El Universo De Cristal. La Historia De Las Mujeres De Harvard Que Nos Acercaron A Las Estrellas — Dava Sobel / The Glass Universe: How the Ladies of the Harvard Observatory Took the Measure of the Stars by Dava Sobel

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Sería perdonado si este libro se pareciera a un libro de historia social de las luchas de las astrónomas a fines del siglo XIX y principios del XX. No es una historia social en absoluto, a pesar de que se burla de un problema social. Es una historia científica, y bastante seca en lo que, supongo, dejaría la mayor parte de su audiencia comercializada a dos velas.
Dava Sobel relata la historia de la Universidad de Harvard College que empleó, para ese momento, una cantidad desproporcionada de mujeres, especialmente en funciones de cálculo y catalogación. A pesar de que estaban mal pagados y utilizados para lo que otros veían como trabajo ocupado, las mujeres del Observatorio trabajaron duro y trabajaron bien juntas. Se analizó la información que se les proporcionó (fotografías del cielo nocturno en placas de vidrio) y el grupo encontró nuevos datos sobre las estrellas a través del análisis del espectro y lideró al mundo en la clasificación de estrellas y en la búsqueda de estrellas variables. Algunas de las mujeres ampliaron este trabajo con su propia investigación y tuvieron descubrimientos que transformaron la astronomía y allanaron el camino para la comprensión estelar actual. Eran parte integral de la investigación astronómica mundial en ese momento. No trabajaban de manera aislada, y la historia gira en torno a los hombres que trabajaban en Harvard en ese momento y los benefactores que proporcionaron dinero para el funcionamiento del Observatorio.
Dava Sobel ofrece una historia académica que presenta hechos, incluso de fuentes de primera mano, como correspondencia y trabajos de investigación sobre el trabajo realizado en el Observatorio. Solo hasta el último capítulo hay algún intento de comentario social sobre la situación y esto es breve. Pero, Dava hace un gran trabajo presentando los hechos de la época en detalle que no es difícil leer entre líneas y hacer sus propios juicios sobre las situaciones sociales.
El libro profundiza en astronomía y espectroscopía sin ningún tipo de iniciador o ayuda. Un lector sin conocimiento previo de estos conceptos puede perderse sobre la importancia, el significado o la necesidad del trabajo que se estaba realizando. Se necesitaría una comprensión de estos conceptos o la capacidad de realizar una autoinvestigación para que un lector entienda con éxito lo que está sucediendo en las páginas o incluso para tener suficiente resistencia para leer todos los hechos. Realmente no es un libro para el laico absoluto y ciertamente no es una historia social de estas mujeres o mujeres en la ciencia en general. ‘el universo de cristal’ estaría en el extremo opuesto del espectro, mucha ciencia, muchos detalles históricos, muy poco o ningún comentario social.
Aunque disfruté el libro. Cerró las brechas en mi conocimiento entre la astronomía temprana y el Hubble. Me dio los nombres e historias de inspiradoras científicas para presentarles a los demás. Me dio una comprensión de cómo se entendió por primera vez la evolución estelar y cómo se aplicó la espectroscopía temprana a la astronomía.

