Harriet — Elizabeth Jenkins / Harriet by Elizabeth Jenkins

Hay que ser consciente de que es una novela escrita en 1934, a veces parece un poco antigua, pero es una buena novela y muy bien escrita, puede parecer un poco ingenua. Es una historia muy dura basada en una hecho real de hasta dónde puede llegar el ser humano por codicia. Escrito con un lenguaje sencillo que hace que devores el libro en una hora.

Originalmente escrito en 1934, Harriet se basa en un caso real de asesinato británico de la década de 1870 conocido como “El misterio del asesinato de Penge”. Es uno de los libros más inquietantes que he leído, aunque debo decir que también es una de las mejores novelas de crimen que he tenido en mis manos en mucho, mucho tiempo. Si bien la información está ampliamente disponible en línea sobre Penge Murders o The Staunton Case (el nombre real del personaje del título ficticio), dejé de leer los hechos del caso real hasta que terminé la novela, porque no quería tener ningún expectativas en absoluto en este libro.
Le doy un gran crédito a la autora aquí: ella ha dado vida al verdadero mal en estos personajes. Su escritura es simplemente sobresaliente. Emplea el uso del contraste y la ironía con gran efecto, pasa mucho tiempo en la cabeza de sus personajes para que el lector pueda ver exactamente cómo se justifica tal maldad y, a pesar de todo, nunca tiene que recurrir a detalles gráficos. para comunicarle al lector la horrible situación de Harriet. Pero no se trata solo del crimen o de los sórdidos detalles aquí: también se aprecia la forma en que ella comenta sobre las distinciones de clase socioeconómica, sobre las costumbres sociales y, especialmente, sobre cómo las mujeres tienen muy pocos derechos legales en este sentido.
Decir que me alejé de esta novela por completo es insuficiente. Por un lado, fue extremadamente inquietante en el sentido de que es sorprendente cómo alguien podría hacer lo que estas personas hicieron por dinero sin siquiera pestañear. Por otro lado, este libro estaba tan bien escrito que, incluso sin saber nada sobre el caso, pude ver que todo sucedía frente a mí.
Recomiendo encarecidamente esta novela a cualquiera que aprecie la buena escritura, a los escritores del período de entreguerras y a cualquiera que quiera algo muy superior al crimen ordinario. También es una gran opción para las personas que disfrutan de la ficción criminal basada en casos reales. Me encantan estos libros antiguos, realmente es una de las mejores novelas históricas que he leído.

Basado en un caso victoriano genuino de una mujer con discapacidad del desarrollo seducida lejos de su familia con el propósito de obtener su herencia, esta es solo una lectura desgarradora. Jenkins es despiadada en la descripción de un crimen atroz contra una mujer completamente inocente. Lenta, metódicamente, con cuidado, acumula las reuniones iniciales, los primeros destellos de avaricia, la tensión de la soga. Observamos cómo los individuos aparentemente erguidos comienzan a convencerse a sí mismos de participar en un comportamiento que un observador externo solo puede ver como extremadamente egoísta y depravado. Anhelamos acercarnos y sacudir a las pocas personas que parecen tener la más mínima idea de lo que está sucediendo y gemimos de frustración cuando esas pocas personas se desaniman o rechazan.
Si bien nosotros, como lectores, sabemos dónde estamos y qué lado tomamos, Jenkins como autora es notablemente genial e imparcial en todo momento. No es que ella piense que ninguno de estos terribles delincuentes sobre los que escribe son irreprensibles o incluso agradables, sino que está decidida a interpretar de manera justa sus procesos de pensamiento a medida que los comprende, sus metas y deseos, sus prevaricaciones y justificaciones. Ella profundiza en las aspirantes mentes victorianas de clase media baja de sus personajes y lo que desentierra es espantoso. Es para su crédito que puede mirarlo sin estremecerse o fingir que es algo diferente de lo que es.

El capítulo final es como un golpe para el estómago: es mundano, despiadado y tan terriblemente cierto.

