Las Benévolas — Jonathan Littell / Les Bienveillantes (The Kindly Ones) by Jonathan Littell

Las primeras 400 páginas brutales (literal y figuradamente). Después se va poniendo aburrido, y aunque de vez en cuando tiene algún destello genial, cuesta terminarlo.
Tenía ganas de abandonar esto casi todos los días. A veces me irritaba, a otras me aburría. Sin embargo, mi naturaleza terca finalmente ganó y recorrí todas sus 975 páginas.
Siempre será un acto de arrogancia creer que puedes explicar a los nazis. Pretende ofrecer una idea de la transformación de un joven ordinario en un monstruo nazi. Al principio, Max Aue, el narrador, un SS Obersturmbannfürher, argumenta que todos podríamos haber hecho lo que hicieron los alemanes en su lugar, que nos equivocamos al creer que lo que hicieron los nazis fue una especie de fenómeno único limitado a Alemanes a mediados del siglo XX. En primer lugar, no estoy seguro de que la mayoría de nosotros lo creamos. Puede que no creamos que la escala de la máquina de muerte nazi podría repetirse, pero el odio racial sigue siendo un factor político en la vida moderna. El nacionalismo ferviente, una subclase privada de sus derechos, una crisis económica y un chivo expiatorio racial son los primeros requisitos para un estado fascista. Muchos países son actualmente vulnerables. Todavía hay muchos nazis potenciales en el mundo y probablemente siempre lo habrá. Tampoco creo que la mayoría de nosotros nos engañemos de que nos habríamos opuesto activamente a los nazis si estuviéramos viviendo bajo la aterradora vigilancia de la Gestapo. Sin embargo, hay una gran diferencia entre, por ejemplo, hacer la vista gorda e informar celosamente a la Gestapo de cualquier persona que no le guste; una diferencia aún mayor entre servir como soldado en el ejército regular y ejecutar mujeres y niños desnudos al lado de las zanjas. Sin embargo, el autor nos dice que todos son igualmente culpables, que no hay diferencia entre un miembro del Einsatzgruppen y el trabajador ferroviario que cambió las vías de los vagones de mercancías. Con esta lógica, los empleados de la aerolínea que vendieron sus boletos a los terroristas del 11 de septiembre no fueron menos responsables de la muerte en las torres gemelas que los propios terroristas. Por supuesto, los nazis mantuvieron un mantra de responsabilidad colectiva, por lo que, dado que nuestro narrador es un nazi impenitente, tal vez podamos perdonarlo por su filosofia trillada.
Pero viendo que Littell comienza con esta idea de responsabilidad colectiva, usted asume que tendrá como narrador una especie de hombre común que confirmará su teoría de que todos somos potenciales nazis. En poco tiempo, sin embargo, descubrimos que el recuerdo fundamental de la infancia de nuestro narrador es tener sexo anal con su hermana gemela a la edad de doce años. Me detuve aquí para preguntarme cuántas personas hay actualmente en el mundo que han conocido esta experiencia. Concluí menos probablemente que las personas nacidas con tres ojos. Max Hue es como un personaje de fantasía adolescente retorcido concebido después de sumergirse en las obras completas del marqués de Sade. De hecho, la sexualidad retorcida es a menudo una trama secundaria, con la sospecha de que el autor insinúa que el nazismo era algún tipo de síntoma de desviación sexual. Max Hue es un armario homosexual; También es un intelectual y un esteta. En otras palabras, todo lo que los nazis detestan. Difícilmente podría ser menos representativo de un típico nazi. Nunca entendí por qué el autor eligió hacer a su narrador tan absurdamente increíble. Probablemente, lo único que hizo bien por mí fue profundizar en el ingenio disociativo del cerebro humano. Pero el trastorno de identidad disociativo fue una consecuencia inevitable de la barbarie nazi más que, como implica Littell, su causa.