Este libro cubre no solo el trabajo seminal de las damas del Observatorio de Harvard, desde Annie Jump Cannon y Cecelia Payne en adelante, sino también sus directores, Edward Pickering (director 1877-1919) y Harlow Shapley (1922-1951). La mayor parte del tiempo se da desde la década de 1880 hasta la década de 1930. Algunas de las damas de Harvard hicieron grandes descubrimientos, desde la primera «vela verdadera» de la distancia relativa de la astronomía, las variables Cefeidas, hasta el esquema de clasificación estelar que todavía está en uso, por nombrar solo dos de los más importantes.
Es notable que las mujeres no solo hicieron el gran trabajo gruñón del Observatorio de Harvard, que las contrató en gran número (se consideró un trabajo amable para las graduadas de las nuevas universidades para mujeres, que también eran menos costosas de contratar que los hombres de las mismas calificaciones) ), pero que las mujeres pagaron gran parte de ello.
El Observatorio de Harvard tuvo dos donantes notables en el último cuarto del siglo XIX (en el siglo XX, gran parte de su dinero provenía de los Rockefeller), ambas mujeres. La Sra. Draper decidió conmemorar el trabajo de su difunto esposo, el Dr. Draper, cuya pasión privada había sido la fotografía estelar (podía permitírselo, porque se casó con una heredera), y el Observatorio de Harvard se convirtió en uno de los primeros en cambiar de observando en persona, mientras dibuja imágenes de lo que el astrónomo pensó que vio, a la astronomía fotográfica.
Y luego la señorita Bruce, cuyo principal interés y patrocinio estaba en las artes, se enfureció al leer un artículo sobre astronomía que afirmaba que no había más preguntas geniales para responder allí. E hizo una importante donación al Observatorio de Harvard en un intento de responder a las grandes preguntas que estaba segura de que todavía estaban allí. El medio millón de placas de vidrio en Harvard son el resultado de los obsequios de estas damas, y las «computadoras» de las mujeres trabajan y aún proporcionan trabajo para los investigadores. (La colección de Harvard de medio millón de fotografías de vidrio cubre más de un siglo de observaciones, desde los primeros esfuerzos en 1850, hasta 1992 y la revolución digital).
Ambas damas patrocinaron los premios científicos que aún se otorgan (los Premios Draper y Bruce). Pocos de los ganadores han sido mujeres. (Pickering y Shapely ganaron ambas medallas. Annie Jump Cannon ganó el Draper, la primera mujer de dos, en hacerlo. Ninguna de las mujeres de Harvard ganó el Bruce, que no se otorgaría a una mujer hasta 1982).

Los contrastes evidentes en el brillo de las estrellas suponían un reto para los astrónomos, que debían explicar por qué algunas estrellas eclipsan a otras. Así como oscilaban en un rango de colores, las estrellas aparentemente también se encontraban en un rango de tamaños, y además estaban situadas a diferentes distancias de la Tierra. Los astrónomos de la antigüedad las habían clasificado a lo largo de un continuo, desde las más brillantes de «primera magnitud» bajando hasta las de «sexta magnitud» al límite de la percepción a simple vista. En 1610 el telescopio de Galileo reveló una multitud de estrellas que no habían sido vistas hasta entonces, bajando el límite inferior de la escala de luminosidad hasta la undécima magnitud. En la década de 1880, los telescopios de mayor tamaño como los del Gran Refractor de Harvard podían detectar estrellas tan tenues como para merecer ser catalogadas como de decimocuarta magnitud. Sin embargo, en ausencia de una escala uniforme o de un patrón común, todas las estimaciones de magnitudes dependían del juicio individual de cada astrónomo. La luminosidad, como la belleza, era definida por el ojo del observador.
Pickering pretendía situar a la fotometría sobre unos nuevos fundamentos de precisión que pudieran ser adoptados por cualquiera. Empezó eligiendo una escala de luminosidad entre las varias que estaban en uso —la del astrónomo inglés Norman Pogson, que había calibrado los grados de las estrellas antiguas presuponiendo que las estrellas de primera magnitud eran exactamente cien veces más brillantes que las de sexta magnitud—. De esa forma, cada grado de magnitud difería del siguiente en un factor de 2,512.
A continuación, Pickering escogió una estrella solitaria —Polaris, la también conocida como Estrella Polar o Estrella del Norte— como la base para todas las comparaciones.
Las placas de cristal de la señora draper tenían que ser examinadas a la luz del día. Aunque Pickering había oído hablar mucho sobre estas imágenes, e incluso había discutido sobre ellas con el doctor la noche de la cena académica de noviembre, todavía no las había podido ver.
El 20 de febrero de 1886, la señora Draper mandó a Pickering un cheque de 1.000 dólares, al que seguirían otros muchos. Pickering publicitó su nueva tarea en todos los lugares pertinentes, incluyendo las publicaciones Science, Nature y los periódicos de Boston y Nueva York.
Más tarde, durante esa primavera, la señora Draper decidió incrementar su ya de por sí generosa contribución donando uno de los telescopios de Henry. Visitó Cambridge en mayo para hacer los preparativos. Dado que el instrumento precisaba de una nueva instalación —algo que Henry había insistido en construir él mismo— le pidió a George Clark de Alvan Clark e hijos que fabricara los componentes, a un coste de 2.000 dólares, y que supervisara el traslado del equipo de Hastings a Harvard. Una vez allí, precisaría la construcción de su propio edificio con una cúpula de cinco metros y medio de diámetro, y la señora Draper se encargó también de cubrir ese gasto.
La inyeccion de fondos para el Memorial Henry Draper hizo que el Observatorio de la Universidad de Harvard fuera un bullicio de gente nueva con nuevos propósitos. La construcción del pequeño edificio que albergaría el telescopio del doctor Draper empezó en junio de 1886 y continuó durante todo el verano, mientras la señora Draper visitaba Europa. En octubre, el instrumento estaba instalado en su nueva cúpula.