En la vida real, Harriet Staunton y Richardson vivieron y murieron de acuerdo con los acontecimientos de la novela de Elizabeth Jenkins de 1934. Al igual que Harriet en la novela, Harriet Staunton tenía lo que hoy llamaríamos dificultades de aprendizaje, su madre la había educado bien y le había enseñado a cuidarse, pero tenía dificultades para expresarse y era propensa a hacerlo repentinamente, ruidos inexplicables y estallar en rabia. También tenía un legado de alrededor de £ 5,000, algo así como medio millón en el dinero de hoy. Solo existe una fotografía de Harriet Staunton, tomada con motivo de su compromiso.
A pesar de estar basado en eventos de la vida real, debo enfatizar que Harriet es una novela, aunque creo que también hay obras de no ficción escritas sobre el famoso caso. Elizabeth Jenkins estaba fascinada por lo que se conocía como el misterio de Penge de 1877. Jenkins decidió tomar el inusual paso de llamar a sus personajes por sus verdaderos nombres cristianos. Harriet Staunton se convirtió en Harriet Woodhouse, Louis Staunton, Lewis Oman, Patrick Staunton, se convirtió en Patrick Oman, las hermanas Elizabeth Staunton (nee Rhodes) y Alice Rhodes están en la novela de Jenkins Elizabeth Oman y Alice Hoppner respectivamente.
La historia de Harriet es desesperada, y Jenkins contarla es una obra magistral de narración sutil, Jenkins no necesitaba descripciones gratuitas: la lenta espiral descendente de la vida de esta desafortunada joven es suficiente en sí misma. La avaricia egoísta que lleva a Harriet a ser víctima de los hermosos encantos de Lewis Omán está brillantemente retratada. Una joven vulnerable, que anteriormente solo había estado en compañía de su madre y su padrastro con visitas ocasionales a sus familiares, fácilmente le llama la atención las atenciones de un joven apuesto. Lewis, el mayor de dos hermanos excepcionalmente cercanos, ya se está acercando a la prima de Harriet, Alice, cuando se conocen. Para horror de Alice, las atenciones de Lewis cambian a Harriet cuando se entera de su fortuna. El hermano de Lewis, Patrick, un artista hosco y malhumorado, está casado con la hermana mayor de Alice, Elizabeth. Lewis y Harriet se comprometen rápidamente, la madre de Harriet está inmediatamente alerta y hace todo lo posible para evitar que su hija se case con Lewis; Sin embargo, Harriet tiene más de treinta años y, con el ingenio de Lewis, se pone en contra de su madre, y se retira de la casa familiar cuando su madre trata de convertirla en un pupilo para evitar que se case. Harriet y Lewis están casados, y a partir de ahí hay una terrible inevitabilidad de los eventos que siguen, con Harriet aislada de su madre, nuevamente gracias a la invención de Lewis, y trasladada al país para abordar con Patrick y Elizabeth, ella se convierte en la inconsciente, víctima de terrible crueldad y negligencia.
Esta es una novela maravillosamente legible, aunque es una historia terrible, mucho más conmovedora por el hecho de que el lector sabe que es una recreación bastante precisa de los acontecimientos reales.

Solo se conoce una fotografía de Harriet Staunton, de soltera Richardson. Se tomó en 1874 con ocasión de su compromiso con Louis Staunton, un hombre sin blanca, empleado en una casa de subastas. A primera vista parece como cualquier mujer de su clase y su tiempo. Lleva un vestido recatado, de cuello alto, y un espléndido tocado ladeado hacia delante con estilo. El peinado (que podría tratarse de un postizo, según la moda que causó furor hasta que en 1876 se firmó la sentencia de muerte de The Englishwoman’s Domestic Magazine) terminaba en una elaborada creación de trenzas, recogido por detrás de las orejas. Un examen más atento de esta imagen borrosa revela, sin embargo, tal como confirma el instinto, que no todo es lo que parece. Hay algo en su expresión que sugiere que esta mujer joven no es del todo consciente del mundo que la rodea. Tiene los párpados gruesos y caídos. La sonrisa, tensada como un suave guante sobre unos nudillos pronunciados, es más bien una mueca. La impresión general es la de una mujer —tenía entonces treinta y tres años— que está interpretando un papel. El papel en cuestión es el de novia ilusionada, un protagonista que ni Harriet ni su madre, la señora Butterfield, jamás soñaron que pudiese llegar a interpretar.
La codicia, el afán de lucro, pueden llegar a comprenderse, pero ¿encerrar a una mujer discapacitada en una habitación de una casa de campo aislada y dejarla morir de hambre? Esto es mucho más difícil de concebir. Mientras Harriet profería sus desesperados gritos animales y se rascaba febrilmente el cuerpo infestado de piojos, los Staunton, en el piso de abajo, llevaban una vida normal, haraganeaban al calor de la chimenea y comían hojaldres y chuletas de ternera. No es sólo un delito, es… inexplicable. Sin embargo, en manos de Jenkins, la complicidad del cuarteto se revela con maestría. Jenkins tiene una capacidad singular para descifrar los códigos psicológicos y desentrañar la lógica más enrevesada.
Nos presenta el crimen no como un plan sino como un acuerdo tácito, sólidamente afianzado por la peculiar intensidad de la relación protectora que existe entre los asesinos: Patrick y Alice están cautivados por Lewis; Elizabeth está cautivada por Patrick y empeñada en proteger el buen nombre de Alice. Lewis desea —necesita— la adoración de los tres. La muerte de Harriet no es tanto un final como un desenlace inevitable al deslizarse por una pendiente resbaladiza: una pendiente moral cuya peligrosa trayectoria se desvela por primera vez, en la novela, cuando Alice concluye que la satisfacción de tener un precioso vestido de seda azul («oscuro como el ala de un arrendajo») sería para ella infinitamente mayor que para Harriet, su dueña.