Podría haber superado este recelo sobre los fundamentos de su razonamiento central si la novela no hubiera mostrado rápidamente innumerables pecados de arte burdo. Despoje a este libro de su reportaje, su no ficción y lo que queda es un marco de kitsch gótico. Un hombre, cuando era niño, practica sexo anal con su hermana gemela, idolatra a su padre sin razón aparente, luego asesina a su madre y a su padrastro, es perseguido durante toda la guerra por un par de absurdos policías de Keystone que todavía intentan llevarlo ante la justicia. cuando los rusos avanzan por una calle vecina de Berlín. A menudo es como una mala comedia de payasadas que Littell tal vez reconoce cuando, hacia el final, a su narrador le disgusta fervientemente la fisonomía de Hitler y, en lugar de aceptar la medalla de su führer, clava los dientes en la nariz de Adolf y luego especula por qué la historia no se ha dado cuenta de esto. evento.
Toda una sección está dedicada a las fantasías sexuales de Aue. En una novela de casi mil páginas, lo último que necesitamos es una catalogación repetitiva e interminable de todas las formas en que Aue inventa para profanar la casa de su hermana. Hizo su punto y luego continuó por cuarenta páginas impares. Luego está el diálogo. El diálogo es consistentemente malo. Incluso los intercambios directos son pesados y carecen de fluidez. A menudo, un personaje es redactado con un conocimiento enciclopédico del tema pertinente de una sección que le permite a Littell escribir largos e ininterrumpidos tratados en forma de diálogo completamente poco convincente. Existe la sensación de que el autor quiere meter absolutamente todo lo que ha leído sobre la guerra. Lo más impresionante para mí fue la cantidad de investigación que se realizó en su construcción. Pero este también es uno de sus problemas porque, con sus interminables listas de funcionarios y departamentos de las SS, a menudo se lee como un libro de no ficción con una especie de narrador de Forest Gump que siempre se las arregla para bloquear cada momento crucial de la historia nazi. Hay poco arte en la forma en que la investigación se introduce en la novela. Está allí en las masacres de Babi Yar, aparece en Auschwitz y, por supuesto, finalmente llega al búnker de Hitler. Además, a menudo encontré su voyeurismo más inquietante que las atrocidades mismas. Ha sido acusado de ser un pornógrafo de violencia y estoy de acuerdo con eso y añadirle, un pornógrafo de funciones corporales.
Otro gran problema es la puntuación. No creo haber leído un libro con una puntuación tan mala. Los párrafos continúan para páginas con poca rima o razón. A veces las oraciones también.
Al final del día, debe preguntarse qué tan bien tuvo éxito esta novela en su intención de proporcionar una idea de la psique nazi. Me temo que no compré Max Hue en absoluto. A veces se podría decir que es un libro de no ficción brillantemente investigado; Sin embargo, cada vez que se afirma la ficción, sigo sintiendo que Littell está muy lejos de ser un novelista de primer nivel.

Hay mucho que podría decir sobre este libro. En primer lugar, es simplemente impresionante la cantidad de información que Littell ha recopilado sobre la Segunda Guerra Mundial y especialmente sobre la cocina interna de Hitler y Alemania; reconocí mucho de lo que había leído en los libros de Ian Kershaw (especialmente su biografía de Hitler): la competencia interna en curso entre los diversos centros de poder del Reich, la creciente anarquía, y especialmente el mecanismo de “Dem Führer entgegen arbeiten”. Por supuesto, no puedo juzgar si la exposición ficticia de Littell sobre el nazismo es completamente correcta, pero ciertamente logró ilustrar cuál era la coherencia interna del nazismo y cómo los horrores de la guerra derivaron “lógicamente” de esa coherencia. Por supuesto, sé que esta es una propuesta muy controvertida, porque muchos criminales de guerra la usaron para tratar de disminuir su responsabilidad personal.
Y eso es exactamente lo que el personaje principal y narrador, el Dr. Max Aue, un miembro destacado de las SS, está haciendo en este libro. Regularmente, Aue afirma que todos los principales actores de la Alemania nazi eran personas comunes como usted y yo, personas que solo querían desempeñar su papel en un “Weltanschauung” que para ellos era lógico y natural, y por lo tanto no eran demonios sádicos que estaban representados después de la guerra. Por supuesto, desde Hannah Arendt ya somos conscientes de esto, pero Littell hace que Aue también exprese otra opinión: después de sus frecuentes contactos con Adolf Eichman, por ejemplo, enfatiza que Eichman ciertamente no era un hombre ordinario y banal, sino más bien un profesional superior que solo quería lograr el objetivo que le habían ordenado alcanzar. Este libro está lleno de este tipo de ambigüedades perversas, que constantemente ponen al lector en la pierna equivocada. Todo el tiempo tenemos que ser conscientes de que Aue nos trae una disculpa y, por lo tanto, su historia está llena de elementos revisionistas. Muy bien hecho, seguramente, pero muy difícil para el lector.

