are each so atomically numerous and so vigorously recycled at death that some of our atoms probably belonged to Shakespeare, Genghis Khan or any other historical figure. But no, you are NOT Elvis or Marilyn Monroe; it takes quite a while for their atoms to get recycled.
5. When you sit in a chair, you are not actually sitting there, but levitating above it at the height of a hundredth millions of a centimeter. Throw away those yoga mats, your ARE already levitating without knowing it.
6. The atomic particles that we now know as Quarks were almost named Partons, after you know who. The image of Ms. Parton with her, uh, cosmic mammaries bouncing around the atomic nuclei is VERY unsettling.Thankfully, that scientist guy changed his mind.
7. The indigestible parts of a giant squid, in particular their beaks, accumulate in sperm whales’ stomachs into ambergris, which is used as a fixative in perfumes. The next time you spray on Chanel No. 5, you’re dowsing yourself in the distillate of unseen sea monsters. * Note to self: must throw away sea monster perfume collection*
8. The ‘maidenhair’ in maidenhair moss does NOT refer to the hair on the maiden’s head.

BUT SERIOUSLY,
this is a fascinating, accessible book on the history of the natural sciences, covering topics as diverse as cosmology, quantum physics, paleontology, chemistry and other subjects that have bedeviled a science dolt like me through high school and beyond. Yes, it’s true, I failed BOTH chemistry and physics in high school. I can’t judge how accurate Mr. Bryson represents the sciences in this book, but it surely beats being bogged down in A Brief History of Time and their ilk.

When we lift our heads to the sky, the part of the universe that is visible to us is surprisingly small. Only about 6,000 stars are visible to Earth with the naked eye, and only about 2,000 can be seen from any point. With binoculars, the number of stars we can see from a single location increases to about 50,000, and with a small two-inch telescope, the number jumps to 300,000. With a 16-inch telescope, like Evans’, you start counting not stars but galaxies. Evans estimates that he can see from his solar system 50,000 to 100,000 galaxies, each containing 10 billion stars. These are certainly respectable numbers, but even with that in mind, supernovae are extremely rare. A star can burn billions of years, but it only dies once and it does so quickly. And a few dying stars explode. Most expire quietly, like a campfire at dawn. In a typical galaxy of about 10 billion stars, a supernova will appear on average once every two to three hundred years.
Supernovae are significant to us in another sense that is, without a doubt, fundamental. Without them, we would not be here. The Big Bang created tons of light gases but no heavy elements. Although these arrived later, for a very long period no one was able to explain how they arrived. The problem was that it took something really hot — hotter even than the center of the hottest stars — to forge coal, iron, and the other elements without which we would be woefully immaterial. Supernovae provided the explanation, and the one who discovered it was an English cosmologist almost as singular in his manners and attitudes as Fritz Zwicky.
For the next 500 million years, young Earth continued to be relentlessly bombarded by comets, meteorites, and other galactic debris, bringing water to fill the seas and the components necessary for life to be successfully formed. It was a singularly hostile environment, and yet somehow life got going. Some tiny sachet of chemicals stirred, throbbed, and became animated. We were on our way.
Four billion years later, people began to wonder how everything had happened. And that’s where our next story takes us.

In the late 18th century, scientists knew very precisely the shape and dimensions of Earth and its distance from the Sun and planets. And now Cavendish, without even leaving his house, had provided the weight. So you might think that determining the age of Earth would be relatively easy. After all, they literally had all the necessary items at their feet. But no: human beings would split the atom and invent television, nylon and instant coffee before they could calculate the age of their own planet.
To understand why, we must travel to the north of Scotland and start with a brilliant and intelligent man, whom few have heard of, who had just invented a new science called geology.