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You have to be aware that it is a novel written in 1934, sometimes it seems a bit old, but it is a good novel and very well written, it may seem a bit naive. It is a very hard story based on a true fact of how far human beings can go through greed. Written in simple language that makes you devour the book in a hour.

Originally written in 1934, Harriet is based on an actual British murder case from the 1870s known as “The Penge Murder Mystery.” It is one of the more disturbing books I’ve read, although I must say it is also one of the best crime novels I’ve had in my hands in a very, very long time. While information is widely available online about the Penge Murders or The Staunton Case (the real name of the fictional title character), I held off reading the facts of the actual case until I finished the novel, because I didn’t want to have any expectations at all going into this book.
I give major credit to the author here — she has brought true evil to life in these characters. Her writing is just outstanding. She employs the use of contrast and irony to great effect, she spends a great deal of time in her characters’ heads so that the reader can see exactly how such evil is justified, and through it all, she never has to resort to graphic detail to get Harriet’s horrific situation across to the reader. But it’s not just about the crime or the sordid details here — you also develop an appreciation for how she layers in commentary on socioeconomic class distinctions, about social mores, and especially on how women have very little in the way of legal rights at this time.
To say I walked away from this novel completely floored is an understatement. One the one hand, it was extremely disturbing in the sense that it’s amazing how anyone could do what these people did for the sake of money without ever batting an eye. On the other, this book was so well done that even without knowing anything about the case, I could see it all happening right in front of me.
I highly, highly recommend this novel to anyone who is appreciative of good writing, writers of the Interwar period, and to anyone who wants something far above ordinary crime. It’s also a great choice for people who enjoy crime fiction based on real cases. I love these old books, it really is one of the best historically-based novels I’ve ever read.

Based on a genuine Victorian case of a developmentally disabled woman seduced away from her family for the purposes of procuring her inheritance, this is just a soul-crushing read. Jenkins is merciless in the depiction of a heinous crime against a completely innocent woman. She slowly, methodically, carefully builds up the initial meetings, the first glimmerings of avarice, the tightening of the noose. We watch horror-struck as seemingly upright individuals begin to convince themselves to engage in behaviour that an outside observer can only see as grossly selfish and depraved. We long to reach out and shake the few people that seem to have the slightest idea what’s going on and we groan in frustration as those few are put off or turned away.
While we, as readers, know where we stand and what side we take, Jenkins as author is remarkably cool and even-handed throughout. It’s not that she thinks any of these terrible miscreants she’s writing about are blameless or even likeable, but she’s determined to fairly render their thought processes as she understands them, their goals and desires, their prevarications and justifications. She digs deep into the aspiring lower-middle class Victorian minds of her characters and what she dredges up is appalling. It’s to her credit that she can look at it without flinching or pretending it’s something other than what it is.

The final chapter is a like a punch to the gut-it is mundane and pitiless and so terribly true.

