La Encargada De Vestuario — Patrick McGrath / The Wardrobe Mistress by Patrick McGrath

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Este es el segundo libro de Patrick McGrath que he leído y me pareció curiosamente apasionante. La dueña del vestuario del título es Joan, cuyo esposo actor conocido como Gricey murió recientemente en circunstancias misteriosas. Joan está luchando con su dolor, pero al ver a Frank, el suplente de su esposo, asumir el papel que él estaba desempeñando, ella comienza a pensar que el espíritu de su esposo se ha convertido en su sucesor.
Este es el comienzo del desarrollo de su dolor a través de fantasías imaginarias (en parte con un vestuario siniestro), un descubrimiento sorprendente sobre el pasado de su marido y una resolución trágica final. Paralelamente, la hija de Joan, Vera, ensaya y luego interpreta el papel principal en la Duquesa de Malfi, un cuento igualmente gótico.
Todo esto debería haberme parecido ridículamente exagerado, pero estaba completamente absorto en la vívida representación del Londres de la posguerra y el mundo del teatro. Asumí al principio que la historia estaba siendo contada por un narrador dentro de este mundo teatral, pero gradualmente se hizo evidente que se trataba de un Coro y lo encontré muy efectivo a medida que la novela llegó a su punto culminante.
Pero el aspecto escalofriante del libro que creo que permanecerá conmigo durante mucho tiempo fue la descripción de la continuación del movimiento fascista de la posguerra y el recordatorio en la escena final del libro de que su prejuicio y odio no es un recuerdo del pasado sino continúa incluso hoy.

La última novela de Patrick McGrath se desarrolla en la comunidad teatral de Londres en los años posteriores a la Segunda Guerra Mundial. «La encargada del vestuario» del título es una de Joan Grice, que está de duelo por la repentina muerte de su esposo, el actor Charlie Grice, una figura destacada en el drama de Shakespeare. Es un momento difícil para ella, especialmente porque las circunstancias de su trágica desaparición no están claras: el yerno de Joan, Julius, esposo de su hija Vera (también actriz) podría haber tenido algo que ver en el accidente. Para complicar las cosas, Joan comienza a creer que «Gricey» podría haber poseído a un joven actor que asumió su papel principal. Y luego está la cuestión del impactante pasado fascista de Gricey …
McGrath es conocido como uno de los principales autores contemporáneos de ficción gótica, y esto es lo que me atrajo al libro en primer lugar. Debo decir que estaba bastante decepcionado a este respecto, ya que se trata más de un «drama de época» o un thriller histórico / psicológico que una típica novela gótica. Dicho esto, el trabajo presenta una serie de tropos del género: hay un «inquietante» ambiguo que podría interpretarse tanto literal como psicológicamente y también está el tema de un pasado secreto que asoma su fea cabeza.
Sin embargo, lo que más me molestó fue la voz narrativa de la novela. El cuento está aparentemente relacionado por un miembro menor no identificado del mundo teatral, pero pronto es evidente que este «tercero» es un narrador omnisciente que asume el papel de un coro griego. Es una idea original y que encaja muy bien en una historia sobre el teatro. Sin embargo, a menudo me pareció bastante artificial e intrusivo. De alguna manera, la idea de un coro griego «cockney» no funcionó para mí.
En el lado positivo, la novela es efectiva para transmitir la vida y las emociones de los actores a medida que crean y dan forma a su papel en el escenario. El paralelismo entre una producción de «La duquesa de Malfi» (en la que Vera interpreta el papel principal) y la trágica historia de la «amante del vestuario» también está muy bien hecho. De hecho, aunque para mí la novela era entretenida pero sin complicaciones, los aficionados al teatro probablemente la disfrutarían inmensamente.

La voz narrativa que encontré intrigante. Al principio pensé que era el personaje principal que hablaba de sí misma en tercera persona, como si se escribiera en una novela romántica. Me sentí muy listo para descubrir esto. Pero con el tiempo se hizo evidente que se trataba de un coro fantasmal de comentaristas: al principio pensé que eran fanáticos del teatro, lo que habría sido divertido, pero con el tiempo parecía que eran los personajes principales que bebían amigos o colegas de trabajo. Al principio, esta confusión fue atractiva, pero el autor es un poco vago sobre cómo aplica la voz, cayendo durante largos períodos en omnisciente genérico en tercera persona. Podría haber sido manejado con más sutileza.
La era de la posguerra es una que me fascina. El libro lo evoca bien, sin trabajar el punto en términos de construcción del mundo, aunque la representación del fascismo y el antisemitismo de la posguerra parece un poco dura y expositiva a veces.
El escenario teatral: no amo nada más que un libro sobre el teatro. Me parece, en parte basado en un reconocimiento a un conocido actor contemporáneo, que el autor está leyendo enfoques contemporáneos para actuar de nuevo en un estilo de actuación anterior. No tengo dudas de que los actores de épocas anteriores se tomaban en serio su oficio, pero las descripciones de las agonías de prepararse para una parte se leen como si estuvieran basadas en un libro de texto Método de los años 160. Esto es solo una respuesta personal. Hay mucho interés sobre el teatro en el libro, aunque algunos ensayos bastante obvios sobre las obras involucradas son un poco guías de estudio.
En cuanto a los indicios de fantasmalidad, puede ser que los capítulos finales del libro revelen más, pero en la primera parte del libro las apariencias del marido muerto parecen en gran medida esquemáticas. Como no planeo continuar con el libro por el momento, a pesar de varios intentos, permitiré que esta incertidumbre alimente la existencia continua del libro en mi mente, incluso cuando haya dejado de leer. Como es obvio por la extensión de esta revisión, no lo estoy estableciendo de manera despectiva.