La señora Fleming extrajo cada placa de cristal de la envoltura de papel de estraza que la protegía, sin dejar ni una sola huella dactilar en los 20 por 25 centímetros de su superficie. El truco era sujetar el frágil paquete por sus bordes laterales entre sus palmas, colocando el extremo —abierto— inferior del sobre sobre el borde del soporte especialmente diseñado y, a continuación, deslizar el papel y retirarlo sin separarlo de la placa, como si se desvistiera a un bebé. Asegurándose de que el lado de la emulsión estuviera de cara a ella, la soltaba dejando que la placa de cristal encajara en su sitio. La estructura de madera sostenía la placa en un marco con una inclinación de cuarenta y cinco grados. Un espejo enganchado en la base plana atrapaba la luz diurna que entraba por las enormes ventanas de la habitación de computación y dirigía la iluminación a través del cristal. La señora Fleming se inclinaba sobre ella lupa en mano para disfrutar de una vista privilegiada del universo estelar.

Habiendo clasificado diez mil estrellas, Mina Fleming dedicó su don organizativo a la tarea de preparar las placas de cristal que no paraban de crecer en número. La inmensa cantidad de fotografías llenaba muchas estanterías y armarios, tanto en la sala de computación como en la biblioteca. Imaginaba que muy pronto sobrepasarían todo el espacio disponible en el edificio del observatorio. Provisionalmente, las clasificó por telescopio y por tipo —las placas que cartografiaban cada sección del cielo, el grupo al que pertenecía el espectro, el brillo individual de cada uno, el recorrido de la estrella, etc.— cada una en un sobre de papel marrón, cada sobre etiquetado con un número, fecha y otros detalles identificativos, todos los cuales se indicaban igualmente en tarjetas con las que conformó un catálogo de tarjetas identificativas. En lugar de apilar las placas en columnas, las colocaba de lado para que fueran fácilmente accesibles. Cada día surgía la necesidad de revisar una u otra placa cuando las ayudantes examinaban, medían, discutían y realizaban cálculos con cada nuevo conjunto de fotografías.

La estrella de Mina Fleming estaba en ascendencia. En 1899, a instancias de Pickering, la corporación de Harvard la nombró para un cargo de reciente creación, el de conservadora de las fotografías astronómicas. De esta manera se convirtió, a la edad de cuarenta y dos años, en la primera mujer en tener un cargo en el observatorio, o en la universidad en general.
Al mismo tiempo, el cambio de siglo inspiró a la administración de Harvard para montar una cápsula del tiempo sobre la vida en el campus, con fotografías, publicaciones, ensayos y diarios proporcionados por los estudiantes, el profesorado y el personal. La señora Fleming escribió su aportación para el «Arca de 1900» durante un periodo de seis semanas.
Durante 1906, el triunvirato de cazadoras de estrellas variables —las señoritas Cannon, Leavitt y Leland— peinó paso a paso todo el cielo a través de los mapas fotográficos de Harvard. Cada tercio del cielo asignado a cada una de ellas estaba estructurado en subdivisiones que tenían que ser analizadas individualmente y repetidas veces. Henrietta Leavitt, ya fuera por su mayor experiencia previa o por la suerte en los sectores que le asignaron, tomó una pronta ventaja. Encontró 93 variables en unos pocos meses después de iniciarse la caza en 1906, seguida por Annie Cannon, con 31, y Evelyn Leland, con 8. La competición por ver quién descubría más variables no formaba parte de esta búsqueda, pero Pickering contaba e informaba de las cifras de las mujeres. Dado que la búsqueda global era para averiguar la distribución de todos los tipos de estrellas en el universo, la ausencia de variables en una región particular provocaba casi tanto interés como si hubiera una fuerte presencia de ellas.
La señorita cannon había clasificado 100.000 estrellas cuando aparcó momentáneamente el trabajo para pasar el verano de 1913 en Europa con su hermana, la señora Marshall.