In real life Harriet Staunton nee Richardson lived and died very much in line with the events in Elizabeth Jenkins’s 1934 novel. Like the Harriet in the novel, Harriet Staunton had what today we would call learning difficulties, she had been well brought up by her mother, who had taught her how to care for herself, but she had difficulty expressing herself and was prone to making sudden unexplained noises and flying into rages. She also had a legacy of about £5,000 – something like half a million in today’s money. Only one photograph exists of Harriet Staunton, taken upon the occasion of her engagement.
Despite being based upon real life events, I must stress that Harriet, is a novel, though there are I believe non-fiction works written about the famous case too. Elizabeth Jenkins was fascinated by what was known as the Penge mystery of 1877. Jenkins decided to take the unusual step of calling her characters by their real Christian names. Harriet Staunton became Harriet Woodhouse, Louis Staunton, Lewis Oman, Patrick Staunton, becomes Patrick Oman, sisters Elizabeth Staunton (nee Rhodes) and Alice Rhodes are in Jenkins novel Elizabeth Oman and Alice Hoppner respectively.
The story of Harriet is a desperate one, and Jenkins telling of it is a masterly piece of subtle storytelling, Jenkins had no need of gratuitous descriptions – the slow downward spiral of this unfortunate young woman’s life is enough in itself. The selfish greed which leads to Harriet falling victim to Lewis Oman’s handsome charms is brilliantly portrayed. A vulnerable young woman, who had previously only been in the company of her mother and step father with occasional visits made to relatives, easily has her head turned by the attentions of a handsome young man. Lewis the elder of two exceptionally close brothers is already becoming close to Harriet’s cousin, Alice when the two meet. Much to Alice’s horror, Lewis’s attentions switch to Harriet when he learns of her fortune. Lewis’s brother Patrick a surly bad tempered artist, is married to Alice’s elder sister Elizabeth. Lewis and Harriet become quickly engaged, Harriet’s mother is immediately on the alert and does all she can to stop her daughter marrying Lewis; however Harriet is over thirty and with Lewis’s contrivance sets herself against her mother, removing herself from the family home when her mother tries to make her a ward of chancery to prevent her marrying. Harriet and Lewis are married, and from there on there is a terrible inevitability to the events that follow, with Harriet isolated from her mother, again thanks to Lewis’s contrivance, and removed to the country to board with Patrick and Elizabeth, she becomes the unwitting victim to terrible cruelty and neglect.
This is a wonderfully readable novel, though it is a terrible story, made so much more poignant by the fact that the reader knows that it is a pretty accurate recreation of actual events.

Only one picture is known of Harriet Staunton, single Richardson. It was taken in 1874 on the occasion of his engagement to Louis Staunton, a white man, employed in an auction house. At first glance she seems like any woman in her class and her time. She wears a demure high-necked gown and a splendid headdress tilted forward in style. The hairstyle (which could be a hairpiece, according to the fashion that caused a rage until the death sentence of The Englishwoman’s Domestic Magazine was signed in 1876) ended in an elaborate creation of braids, gathered behind the ears. A closer examination of this blurred image reveals, however, as instinct confirms, that not everything is as it seems. There is something in his expression that suggests that this young woman is not entirely aware of the world around her. His eyelids are thick and droopy. The smile, stretched like a soft glove over pronounced knuckles, is more like a grimace. The general impression is that of a woman — she was then thirty-three years old — who is playing a role. The role in question is that of an excited girlfriend, a protagonist that neither Harriet nor her mother, Mrs. Butterfield, ever dreamed that she could play.
Greed, the desire for profit, can be understood, but lock a disabled woman in a room in an isolated country house and starve her to death? This is much more difficult to conceive. While Harriet uttered her desperate animal cries and feverishly scratched at her lice-infested body, the Stauntons downstairs led a normal life, lazing in the fireplace heat, eating puff pastry and veal chops. It is not just a crime, it is … inexplicable. However, in Jenkins’ hands, the quartet’s complicity is masterfully revealed. Jenkins has a unique ability to crack psychological codes and unravel the most convoluted logic.
He presents the crime to us not as a plan but as a tacit agreement, solidly entrenched by the peculiar intensity of the protective relationship that exists between the murderers: Patrick and Alice are captivated by Lewis; Elizabeth is captivated by Patrick and determined to protect Alice’s good name. Lewis desires — needs — the adoration of all three. Harriet’s death is not so much an end as an inevitable denouement as she slides down a slippery slope: a moral slope whose dangerous trajectory is revealed for the first time, in the novel, when Alice concludes that the satisfaction of having a gorgeous blue silk gown (“Dark as a jay’s wing”) would be infinitely greater for her than for Harriet, its owner.

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