Subterráneo. Una Historia Humana De Los Mundos Que Existen Bajo Nuestros Pies — Will Hunt / Underground: A Human History of the Worlds Beneath Our Feet by Will Hunt

Este fue un libro profundamente profundo. También fue una carta de amor del autor a túneles y cuevas y todo lo demás que acecha bajo nuestros pies. El autor está obsesionado con decirlo suavemente, pero gracias a Dios porque solo a través de personas obsesionadas aprendemos cosas.
El autor desciende donde pocos tienen o quieren informar sobre lo que está allí abajo. Lo que encuentra es extraño, hermoso y misterioso. Lo que encuentra es nuestra historia y nuestra religión. Lo que él encuentra es a cada uno de nosotros, lo sepamos o no. Por esta razón, este libro resonará con todos los que lo lean.
Este libro fue estructurado maravillosamente. Fue un cóctel mágico de aventura, historia, mitología, arte, antropología, biología y neurociencia.

El autor nos cuenta su primer descenso al inframundo cuando era un niño en Rhode Island. Fue un momento similar a cuando Bill Gates de octavo grado entró a su salón de clases para encontrar una computadora. Tanto el autor como Gates quedaron enganchados por “eso”.
Lo que está sucediendo allí me ha fascinado desde que leí a Alice saltando por ese agujero de conejo. Sus aventuras aún resuenan con nosotros en parte debido a la historia y el idioma, pero también porque en el fondo, todos estamos fascinados con el mundo bajo nuestros pies. Y cuanto más leía este libro, más me enganchaba.
Aunque la mayoría de nosotros nos sentimos como extraterrestres cuando pasamos a la clandestinidad, para algunos existe la sensación de volver a casa. Incluso cuando esa casa es como una casa embrujada con arañas del tamaño de chihuahuas.
Después de que el autor comparte su primera aventura en la casa de su infancia en Rhode Island, se embarca en aventuras subterráneas en todo el mundo.

Su viaje bajo tierra en París fue fascinante. Sobre el suelo se encuentran todos estos hitos históricos y debajo, igual de fascinantes, hay elegantes arcos y escaleras de caracol adornadas. Las habitaciones subterráneas tienen cosas como una escultura similar al David de Miguel Ángel, gárgolas, bolas de discoteca. En 2004, se encontró una sala de cine adyacente a un bar, salón, taller y un pequeño comedor.
Cuando el autor escribió sobre acampar bajo tierra, era difícil imaginar cómo se podía dormir en tales condiciones. El autor lo describió como acampar en la luna sin sonidos, a solo kilómetros de oscuridad donde nunca está en punto.
Cuando el autor escribió sobre un hombre de 1818 llamado John Cleves Symmes que declaró su intención de conducir un viaje al interior de la tierra para demostrar que era hueco y habitable, no pude evitar pensar en Alicia en el país de las maravillas. Si bien al final, Symmes fue considerado un loco que desperdició su vida persiguiendo cuentos de hadas de tierras subterráneas, antes de eso despertó la imaginación de muchos. Parece probable que despertó la imaginación del hombre que despertó la imaginación del mundo, el autor de Alicia en el país de las maravillas. No hay duda de que las historias de jugadores como Jules Verne, HG Welles y Frank Baum también fueron provocadas por Symmes.
Cuando el autor se aventura en las minas de Australia, las cosas se pusieron realmente extrañas cuando los mineros apaciguaban al señor del inframundo con regalos y sacrificios y haciendo figuras para simbolizarlo. Fue extraño sin embargo, también es hermoso cómo los aborígenes ven a sus antepasados como parte de su mundo. Los honran de una manera que nuestra cultura rara vez lo hace.
Había muchas fotografías geniales en este libro, una en particular me llamó la atención. Es de una mano en una cueva, parecía tan extrañamente presente. La marca de la mano se había creado a través de un ocre rojo soplado sobre la mano. Me hizo pensar en las huellas de manos que tengo colgando sobre mi escritorio, nada tan sagrado que desde mi infancia, mis pequeñas manos en una hoja roja de papel de construcción con nieve blanca falsa sobre ellas para dejar mis huellas rojas.