La inversión de Catherine Wolfe Bruce en astronomía se produjo cuando ya era muy mayor, y puede que fuera tarde para obtener respuestas a todas sus preguntas sobre el universo. Sin embargo, la medalla que creó, continúa hoy en día uniendo su nombre a cualquier avance significativo que se da en su ciencia adoptiva. Entre los más de cien galardonados con la medalla de oro Bruce por los logros obtenidos durante sus vidas, se encuentran: Arthur Stanley Eddington, que descifró la estructura interna de las estrellas al darse cuenta de que la masa de la estrella en el momento de su nacimiento determina su destino final; Henry Norris Russell, que trazó el curso de la evolución estelar, mostrando que las estrellas cambian de un color a otro mientras envejecen; y Hans Bethe, que explicó el proceso de la fusión nuclear mediante el cual las estrellas generan su calor y su luz. Además de Edward Pickering, los ganadores de la Medalla Bruce del Observatorio de Harvard incluyen a Harlow Shapley, Bart Bok y Fred Whipple, quien postuló el modelo de la «bola de nieve sucia» para los cometas.
Hasta la fecha, solo cuatro mujeres han recibido la Medalla Bruce. La primera, en 1982, fue Margaret Peachey Burbidge, natural de Inglaterra, que estudió el espectro de las galaxias y, en colaboración con su marido, Geoffrey, y sus colegas William Fowler y Fred Hoyle, demostró que todos los elementos pesados se producen en el interior de las estrellas. En 1990 la Medalla Bruce fue para Charlotte Moore Sitterly. Como calculadora de Princeton, Charlotte Moore se aprovechó en 1929 de la ausencia de Henry Norris Russell en su año sabático para incorporarse a la Universidad de California en Berkeley, donde logró su doctorado en 1931, investigando el espectro de las manchas solares. Vera Rubin, quien había ido al Vassar College por su asociación histórica con Maria Mitchell, recibió la Medalla Bruce en 2003 por sus mediciones de la rotación galáctica, lo que condujo al descubrimiento de la materia oscura. Sandra Moore Faber, la ganadora de 2012, realizó su trabajo de graduación en Harvard, pero su carrera la llevó a cabo en los observatorios de la Universidad de California, persiguiendo la formación, estructura y la agrupación de las galaxias. En 2013 fue una de los doce receptores de la Medalla Nacional de Ciencias.
El telescopio nombrado en honor a la señorita Bruce, del que Shapley afirmó que era «el gran cazador de la galaxia del hemisferio sur», fue desmantelado en 1950. Dejó sitio en Bloemfontein a un nuevo instrumento de 30 pulgadas que prometía proporcionar fotografías incluso mejores con tiempos de exposición más breves. La lente intacta del Bruce y su tubo estuvieron sin ser utilizados durante varios años en África antes de que fueran embarcados de regreso a los Estados Unidos, donde siguieron sin ser utilizados en Oak Ridge. La antigua cúpula del Bruce en Arequipa se convirtió en una capilla.
La medalla Draper, al igual que la Medalla Bruce, continúa siendo un reconocimiento a los logros de toda una vida de un astrónomo. Entre los investigadores que poseen tanto la Draper como la Bruce están Edward Pickering, George Ellery Hale, Arthur Stanley Eddington, Harlow Shapley y Hans Bethe. Ninguna mujer ha sido galardonada con ambos premios. En los años que han pasado desde que la señorita Cannon recibiera la Medalla Draper, solo se le ha otorgado a otra mujer: la radioastrónoma Martha P. Haynes, de la Universidad de Cornell, quien compartió ese honor en 1989 con Riccardo Giovanelli por su cartografiado conjunto de la distribución a gran escala de las galaxias.
El Premio Annie Jump Cannon también perdura. Fue concedido a la antigua grabadora de la señorita Cannon, Margaret Walton Mayall, en 1958, y a la directora del observatorio de Nantucket, Margaret Harwood, en 1961. La frecuencia de concesión del premio ha aumentado desde 2006, cuando la Sociedad Astronómica Estadounidense empezó a designar a una ganadora cada año. La dotación anual del premio sobrepasa actualmente los 1.000 dólares originales.