Libros del autor comentados en el blog:

https://weedjee.wordpress.com/2013/12/05/trauma-patrick-mcgrath/

https://weedjee.wordpress.com/2020/08/27/la-encargada-de-vestuario-patrick-mcgrath-the-wardrobe-mistress-by-patrick-mcgrath/

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This is the second book by Patrick McGrath that I have read and I found it curiously gripping. The wardrobe mistress of the title is Joan whose actor husband known as Gricey has recently died in mysterious circumstances. Joan is struggling with her grief but watching Frank, her husband’s understudy, take over the role he was playing, she begins to think that her husband’s spirit has passed into his successor.
This is the beginning of the playing out of her grief through imagined hauntings (in part featuring a sinister wardrobe), a shocking discovery about her husband’s past and a final tragic resolution. In parallel, Joan’s daughter Vera is rehearsing and then playing the lead role in the Duchess of Malfi, a similarly Gothic tale.
All of this should have struck me as ridiculously over the top but I was completely absorbed by the vivid depiction of post-war London and the world of the theatre. I assumed at the start that the story was being recounted by a narrator within this theatrical world but it gradually became apparent that this was a Chorus and I found this very effective as the novel moved to its climax.
But the chilling aspect of the book that I think will stay with me for a long time was the description of the post-war continuation of the Fascist movement and the reminder in the book’s closing scene that their prejudice and hatred is not a past memory but continues even today.

Patrick McGrath’s latest novel is set in the London theatre community in the years right after the Second World War. The «Wardrobe Mistress» of the title is one Joan Grice, who is grieving following the sudden death of her actor husband Charlie Grice, a leading figure in Shakespearean drama. It is a difficult time for her, especially as the circumstances of his tragic demise are unclear – Joan’s son-in-law Julius, husband of her daughter Vera (also an actress) might actually have had a hand in the accident. To complicate matters, Joan starts to believe that «Gricey» might have possessed a young actor who has taken on his leading role. And then there’s the matter of Gricey’s shocking, Fascist past…
McGrath is known as one of the leading contemporary authors of Gothic fiction, and this is what drew me to the book in the first place. I must say I was rather disappointed in this regard, as this is more of a «period drama» or historical/psychological thriller than your typical Gothic novel. That said, the work does feature a number of the genre’s tropes – there is an ambiguous «haunting» which could be interpreted both literally and psychologically and there’s also the theme of a secret past which rears its ugly head.
What irked me most however, was the novel’s narrative voice. The tale is ostensibly related by an unnamed minor member of the theatrical world, but it is soon evident that this «third party» is an omniscient narrator who takes on the role of a Greek chorus. It is an original idea and one which fits nicely in a tale about the theatre. However, I often found it to be rather artificial and intrusive. Somehow, the idea of a «cockney» Greek chorus didn’t work out for me.
On the plus side, the novel is effective in conveying the life and emotions of actors as they fashion and shape their on-stage role. The parallelism between a production of «The Duchess of Malfi» (in which Vera plays the lead role) and the tragic tale of the «wardrobe mistress» is also beautifully done. Indeed, whilst for me the novel was entertaining but unremarkable, theatre buffs would probably enjoy it immensely.

The narrative voice I found intriguing. At first I thought that it was the main character speaking about herself in the third person, as if writing herself into a romance novel. I felt very clever for uncovering this. But in time it became clear that it was a ghostly chorus of commentators – at first I thought they were theatrical luvvies, which would have been fun, but in time it appeared they were the main characters drinking friends or work colleagues. This confusion was engaging at first, but the author is a bit lazy about how he applies the voice, lapsing for long periods into generic third person omniscient. It could have been handled with more subtlety.
The post-war era is one that fascinates me. The book evokes it well, without labouring the point in terms of world-building, although the portrayal of post-war fascism and anti-semitism seems a little heavy-handed and expository at times.
The theatrical setting – I love nothing more than a book about the theatre. It seems to me, partly based on an acknowledgement to a well-known contemporary actor, that the author is reading contemporary approaches to acting back into an earlier style of acting. I have no doubt that actors of earlier eras were serious about their craft, but the descriptions of the agonies of preparing for a part read like they are based on a Method textbook from the 160s. This is just a personal response. There is much of interest about theatre in the book, although some rather obvious essays about the plays involved are a bit Cliffs-Notes-ish.
As for the hints of ghostliness, it may be that the final chapters of the book reveal more, but for the early part of the book the appearances of the dead husband seem largely schematic. As I don’t plan to continue with the book for the present – despite several attempts – I will allow this uncertainty to fuel the book’s continuing existence in my mind even when I have stopped reading. As is obvious from the length of this review, I am not setting it down in a dismissive way.

Books from the author commented in the blog:

https://weedjee.wordpress.com/2013/12/05/trauma-patrick-mcgrath/

https://weedjee.wordpress.com/2020/08/27/la-encargada-de-vestuario-patrick-mcgrath-the-wardrobe-mistress-by-patrick-mcgrath/

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