El libro salta por la madriguera del conejo a la vida de los excavadores. Aquellos que comienzan a cavar con un propósito lógico y terminan pasando décadas cavando porque algo sobre estar ahí abajo los atrapa. Y luego el autor escribió sobre castillos subterráneos y ciudades. Fue simplemente fascinante.
También escribió acerca de estar perdido y cómo eso pone todo en cuestión, incluidos los de la naturaleza. Cómo perderse es una meditación de la que te levantas y el mundo se ve completamente diferente. Eso es la iluminación. También explica muchos rituales que incluyen perderse como parte de la transición a algo u otra persona.
Realmente me gustó mencionar al artista de graffiti que tomó más de 200 páginas de su diario, o partes de esas páginas, y las pintó por toda la ciudad, o más bien por debajo de ella. Hablaba tanto de los tiempos antiguos como de los tiempos modernos. En realidad, los escondió donde casi nadie los verá, excepto aquellos que estén dispuestos a aventurarse en lugares escondidos. Fue muy punk rock.
El autor luego va a mirar antiguas pinturas rupestres. Todo el capítulo sobre arte subterráneo fue realmente fascinante.
En el siguiente capítulo escribió sobre Jacques Cousteau del inframundo. Alguien que vive en cuevas o bajo tierra por un tiempo para probar sus reacciones. Luego, el autor intentó su propio experimento de 24 horas en la oscuridad en una cueva. Junto a esto, escribió sobre nuestros primeros estudios de depravación sensorial. Lectura fascinante en todos los sentidos.
Para el último capítulo, el autor se aventuró a los antiguos terrenos mayas. Fue fascinante leer acerca de los mayas haciendo sacrificios en cuevas antes de que perecieran.

En el subsuelo somos alienígenas. La selección natural nos ha diseñado —en todos los sentidos imaginables, desde nuestras necesidades metabólicas hasta la anatomía cristalina de nuestros ojos y las estructuras gelatinosas de nuestro cerebro— para permanecer en la superficie y no ir bajo tierra. La «zona oscura» de una cueva —el nombre que otorgan los científicos a las partes de una cueva situadas más allá de la «zona crepuscular», que está al alcance de la luz difusa— es la casa encantada de la naturaleza, un depositario de nuestros miedos más arraigados. Alberga serpientes que descienden desde el techo, arañas del tamaño de un chihuahua o escorpiones con una cola punzante, criaturas que evolutivamente estamos programados para temer porque mataban con mucha frecuencia a nuestros antepasados. Hasta hace unos 15.000 años, cuevas de todo el mundo eran el hogar de osos, leones y dientes de sable. Es decir, durante toda la existencia de nuestra especie, salvo por el último pestañeo, cada vez que encontrábamos la entrada de una cueva nos preparábamos para que un monstruo devorador de hombres se abalanzara desde la oscuridad. Incluso hoy, cuando miramos al subsuelo, sentimos un miedo titilante a la presencia de depredadores en la oscuridad.
Desde que evolucionamos para vivir en la sabana africana, donde cazábamos y buscábamos comida a plena luz del día y donde los depredadores nocturnos nos acechaban por la noche, la oscuridad siempre nos ha inquietado. Pero la oscuridad subterránea —en «el ciego mundo», como lo llamaba Dante— es suficiente para que todo nuestro sistema nervioso se desmorone.

La primera persona que fotografió el subsuelo de París era un hombre galante y melodramático con una mata de pelo rojo llamado Nadar. Descrito en una ocasión por Charles Baudelaire como «el ejemplo más increíble de vitalidad», Nadar era una de las personalidades más visibles y eléctricas del París de mediados del siglo XIX. Era un showman, un dandi y un cabecilla del mundo artístico bohemio, pero era conocido sobre todo como el fotógrafo más destacado de la ciudad. Trabajando en un estudio palaciego en el centro de París, Nadar fue un pionero del medio y un gran innovador. En 1861 inventó una lámpara a pilas, una de las primeras luces artificiales de la historia de la fotografía. Para demostrar el poder de su «linterna mágica», como él la denominaba, empezó a hacer fotografías en los lugares más oscuros que encontró: las alcantarillas y catacumbas que había debajo de la ciudad.