El sistema de clasificación de Antonia Maury, con sus veintidós tipos espectrales y varios subtipos, les pareció a sus contemporáneos demasiado complejo como para resultar atractivo. Sin embargo, algunas de sus distinciones resultaron ser fundamentales para distinguir las diferentes magnitudes y edades de las estrellas que compartían la misma categoría general. Después de que Ejnar Hertzsprung elogiara por primera vez la perspicacia de la señorita Maury en 1908, la clasificación Draper hizo sitio para una de sus anotaciones en 1922, y en 1943 el innovador sistema MKK incorporó gradaciones adicionales del tipo Maury. En 1978, unos veinticinco años después de su fallecimiento, su sistema recibió un mayor respaldo cuando William Morgan publicó su Atlas MK revisado de espectros de estrellas más tempranas que el Sol junto a Helmut Abt y J. W. Tapscott como nuevos coautores. Morgan dedicó este volumen «a Antonia C. Maury (1866-1952). Experta en la morfología de los espectros estelares».

La mañana del lunes, 18 de enero de 2016, reventó una cañería debajo del patio del número 60 de la calle Garden, la dirección oficial del Centro de Astrofísica. La tubería proporcionaba agua a cuatro edificios cercanos, incluyendo el edificio de ladrillo original y sus ampliaciones de 1902 y 1931. La rotura liberó agua subterránea con tanta fuerza que rompió los muros de cimentación y anegó el nivel inferior de la cámara donde se guardaban las placas. El agua empapó unas 61.000 placas. Las placas rescatadas fueron llevadas en camiones al Servicio de Recuperación de Documentos de Polygon en North Andover, donde fueron liofilizadas al vacío, para luego ser descongeladas y limpiadas, una a una.
Una a una, de la misma forma en que aparecen las estrellas cuando cae la tarde, las placas empapadas y turbias revivirán los intensos paisajes cósmicos que las impresionaron cuando eran sensibles a la luz. Una vez más, pondrán al descubierto espectros estelares, estrellas variables, cúmulos estelares, galaxias espirales y todos los demás objetos luminosos que mostraron por primera vez a un grupo pequeño pero entregado de mujeres.

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You’d be forgiven if this book looked like a social history book of the struggles of female astronomers in the late 19th and early 20th Century. It’s not a social history at all, even though it flouts itself on a social issue. It’s a scientific history, and a fairly dry one at that which, I’d guess, would leave most of it’s marketed audience high and dry.
Dava Sobel recounts the history of the Harvard College University which happened to employ, for that time, a disproportionate amount of women, especially in roles of calculating and cataloguing. Even though they were underpaid and used for what others saw as busywork, the women of the Observatory worked hard and worked well together. The information provided to them – photographs of the night sky on glass plates – was analysed and the group found new facts about the stars through spectrum analysis and lead the world in the classification of stars, and of finding variable stars. A few of the women expanded upon this work with research of their own and had discoveries that transformed astronomy and paved the way for current stellar understanding. They were integral to worldwide astronomical research at the time. They were not working in isolation at all, and the story revolves just as much around the men working at Harvard at the time and the benefactors that provided money for the running of the Observatory.
Dava Sobel gives a scholarly history that presents facts, even from first-hand sources such as correspondence and research papers on the work done at the Observatory. Only until the last chapter is there any attempt at social commentary on the situation and this is brief. But, Dava does such a great job presenting the facts of the time in detail that it is not hard to read between the lines and make your own judgements on the social situations.
The book goes into some depth on astronomy and spectroscopy without any primers or help. A reader without prior knowledge of these concepts may be lost about the significance, meaning or need for the work that was being done. An understanding of these concepts or the ability for some self-research would be needed for a reader to successfully understand what is happening in the pages or to even have enough stamina to wade through all the facts. It is not really a book for the absolute layperson and is certainly not a social history of these women or women in science in general.’The Glass Universe’ would be at the opposite end of the spectrum, a lot of science, a lot of historical details, very little if zero social commentary.
I enjoyed the book, though. It bridged gaps in my knowledge between early astronomy and Hubble. It gave me the names and histories of inspiring women scientists to introduce to others. It gave me an understanding of how stellar evolution was first understood and how early spectroscopy was applied to astronomy.