Muchas revisiones enfatizan que la gran debilidad de este libro es la falta de enfoque. Y es cierto, porque Littell no parece ser capaz de elegir entre una evocación épica de una era crucial (como Tolstoi en “Guerra y paz”), una reflexión filosófica y ética sobre los horrores de un estado totalitario (como como Vasily Grossman en “Vida y Destino”), y un retrato psicológico de una mente aparentemente normal pero en realidad muy enferma (en este caso, Dr. Aue). A veces, Littell / Aue brinda 100 páginas de información detallada sobre movimientos de tropas o discusiones entre jefes nazis, luego, de repente, un flashback de Aue sobre su relación incestuosa con su hermana, seguido de otra escena de terror violento de ojos largos, y así sucesivamente. Por supuesto, esta parte introspectiva (porque obviamente tenemos que ver con la versión que Aue nos da) es muy interesante, y Littell también la conecta explícitamente con el tema de la salud mental del nazismo. Esto me parece un pasaje clave para entender esta novela:
“Desde mi infancia, me perseguía la pasión por lo absoluto y la superación de los límites; ahora esta pasión me había llevado al borde de las fosas comunes de Ucrania. Mi pensamiento siempre había sido radical; ahora el Estado y la Nación también he elegido lo radical y lo absoluto […]. Y si esta radicalidad era la radicalidad del abismo, y lo absoluto se revelaba como el mal absoluto, entonces, debería pensar firmemente, seguirlos hasta el fondo, con los ojos bien abiertos”.
Pero, como se señaló, Littell realmente no logra equilibrar esta historia personal de perversión psicológica con la historia más amplia de los horrores del nazismo. En cambio, obtenemos una secuencia de pasajes descriptivos a veces aburridos sobre las operaciones de guerra, descripciones detalladas de crímenes de guerra (especialmente la Masacre de Babi Yar cerca de Kiev, el Infierno de Stalingrado, el terror de Auschwitz-Birkenau y las marchas mortales al final de la guerra ), conversaciones vívidas ya veces muy filosóficas y, en ocasiones, también las perversiones del propio Aue.
En las últimas 100 páginas de este libro, el personaje de Aue se descarrila por completo: sus actos no solo se vuelven absolutamente impactantes (con algunas escenas gráficas bonitas), sino que a veces también son ridículamente divertidos (su encuentro con Hitler, por ejemplo). Quizás Littell quería indicar que no deberíamos tomar su historia demasiado en serio.

Libros del autor comentados en el blog:

https://weedjee.wordpress.com/2017/08/25/chechenia-ano-iii-jonathan-littell/

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/22/las-benevolas-jonathan-littell-les-bienveillantes-the-kindly-ones-by-jonathan-littell/