En abril de 1818, un hombre de Ohio llamado John Cleves Symmes manifestó su intención de liderar un viaje al interior de la Tierra. Symmes, un excapitán del ejército de treinta y ocho años que regentaba una oficina comercial en la ciudad fronteriza de San Luis, envió una declaración formal de la misión a más de quinientos dignatarios, entre ellos congresistas, científicos, directores de periódicos y museos, profesores y varios príncipes europeos. «A TODO EL MUNDO», empezaba, «declaro que la Tierra está vacía y es habitable. Contiene varias esferas concéntricas y sólidas una dentro de la otra». El mundo interior, aseguraba, estaba poblado por formas de vida enigmáticas y desconocidas, tal vez razas humanas no descubiertas, y podía llegarse a él a través de unas enormes aberturas circulares en los polos Norte y Sur. «Arriesgo mi vida en defensa de esta verdad y estoy dispuesto a explorar el vacío si el mundo me ayuda en esta empresa».
El primer descubrimiento confirmado de vida subterránea llegó en 1689, cuando el barón Johann Weikhard von Valvasor, un noble de Trieste, publicó una historiografía de Eslovenia. En su descripción de Karst, una región plagada de cuevas, Valvasor hablaba de un animal parecido a una serpiente de aproximadamente treinta centímetros de longitud que salía de las cuevas cuando caía una fuerte tormenta. Los lugareños conocían a la criatura y creían que era un vástago subdesarrollado de unos dragones que vivían bajo tierra. Valvasor lo llamaba proteo, una salamandra acuática que vivía siempre en el subsuelo.

En la ciudad de Potosí, la gente sueña cada noche con el señor del inframundo. Es una ciudad de mineros situada en los helados picos de los Andes bolivianos y se extiende desde la base de una montaña conocida como Cerro Rico, que contiene parte del mineral de plata más pesado del mundo. Cuando se descubrieron allí las primeras vetas en el siglo XVI, miles de hombres —todos ellos pertenecientes a tribus indígenas que habían vivido durante milenios en las tierras altas andinas— fueron a trabajar a las minas de plata. Se pasaban días y noches bajando a los pozos por unas escaleras torcidas. En el vientre de la montaña, en la parte baja de las sofocantes y fétidas galerías, cortaban y rascaban las paredes de piedra y transportaban la plata en carros de madera.
En cuanto los mineros empezaron a trabajar en Potosí se propagó por los pozos un rumor sobre un espíritu conocido como El Tío que habitaba en la mina. Era tan magníficamente poderoso como volátil, un espíritu que podía pasar de magnánimo a asesino de un momento a otro. Fue El Tío quien creó la plata y guiaba a los mineros hasta el mineral más rico.
Wilgie Mia era la mina más antigua del mundo y la presencia de visitantes aborígenes se remonta a hace 30.000 años. La mina contenía ocre y sus estrechos túneles penetraban en un rico depósito de arcilla de color bermellón, blanda y rica en hierro. En la fotografía aparecían tres hombres de la tribu wajarri, que habían entrado en la mina para extraer ocre y ahora volvían a la superficie. El fotógrafo los había captado realizando una peculiar ceremonia: al salir, de repente pivotaron, empezaron a caminar hacia atrás, hablando entre susurros ansiosos, y utilizaron una rama de árbol con hojas para borrar sus huellas. Según el texto que acompañaba a la imagen, los mineros estaban esquivando a unos espíritus caprichosos conocidos como los mondongs —o, como el fotógrafo los llamaba, «el Diablo»—, que vivían en la oscuridad de la mina y cantaban canciones tristes. La fotografía estaba datada en 1910, una época en la que los blancos acababan de llegar a las zonas remotas del oeste de Australia y en la que las viejas tradiciones aborígenes seguían intactas.
Casi todas las minas del mundo premoderno estaban embrujadas por alguna forma de espíritu de la tierra, un ser caprichoso, a veces benevolente, pero con más frecuencia vengativo. En las minas ucranianas era Shubin, un espíritu que llevaba un abrigo largo de piel y podía conducir a los mineros a las vetas más abundantes o provocar un derrumbamiento mortal. Los mineros germánicos hablaban de gnomos y troles vengativos que hacían brillar los minerales de tal manera que dejaban ciego a quien se acercara a ellos. En Gran Bretaña eran unos hombres de sesenta centímetros de altura llamados Knockers, que golpeaban las paredes para atraer a los mineros y después liberaban vapores nocivos. Nadie se atrevía a extraer piedras o minerales de la tierra sin entablar una concienzuda negociación con esos seres. Igual que los mineros de Bolivia atiborraban al Tío de corazones de llama y los aborígenes recorrían las songlines, mineros de todo el mundo organizaban elaboradas ceremonias de conciliación. Sacerdotes y chamanes supervisaban los cimientos de las minas, se construían santuarios y templos en la entrada y se sacrificaban animales como ofrenda. En la cultura mandinga de África occidental, un minero se aislaba del resto de la sociedad durante varios días y ayunaba y practicaba la abstinencia sexual para purificarse antes de bajar a cavar la tierra.