This book covers not only the seminal work of the ladies of the Harvard Observatory, from Annie Jump Cannon and Cecelia Payne on down, but also its directors, Edward Pickering (director 1877-1919) and Harlow Shapley (1922-1951). Most time is given from the 1880s through the 1930s. Some of the ladies of Harvard made great discoveries, from astronomy’s first «true candle» of relative distance, the Cepheid variables, to the stellar classification scheme that is still in use, to name only two of the most important.
It is notable that women not only did the great grunt work of the Harvard Observatory, which hired them in great numbers (it was considered genteel work for graduates of the new women’s colleges – who were also less expensive to hire than men of the same qualifications), but that women paid for much of it.
The Harvard Observatory had two notable donors in the last quarter of the 19th century (in the 20th, much of their money came from the Rockefellers), both women. Mrs. Draper chose to memorialize the work of her late husband, Dr. Draper, whose private passion had been stellar photography (he could afford it, for he married an heiress), and the Harvard Observatory therefore became one of the first to switch from observing in person, while sketching pictures of what the astronomer thought they saw, to photographic astronomy.
And then Miss Bruce, whose main interest and patronage was in the arts, became incensed while reading an article on astronomy that claimed there were no more great questions to answer there. And made a major donation to the Harvard Observatory in an attempt to answer the great questions she felt sure were still out there. The half million glass plates at Harvard are the result of these ladies’ gifts, and the women «computers» work, and still provide work for researchers. (Harvard’s collection of half a million glass photographs covers over a century of observations, from the first efforts in 1850, up until 1992 and the digital revolution).
Both ladies sponsored scientific awards that are still given (the Draper and Bruce Awards). Few of the winners have been women. (Pickering and Shapely won both medals. Annie Jump Cannon won the Draper – the first woman – of two – to do so. None of the women of Harvard won the Bruce, which would not be awarded to a woman until 1982).

The obvious contrasts in the brightness of the stars posed a challenge for astronomers, who had to explain why some stars outshine others. Just as they oscillated in a range of colors, the stars were also apparently in a range of sizes, and were located at different distances from Earth. Ancient astronomers had classified them along a continuum, from the brightest «first magnitude» down to the «sixth magnitude» to the limit of perception with the naked eye. In 1610 Galileo’s telescope revealed a multitude of stars that had never been seen before, lowering the lower limit of the luminosity scale to the eleventh magnitude. In the 1880s, larger telescopes such as those on Harvard’s Great Refractor were able to detect stars so faint as to be listed as fourteenth magnitude. However, in the absence of a uniform scale or a common pattern, all magnitude estimates depended on the individual judgment of each astronomer. Luminosity, like beauty, was defined by the observer’s eye.
Pickering intended to place photometry on a new foundation of precision that could be adopted by anyone. He began by choosing a luminosity scale from among the various in use – that of the English astronomer Norman Pogson, who had calibrated the degrees of ancient stars on the assumption that first-magnitude stars were exactly one hundred times brighter than sixth-magnitude stars. Thus, each degree of magnitude differed from the next by a factor of 2,512.
Next, Pickering chose a lone star — Polaris, also known as the North Star or North Star — as the basis for all comparisons.
Mrs. Draper’s glass plates had to be examined in daylight. Although Pickering had heard a lot about these images, and had even discussed them with the doctor on the night of the November academic dinner, he still had not been able to see them.
On February 20, 1886, Mrs. Draper sent Pickering a check for $ 1,000, to be followed by many others. Pickering publicized his new assignment in all relevant places, including Science, Nature, and the Boston and New York newspapers.
Later that spring, Mrs. Draper decided to increase her already generous contribution by donating one of Henry’s telescopes. He visited Cambridge in May to make preparations. Since the instrument required a new installation – something Henry had insisted on building himself – he asked George Clark of Alvan Clark and sons to manufacture the components, at a cost of $ 2,000, and to oversee the shipment of the equipment. Hastings to Harvard. Once there, he would require the construction of his own building with a five and a half meter diameter dome, and Mrs. Draper was also responsible for covering that expense.
The injection of funds for the Henry Draper Memorial made the Harvard University Observatory a bustle of new people for new purposes. Construction of the small building that would house Dr. Draper’s telescope began in June 1886 and continued throughout the summer, while Mrs. Draper visited Europe. In October, the instrument was installed in its new dome.