As the nineteenth century drew to a close, scientists could consider with satisfaction that they had cleared up most of the mysteries of the physical world: electricity, magnetism, gases, optics, acoustics, kinetics, and statistical mechanics, to name but a few, were all lined up in order before them. They had discovered X-rays, cathode rays, electron, and radioactivity, invented ohm, watt, kelvin, july, amp, and little erg.
If something could be made to oscillate, accelerate, disturb, distill, combine, weigh, or gasify, they had done so, and in the process had elaborated a body of universal laws so solid and majestic that we still tend to write them in capital letters: the Theory of the Electromagnetic Field de la Luz, Richter’s Law of Reciprocal Proportions, Charles’s Gas Law, the Law of Combinatorial Volumes, the Law of Zero, the Concept of Valencia, the Laws of Mass Action and countless other laws. The whole world rattled and snorted with the machinery and instruments his ingenuity had produced. Many intelligent people believed that science did not have much left to do.

Until now, forests – which also hold a lot of carbon – and oceans have managed to save us from ourselves; But, as Peter Cox of the British Meteorological Office puts it: “There is a critical threshold at which the natural biosphere stops protecting us from the effects of our emissions and actually begins to amplify them.” What is feared is that a very rapid increase in global warming may occur. Many trees and other plants unable to adapt would die, releasing their carbon deposits and increasing the problem. Cycles like this have occurred from time to time in the distant past, without human contribution. The good news is that even in this, nature is absolutely wonderful. It is almost certain that the carbon cycle will reset in the end and return Earth to stability and happiness. The last time it did, it took no more than 60,000 years.

It all starts with a single cell. The first cell divides to become two, these two become four, and so on. Right after 42 doublings, you have 10,000 trillion (10,000,000,000,000,000) cells in your body and you are ready to emerge as a human being. And each of those cells knows perfectly well what it has to do to preserve and nourish you from the moment of conception until your last breath.
You have no secrets for your cells. They know much more about you than you do. Each of them carries a copy of the complete genetic code (your body’s instruction manual), so she knows how to do not only her job but all other body jobs as well. Never in your life will you have to remind a cell to monitor its adenosine triphosphate levels or to find a place for the extra squirt of folic acid that just popped up unexpectedly. It will do that for you and millions of other things.
Every cell in nature is a kind of miracle. Even the simplest exceed the limits of human ingenuity.
The shape of a DNA molecule is, as everyone knows, quite similar to a spiral staircase or a twisted rope scale: the famous double helix. The vertical supports of this structure are made of a type of sugar called “deoxyribose” and the entire helix is a nucleic acid, hence the name “deoxyribonucleic acid”. The crossbars (or steps) are made up of two bases that meet in the intermediate space, and can only be combined in two ways: guanine is always paired with cytosine and thymine is always paired with adenine. The order in which those letters appear, when you scroll up or down the stairs, is the DNA code; discovering it has been the task of the Human Genome Project.

Every living being is an enlargement made from a single original plan. We are, as humans, mere increments: a moldy file each of us of providential adjustments, adaptations, modifications and retouching that go back to 3.800 million years ago. We are even very closely related to fruits and vegetables. Half or more of the chemical functions that occur in a banana are fundamentally the same as those that occur in us.
We must not stop repeating it: life is all one. That is, and I suspect that it will always be, the most profound and truthful of the affirmations.

We have no idea. We don’t know when we started doing many of the things we’ve done. We do not know what we are doing right now or how our current actions will affect the future. What we do know is that there is only one planet to keep doing it and only one species capable of changing things in a considerate way.
We are actually at the beginning of everything. The trick, of course, is to make sure we never find the end. And it is almost certain that this will require much more than strokes of luck.

Books from the author commented in the blog:

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/26/el-cuerpo-humano-guia-para-ocupantes-bill-bryson-the-body-a-guide-for-occupants-by-bill-bryson/

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/27/1927-el-verano-que-cambio-el-mundo-bill-bryson-one-summer-america-1927-by-bill-bryson/

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/28/shakespeare-bill-bryson-shakespeare-the-world-as-stage-by-bill-bryson/

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/29/en-las-antipodas-bill-bryson-down-under-in-a-sunburned-country-by-bill-bryson/

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/30/una-breve-historia-de-casi-todo-bill-bryson-a-short-history-of-nearly-everything-by-bill-bryson/

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