Nuestra aversión a la oscuridad tiene su origen en los ojos. Somos criaturas diurnas, lo cual significa que nuestros antepasados, hasta los aspectos fisiológicos más minuciosos, estaban adaptados para buscar comida, orientarse y cobijarse mientras hubiera luz. Sin duda, con sol nuestros ojos son magníficos. Poseemos numerosos fotorreceptores, conocidos como «conos», que nos permiten ver detalles con agudeza. Nuestros ancestros podían divisar presas animales en el horizonte, o ver una fruta en un árbol y saber por su color si estaba madura o no. Pero, sin el sol, nuestros ojos son prácticamente inútiles. Pese a la superabundancia de conos, carecemos del otro tipo de fotorreceptor, los bastones, que permiten la visión con poca luz. Cuando el sol se ponía cada noche, nuestros antepasados se volvían vulnerables, y pasaban de ser depredadores a presas al entrar en un mundo dominado por los cazadores nocturnos, todos ellos dotados de una potente visión nocturna: leones, hienas, dientes de sable y serpientes venenosas. Para nuestros ancestros, el summum del terror debía de ser deambular por la sabana en la oscuridad prestando atención al sonido de las zarpas de un depredador golpeando el suelo.
En el Occidente moderno ya no tememos una emboscada nocturna de un diente de sable, pero todavía nos acobardamos en la oscuridad.

La península de Yucatán, en México, podría ser el lugar más perforado del planeta. Es una tierra tan rebosante de cuevas, grutas, fisuras y hoyos que hay que caminar mirando fijamente al suelo para no caerse al interior de la Tierra. Igual que la gente del Ártico sueña con glaciares y los beduinos con las dunas del desierto, desde hace mucho, las cuevas ocupan los pensamientos de los habitantes de Yucatán.
Para los mayas, el «Lugar del sobrecogimiento», como se traducía Xibalbá, no era abstracto, sino tangible, un lugar geográfico que podías señalar en un mapa. En un paseo por el bosque podías oler el Xibalbá, oír sus rumores y ecos y sentir una brisa que llegaba de sus profundidades. Y, si descendías por la abertura rocosa de un cenote o entrabas en una cueva y traspasabas el umbral de la zona oscura, estabas entrando en el Xibalbá y dejando atrás el mundo terrenal y pisando un reino totalmente diferente en el que podías estar cara a cara con espíritus, deidades y seres de un poder volátil.
La conexión de los mayas con el Xibalbá era visceral, peculiar y llena de ambigüedades. En el Popol Vuh, cuando los Héroes gemelos —Hinahpú y Ixbalanqué— descienden al Xibalbá, recorren un laberinto de compartimentos horrendos: una cámara inundada por el fuego, otra llena de dagas y otra en la que acechan jaguares. A cada paso, los Héroes gemelos se enfrentan a los señores del Xibalbá, un grupo de criaturas repulsivas con nombres como Muerte Siete, Señor de la Pus, Señor de la Ictericia, Recolector de Sangre y Maestro del Apuñalamiento…