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The first 400 brutal pages (literally and figuratively). Then it gets boring, and although every once in a while it has some great sparkle, it is difficult to finish it.
I felt like abandoning this just about every day. At times it irritated me, at others it bored me. My stubborn nature finally won out though and I ploughed through all its 975 pages.
It’s always going to be an act of hubris to believe you can explain the Nazis. The Kindly Ones purports to offer an insight into the transformation of an ordinary young man into a Nazi monster. Early on, Max Aue, the narrator, an SS Obersturmbannfürher, makes a case that all of us might have done what the Germans did in their place, that we are mistaken to believe that what the Nazis did was some sort of unique phenomenon confined to Germans in the middle of the 20th century. First off, I’m not sure most of us do believe that. We might not believe the scale of the Nazi death machine could be repeated but racial hatred is still a political factor in modern life. Fervent nationalism, a disenfranchised underclass, an economic crisis and a handy racial scapegoat are the first prerequisites for a fascist state. Many countries are presently vulnerable. There are still plenty of potential Nazis in the world and probably always will be. Nor do I think most of us delude ourselves that we would have actively opposed the Nazis were we living under the terrifying close surveillance of the Gestapo. However, there’s a big difference between, for example, turning a blind eye and zealously reporting anyone you don’t like to the Gestapo; an even bigger difference between serving as a soldier in the regular army and executing naked women and children by the side of the ditches. The author however tells us all are equally culpable, that there’s no difference between a member of the Einsatzgruppen and the railway worker who changed the tracks for the freight cars. With this logic the airline employees who sold the 9/11 terrorists their tickets were no less responsible for the deaths in the twin towers than the terrorists themselves. Of course, the Nazis held to a mantra of collective responsibility so, given our narrator is an unrepentant Nazi, we can perhaps forgive him his trite philosophising.
But seeing as Littell begins with this idea of collective responsibility you assume he will have as his narrator a kind of everyman who will bear his theory out that we are all potential Nazis. Before long though we find out our narrator’s pivotal childhood memory is of engaging in anal sex with his twin sister at the age of twelve. I stopped here to ask myself how many people there are currently in the world who have known this experience. I concluded less probably than people born with three eyes. Max Hue is like some twisted adolescent fantasy character conceived after immersing oneself in the complete works of the Marquis De Sade. In fact, twisted sexuality is often a subplot, with the suspicion that the author is implying that Nazism was some kind of symptom of sexual deviation. Max Hue is a closet homosexual; he’s also an intellectual and an aesthete. In other words, everything the Nazis loathe. He could hardly be less representative of a typical Nazi. I never once understood why the author chose to make his narrator so preposterously unbelievable. Probably the one thing he did do well for me was to delve into the dissociative ingenuity of the human brain. But dissociative identity disorder was an inevitable consequence of Nazi barbarity rather than, as Littell implies, its cause.

I could have got past this misgiving about the foundations of his central reasoning if the novel hadn’t very quickly showed innumerable sins of crude artistry. Strip this book of its reportage, its non-fiction and what remains is a framework of gothic kitsch. A man as a child engages in anal sex with his twin sister, idolises his father for no apparent reason, later murders his mother and stepfather, is pursued throughout the war by a couple of preposterous Keystone cops who are still intent on bringing him to justice when the Russians are advancing down a neighbouring Berlin street. It’s often like bad slapstick comedy which Littell perhaps acknowledges when, towards the end, his narrator takes a fervent dislike to Hitler’s physiognomy and instead of accepting the medal from his führer sinks his teeth into Adolf’s nose and then speculates why history has remained unaware of this event.
A whole section is devoted to Aue’s sexual fantasies. In a novel of nearly a thousand pages the last thing we need is an endless repetitive cataloguing of all the ways Aue comes up with to desecrate his sister’s home. He made his point and then went on making it for forty odd pages. Then there’s the dialogue. The dialogue is consistently bad. Even straightforward exchanges are heavy-handed and bereft of fluidity. Often a character is drafted in with an encyclopaedic knowledge of a section’s pertinent subject which allows Littell to write long unbroken treatises in the form of thoroughly unconvincing dialogue. There’s the feeling the author wants to cram in absolutely everything he’s read about the war. The most impressive thing about it for me was the quantity of research that went into its construction. But this is also one of its problems because with its endless lists of SS officials and departments it often reads like a non-fiction book with a kind of Forest Gump narrator who always manages to gatecrash every pivotal moment of Nazi history. There’s little artistry in the way the research is fed into the novel. He’s there at the Babi Yar massacres, he turns up at Auschwitz and, of course, he finally makes it to the Hitler bunker. Also, I often found its voyeurism more disturbing than the atrocities themselves. He’s been accused of being a pornographer of violence and I’d agree with that and add to it, a pornographer of bodily functions.
Another massive problem is the punctuation. I don’t think I’ve ever read a book with such shoddy punctuation. Paragraphs continue on for pages with little rhyme or reason. Sometimes sentences too.
At the end of the day you have to ask yourself how well did this novel succeed in its intention of providing an insight into the Nazi psyche? I’m afraid I didn’t buy into Max Hue at all. At times you might say it’s a brilliantly researched book of non-fiction; every time however the fiction in it asserts itself I kept feeling Littell is a long way from being a first rate novelist.