Mrs. Fleming removed each glass plate from the brown paper wrapper that protected it, leaving not a single fingerprint on the 20 by 25 centimeters of its surface. The trick was to hold the fragile package by its side edges between your palms, placing the bottom – open – end of the envelope over the edge of the specially crafted holder, and then sliding the paper off without removing it from the plate, as if undress a baby. Making sure the side of the emulsion was facing her, he released it, letting the glass plate snap into place. The wooden frame supported the plate in a forty-five degree tilt frame. A mirror hooked to the flat base caught the daylight streaming in through the huge windows of the computer room, directing lighting through the glass. Mrs. Fleming was leaning over her magnifying glass in hand to enjoy a privileged view of the stellar universe.

Having classified ten thousand stars, Mina Fleming dedicated her organizational gift to the task of preparing the glass plates that kept growing in number. The vast number of photographs filled many shelves and cabinets, both in the computer room and in the library. I imagined that very soon they would exceed all the available space in the observatory building. Provisionally, he classified them by telescope and by type – the plates that mapped each section of the sky, the group to which the spectrum belonged, the individual brightness of each, the path of the star, etc. – each in a paper envelope brown, each envelope labeled with a number, date and other identifying details, all of which were also indicated on cards with which he made a catalog of identification cards. Instead of stacking the plates in columns, he placed them on their sides so that they were easily accessible. Every day there was a need to check one plate or another when assistants examined, measured, discussed, and calculated with each new set of photographs.

Mina Fleming’s star was on the ascendancy. In 1899, at Pickering’s urging, the Harvard corporation appointed her to a newly created position, that of curator of astronomical photographs. In this way she became, at the age of forty-two, the first woman to hold a position at the observatory, or at the university in general.
At the same time, the turn of the century inspired the Harvard administration to assemble a time capsule on campus life, with photos, publications, essays, and journals provided by students, faculty, and staff. Mrs. Fleming wrote her contribution to the «Ark of 1900» over a period of six weeks.
During 1906, the Triumvirate of Variable Star Hunters — Miss Cannon, Leavitt, and Leland — stepped through the entire sky through Harvard photographic maps. Each third of the sky assigned to each of them was structured in subdivisions that had to be analyzed individually and repeatedly. Henrietta Leavitt, either because of her previous experience or luck in the sectors assigned to her, took an early advantage. He found 93 variables in a few months after the hunt started in 1906, followed by Annie Cannon, 31, and Evelyn Leland, 8. The competition to see who discovered more variables was not part of this search, but Pickering counted and reported of women’s figures. Since the global search was to find out the distribution of all types of stars in the universe, the absence of variables in a particular region was almost as interesting as if there were a strong presence of them.
Miss Cannon had rated 100,000 stars when she momentarily parked her job to spend the summer of 1913 in Europe with her sister, Mrs. Marshall.