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This was a deeply profound book. It was also a love letter from the author to tunnels and caves and all else that lurks under our feet. The author is obsessed to put it mildly, but thank goodness because it’s only through obsessed people that we learn things.
The author descends where few have or ever will to report back on what is down there. What he finds is strange and beautiful and mysterious. What he finds is our history and our religion. What he finds is each of us, whether we know it or not. For this reason, this book will resonate with everyone that reads it.
This book was structured wonderfully. It was a magical cocktail of adventure, history, mythology, art, anthropology, biology, and neuroscience.

The author tells us of his first descent into the underworld when a kid in Rhode Island. It was a moment akin to when eighth grade Bill Gates walked into his classroom to find a computer. Both the author and Gates were hooked by “it”.
What is going on down there has fascinated me ever since I read of Alice jumping down that rabbit hole. Her adventures still resonate with us in part because of the story and the language, but also because deep down inside, we are all fascinated with the world beneath our feet. And the more I read this book, the more I was hooked.
Though most of us feel like aliens when going underground, there is for some a feeling of coming home again. Even when that home is like a haunted house with spiders the size of chihuahuas.
After the author shares his first adventure under his childhood home in Rhode Island he moves on to underground adventures around the world.

His journey underground Paris was fascinating. Above ground are all these historic landmarks and below, just as fascinating, are elegant archways and ornate spiral staircases. Rooms underground have things like a sculpture akin to Michelangelo’s David, gargoyles, disco balls. In 2004, a movie theater was found adjacent to a bar, lounge, workshop and a small dining room.
When the author wrote of camping underground, it was hard to imagine how one could sleep under such conditions. The author described it like camping on the moon with no sounds, just miles of darkness where it’s always never o’clock.
When the author wrote of a man from 1818 named John Cleves Symmes who declared his intent to lead a voyage to the interior of the earth to prove that it was hollow and habitable, I couldn’t help but think of Alice in Wonderland. While in the end, Symmes was considered a loon who wasted his life chasing fairy tales of underground lands, before that he sparked the imagination of many. It seems likely it sparked the imagination of the man that sparked the world’s imagination, the author of Alice in Wonderland. There is little doubt that tales from the likes of Jules Verne, HG Welles, and Frank Baum were sparked from Symmes too.
When the author ventures into the mines of Australia, things got really weird with miners appeasing the lord of the underworld by gifts and sacrifices and making figures to symbolize him. It was strange. Yet it is also beautiful how the aboriginal people see their ancestors as very much part of their world. They honor them in a way that our culture rarely does.
There were a lot of cool photographs in this book, one in particular struck me. It’s of a hand on a cave, it seemed so strangely present. The hand mark had been created via red ochre blown over the hand. It made me think of the handprints I have hanging above my desk, nothing so sacred but from my childhood, my tiny hands on a red sheet of construction paper with fake white snow blown over them to leave my handprints red.

The book then jumps down the rabbit hole into the lives of burrowers. Those that start digging for a logical purpose and end up spending decades digging because something about being down there grabs them. And then the author wrote of underground castles and cities. It was just fascinating.
He also wrote of being lost and how that puts everything into question, including ones very nature. How being lost is a meditation you get up from and the world looks completely different. That is enlightenment. It also explains a lot of rituals which include being lost as part of transitioning into something or someone else.
I really liked mention of the graffiti artist who took more than 200 pages of his journal, or parts of those pages, and painted them all over, or rather under, the city. It spoke of ancient times as well as modern times. In reality, he hid them where hardly anyone will ever see them except those who are willing to venture into hidden away places. It was very punk rock.
The author then goes to look at ancient cave paintings. The entire chapter on underground art was seriously fascinating.
In the next chapter he wrote of the Jacques Cousteau of the underworld. Someone that lives in caves or underground for a time to test his reactions. The author then tried his own 24 hour experiment in darkness in a cave. Alongside this he wrote of our first studies of sensory depravation. Fascinating read all the way around.
For the last chapter, the author ventured to ancient Mayan grounds. It was fascinating to read about the Mayan’s making sacrifices in caves before they perished.