There is so much I could say about this book. First of all, it is simply impressive how much information Littell has collected on World War II and especially on the internal kitchen of Hitler Germany; I recognized a lot of what I had read in Ian Kershaw’s books (especially his Hitler biography): the ongoing internal competition between the various power centers of the Reich, the increasing anarchy, and especially the mechanism of “Dem Führer entgegen arbeiten”. Of course, I cannot judge whether Littell’s fictional exposition on Nazism is completely correct, but he certainly succeeded in illustrating what the internal coherence of Nazism was and how the war horrors “logically” derived from that coherence. Of course I know that this is a very controversial proposition, because many war criminals used it to try to diminish their personal responsibility.
And that’s exactly what the main character and narrator, Dr. Max Aue, a prominent member of the SS, is doing in this book. Regularly Aue states that all the main players of Nazi-Germany in fact were ordinary people like you and me, people that just wanted to play their role in a “Weltanschauung” that for them was logical and natural, and thus that they were not the sadistic demons they were represented to be after the war. Of course, since Hannah Arendt we are already aware of this, but Littell makes Aue also state quite another view: after his frequent contacts with Adolf Eichman, for example, he stresses that Eichman certainly wasn’t an ordinary, banal man, but rather a top professional who only wanted to achieve the goal he had been ordered to achieve. This book is full of this kind of perverse ambiguities, constantly putting the reader on the wrong leg. All the time we have to be aware that Aue brings us an apology and thus his story is full of revisionist elements. Handsomely done, surely, but very difficult for the reader.

Many reviews emphasize that the big weakness of this book is the lack of focus. And that’s right, because Littell does not seem to be able to choose between an epic-wide evocation of a crucial era (such as Tolstoi in “War and Peace”), a philosophical-ethical reflection on the horrors of a totalitarian state (such as Vasily Grossman in “Life and Fate”), and a psychological portrait of an apparently normal but actually very sick mind (in this case, Dr. Aue). Sometimes Littell/Aue gives 100 pages of detailed information about troop movements or discussions between Nazi bosses, then suddenly a flashback from Aue on his incestuous relationship with his sister, followed by another long-eyed violent horror scene, and so on. Of course, this introspective part (because we obviously have to do with the version that Aue itself gives us) is very interesting, and Littell also explicitly connects it with the theme of the mental health of Nazism. This seems to me a key passage to understand this novel:
“Since my childhood, I was haunted by the passion for the absolute and the transcending of limits; now this passion had led me to the edge of the mass graves of Ukraine. My thought had always been radical; now the State and the Nation also have chosen the radical and the absolute […]. And if this radicalness was the radicalness of the abyss, and the absolute revealed itself as the absolute evil, then one ought, I firmly thought, to follow them all the way down, with the eyes wide open”.
But, as noted, Littell does not really manage to balance this personal story of psychological perversion with the wider story of the horrors of Nazism. Instead, we get a sequence of sometimes boring, descriptive passages about the war operations, detailed descriptions of war crimes (especially the Babi Yar Massacre near Kiev, Stalingrad’s Hell, the terror of Auschwitz-Birkenau and the deadly marches at the end of the war), vivid and sometimes highly philosophical conversations and occasionally also the perversions of Aue himself.
In the last 100 pages of this book the Aue character completely derails: his acts not only become outright shocking (with some pretty graphic scenes), but sometimes also ridiculously hilarious (his encounter with Hitler for example). Perhaps Littell wanted to indicate that we should not take his story too seriously.

Books from the author commented in the blog:

https://weedjee.wordpress.com/2017/08/25/chechenia-ano-iii-jonathan-littell/

https://weedjee.wordpress.com/2020/10/22/las-benevolas-jonathan-littell-les-bienveillantes-the-kindly-ones-by-jonathan-littell/

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