Catherine Wolfe Bruce’s investment in astronomy came when she was very old, and it may be too late to get answers to all her questions about the universe. However, the medal he created continues to this day, linking his name to any significant advancement in his adoptive science. Among the more than one hundred Bruce Gold Medal laureates for achievements throughout their lives are: Arthur Stanley Eddington, who deciphered the internal structure of the stars realizing that the mass of the star at the time of its birth determines its final destination; Henry Norris Russell, who charted the course of stellar evolution, showing that stars change from one color to another as they age; and Hans Bethe, who explained the process of nuclear fusion by which stars generate their heat and light. In addition to Edward Pickering, the winners of the Harvard Observatory Bruce Medal include Harlow Shapley, Bart Bok and Fred Whipple, who postulated the «dirty snowball» model for comets.
To date, only four women have received the Bruce Medal. The first, in 1982, was Margaret Peachey Burbidge, a native of England, who studied the spectrum of galaxies and, in collaboration with her husband, Geoffrey, and colleagues William Fowler and Fred Hoyle, demonstrated that all heavy elements are produced in the interior of the stars. In 1990 the Bruce Medal went to Charlotte Moore Sitterly. As a Princeton calculator, Charlotte Moore took advantage of Henry Norris Russell’s absence in his gap year in 1929 to join the University of California at Berkeley, where he earned his doctorate in 1931, investigating the spectrum of sunspots. Vera Rubin, who had attended Vassar College for her historical association with Maria Mitchell, received the Bruce Medal in 2003 for her measurements of galactic rotation, leading to the discovery of dark matter. Sandra Moore Faber, the 2012 winner, did her graduation work at Harvard, but her career was pursued at the University of California observatories, pursuing the formation, structure, and clustering of galaxies. In 2013 she was one of the twelve recipients of the National Medal of Sciences.
The telescope named after Miss Bruce, whom Shapley claimed to be «the great hunter of the southern hemisphere galaxy,» was dismantled in 1950. It gave way to a new 30-inch instrument at Bloemfontein that promised to provide even better pictures. with shorter exposure times. The Bruce’s intact lens and tube were left unused for several years in Africa before they were shipped back to the United States, where they remained unused at Oak Ridge. The old Bruce dome in Arequipa was converted into a chapel.
The Draper Medal, like the Bruce Medal, continues to be a recognition of an astronomer’s lifetime achievement. Among the researchers who own both Draper and Bruce are Edward Pickering, George Ellery Hale, Arthur Stanley Eddington, Harlow Shapley, and Hans Bethe. No woman has been awarded both awards. In the years that have passed since Miss Cannon received the Draper Medal, it has only been awarded to one other woman – radio astronomer Martha P. Haynes of Cornell University, who shared that honor in 1989 with Riccardo Giovanelli for his mapping. set of the large-scale distribution of galaxies.
The Annie Jump Cannon Award also endures. It was awarded to Miss Cannon’s former recorder, Margaret Walton Mayall, in 1958, and to the director of the Nantucket Observatory, Margaret Harwood, in 1961. The frequency of awarding the award has increased since 2006, when the American Astronomical Society began to designate one winner each year. The annual award is currently in excess of the original $ 1,000.

Antonia Maury’s classification system, with its twenty-two spectral types and various subtypes, seemed to her contemporaries too complex to be attractive. However, some of their distinctions turned out to be fundamental to distinguish the different magnitudes and ages of the stars that shared the same general category. After Ejnar Hertzsprung first praised Miss Maury’s insight in 1908, the Draper classification made way for one of her annotations in 1922, and in 1943 the innovative MKK system incorporated additional Maury-type gradations. In 1978, some twenty-five years after his death, his system received greater support when William Morgan published his revised Atlas MK of spectra of stars earlier than the Sun alongside Helmut Abt and J. W. Tapscott as new co-authors. Morgan dedicated this volume «to Antonia C. Maury (1866-1952). Expert in the morphology of stellar spectra ».

On Monday morning, January 18, 2016, a pipe burst under the patio at 60 Garden Street, the official address of the Center for Astrophysics. The pipeline provided water to four nearby buildings, including the original brick building and its extensions from 1902 and 1931. The breach released groundwater with such force that it broke the foundation walls and flooded the lower level of the chamber where the plates were kept. . The water soaked about 61,000 plates. The salvaged plates were trucked to Polygon’s Document Recovery Service in North Andover, where they were freeze-dried under vacuum, then thawed and cleaned, one by one.
One by one, in the same way that stars appear when evening falls, the soggy and cloudy plates will revive the intense cosmic landscapes that impressed them when they were sensitive to light. Once again, they will uncover stellar spectra, variable stars, star clusters, spiral galaxies, and all the other luminous objects that first showed a small but devoted group of women.

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