In the basement we are aliens. Natural selection has designed us — in every conceivable way, from our metabolic needs to the crystalline anatomy of our eyes and the gelatinous structures of our brains — to stay on the surface and not go underground. The “dark zone” of a cave – the name scientists give to parts of a cave beyond the “twilight zone”, which is within the reach of diffuse light – is nature’s haunted house, a repository of our deepest fears. It houses serpents that descend from the ceiling, spiders the size of a chihuahua, or scorpions with a stinging tail, creatures that we are evolutionarily programmed to fear because they very frequently killed our ancestors. Until about 15,000 years ago, caves around the world were home to bears, lions, and saber teeth. That is to say, during the entire existence of our species, except for the last blink of an eye, every time we found the entrance to a cave we prepared ourselves for a man-eating monster to pounce from the darkness. Even today, when we look underground, we feel a flickering fear of the presence of predators in the dark.
Ever since we evolved to live in the African savannah, where we hunted and foraged for food in broad daylight and where nocturnal predators stalked us at night, the darkness has always haunted us. But the underground darkness – in “the blind world,” as Dante called it – is enough for our entire nervous system to crumble.

The first person to photograph the Paris underground was a gallant, melodramatic man with a clump of red hair named Nadar. Described once by Charles Baudelaire as “the most incredible example of vitality,” Nadar was one of the most visible and electrical personalities in mid-nineteenth-century Paris. He was a showman, a dandy, and a ringleader of the bohemian art world, but he was known above all as the city’s foremost photographer. Working in a palatial studio in central Paris, Nadar was a pioneer of the medium and a great innovator. In 1861 he invented a battery-powered lamp, one of the first artificial lights in the history of photography. To demonstrate the power of his “magic lantern,” as he called it, he began taking photographs of the darkest places they found: the sewers and catacombs below the city.

In April 1818, an Ohio man named John Cleves Symmes stated his intention to lead a journey into Earth’s interior. Symmes, a thirty-eight-year-old former army captain who ran a business office in the border city of San Luis, sent a formal mission statement to more than five hundred dignitaries, including congressmen, scientists, newspaper and museum directors, professors and several European princes. “TO ALL THE WORLD,” he began, “I declare that the Earth is empty and habitable. It contains several concentric and solid spheres one inside the other ». The inner world, he claimed, was populated by enigmatic and unknown life forms, perhaps undiscovered human races, and could reach it through large circular openings at the North and South Poles. “I risk my life in defense of this truth and I am willing to explore the void if the world helps me in this endeavor.”
The first confirmed discovery of underground life came in 1689, when Baron Johann Weikhard von Valvasor, a nobleman from Trieste, published a historiography of Slovenia. In his description of Karst, a region riddled with caves, Valvasor spoke of a snake-like animal approximately thirty centimeters long that emerged from the caves when a strong storm fell. Locals knew the creature and believed it was an underdeveloped offspring of dragons that lived underground. Valvasor called it proteus, an aquatic salamander that always lived underground.

In the city of Potosí, people dream every night of the lord of the underworld. It is a city of miners located in the icy peaks of the Bolivian Andes and extends from the base of a mountain known as Cerro Rico, which contains part of the heaviest silver mineral in the world. When the first veins were discovered there in the 16th century, thousands of men – all belonging to indigenous tribes who had lived for millennia in the Andean highlands – went to work in the silver mines. They spent days and nights going down the wells on crooked stairs. In the belly of the mountain, at the bottom of the stifling and fetid galleries, they cut and scraped the stone walls and transported the silver in wooden carts.
As soon as the miners began working in Potosí, a rumor about a spirit known as El Tío who lived in the mine spread through the wells. He was as magnificently powerful as he was volatile, a spirit that could go from magnanimous to murderer at any moment. It was El Tío who created the silver and guided the miners to the richest mineral.
Wilgie Mia was the oldest mine in the world and the presence of Aboriginal visitors dates back to 30,000 years ago. The mine contained ocher and its narrow tunnels entered a rich deposit of vermilion clay, soft and rich in iron. In the photograph, three men from the Wajarri tribe appeared, who had entered the mine to extract ocher and were now returning to the surface. The photographer had caught them performing a peculiar ceremony: on leaving, they suddenly pivoted, began to walk backwards, speaking in anxious whispers, and used a tree branch with leaves to erase their tracks. According to the text that accompanied the image, the miners were dodging whimsical spirits known as the mondongs – or, as the photographer called them, “the Devil” – who lived in the darkness of the mine and sang sad songs. The photograph was dated 1910, a time when whites had just arrived in remote areas of Western Australia and when the old Aboriginal traditions were still intact.
Almost every mine in the premodern world was haunted by some form of earth spirit, a whimsical, sometimes benevolent, but more often vengeful being. In the Ukrainian mines it was Shubin, a spirit who wore a long fur coat and could lead miners to the most abundant veins or cause a fatal collapse. Germanic miners spoke of vindictive gnomes and trolls who made the minerals shine in such a way as to blind whoever approached them. In Britain, they were sixty centimeters tall men called Knockers, who knocked on the walls to attract the miners and then released harmful fumes. No one dared to extract stones or minerals from the earth without entering into a conscientious negotiation with these beings. Just as the Bolivian miners stuffed Uncle with hearts of flame and the Aborigines walked the songlines, miners from all over the world organized elaborate conciliation ceremonies. Priests and shamans supervised the foundations of the mines, shrines and temples were built at the entrance, and animals were sacrificed as offerings. In the Mandingo culture of West Africa, a miner isolated himself from the rest of society for several days and fasted and practiced sexual abstinence to purify himself before going down to dig the ground.

Our aversion to darkness has its origin in the eyes. We are day creatures, which means that our ancestors, even the most minute physiological aspects, were adapted to search for food, orient themselves and shelter while there was light. Without a doubt, in the sun our eyes are magnificent. We have numerous photoreceptors, known as “cones,” that allow us to see details sharply. Our ancestors could spot animal prey on the horizon, or see a fruit on a tree and know by its color whether it was ripe or not. But, without the sun, our eyes are practically useless. Despite the overabundance of cones, we lack the other type of photoreceptor, the rods, which allow vision in low light. When the sun went down every night, our ancestors became vulnerable, going from predators to prey as they entered a world dominated by night hunters, all endowed with powerful night vision: lions, hyenas, saber-toothed and snakes poisonous. For our ancestors, the summum of terror must have been wandering the savannah in the dark paying attention to the sound of a predator’s claws hitting the ground.
In the modern West, we no longer fear a saber tooth tooth ambush at night, but we still cower in the dark.

The Yucatan peninsula in Mexico could be the most perforated place on the planet. It is a land so full of caves, caves, fissures and holes that you have to walk staring at the ground to avoid falling into the Earth. Just as people in the Arctic dream of glaciers and Bedouins dream of desert dunes, caves have long occupied the thoughts of the inhabitants of Yucatan.
For the Mayans, the “Place of awe”, as Xibalbá was translated, was not abstract, but tangible, a geographical place that you could point out on a map. On a walk in the forest you could smell the Xibalbá, hear its rumors and echoes and feel a breeze coming from its depths. And, if you descended through the rocky opening of a cenote or entered a cave and crossed the threshold of the dark zone, you were entering the Xibalbá and leaving behind the earthly world and treading a totally different kingdom in which you could be face to face with spirits, deities and beings of volatile power.
The connection of the Mayans with the Xibalbá was visceral, peculiar and full of ambiguities. In the Popol Vuh, when the twin Heroes – Hinahpú and Ixbalanqué – descend to the Xibalbá, they traverse a maze of horrendous compartments: a chamber flooded by fire, another filled with daggers and another in which jaguars lurk. At each step, the twin Heroes confront the lords of the Xibalbá, a group of repulsive creatures with names like Death Seven, Lord of the Pus, Lord of Jaundice, Blood Gatherer, and Master of Stabbing …

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