Una Chica En Invierno — Philip Larkin / A Girl in Winter by Philip Larkin

El tema, como cabría esperar, es el aislamiento: el aislamiento aplastante y los sueños patéticos, imposibles y la comprensión de que “aunque puedan intentarlo sinceramente”, las personas ya no pueden ayudarse entre sí y hacer contacto “que las personas que se encuentran a diez metros de distancia pueden tomar otras las manos de otros”.

Una chica en invierno se compone de tres secciones, la primera y la tercera de las cuales tienen lugar el mismo sábado en invierno: el escenario es una ciudad inglesa en medio de la Segunda Guerra Mundial. (La segunda parte toma la forma de un flashback extendido al que volveré más adelante).
La novela se centra en Katherine Lind, una niña de veintidós años que trabaja como asistente temporal en la biblioteca de la ciudad. A medida que se desarrolla la historia, comenzamos a formar una imagen de esta figura algo frágil. Si bien es sensible e inteligente, Katherine se encuentra trabajando en un papel que está por debajo de sus capacidades, una posición que solo empeoró por la intimidación de su jefe, el desagradable Sr. Anstey. Pronto queda claro que Katherine, una europea de nacimiento, ha venido a Inglaterra después de haber sido desplazada por la guerra y, como tal, está permanentemente consciente de su condición de forastera.
Había sido nombrada asistente temporal, lo que la marcó del personal permanente: no era ni un año más o menos un año fuera de la escuela que estaba aprendiendo la profesión, ni una persona mayor preparándose para tomar el examen intermedio o final. Significaba que podía llamarla con seguridad para que hiciera cualquier cosa, desde clasificar las viejas existencias cargadas de polvo en un almacén hasta pararse en una mesa en la Sala de Lectura para colocar una bombilla nueva en una de las luces, mientras que los viejos la miraban fijamente las piernas. Detrás de todo esto sintió la influencia del señor Anstey. Había una curiosidad profesional sobre él, como si fuera un guardián de los secretos tradicionales; parecía no estar dispuesto a dejar que ella hablara más sobre el trabajo de lo que era inevitable. Por lo tanto, cualquier trabajo extraño que realmente fuera el deber de nadie le correspondía a ella, ya que la señorita Feather, que era un fantasma pálido de sus deseos, le había quitado la costumbre. Le molestaba, no porque le diera dos alfileres para la práctica de la biblioteca, sino porque enfatizaba lo que ya estaba suficientemente marcado: que era extranjera y que no tenía un estatus adecuado allí.

Si bien Larkin nunca declara explícitamente la nacionalidad de Katherine, hay varios indicios que sugieren que ella es alemana, posiblemente una refugiada de ascendencia judía. Desde una etapa temprana de la novela, también está claro que está desesperadamente sola. Katherine no ha hecho amigos desde su llegada a Inglaterra unos dos años antes, prefiriendo en cambio evitar cualquier contacto social con otros a favor de una existencia solitaria. Hay una sensación de que ella está viviendo día a día, suprimiendo cada referencia a su vida anterior y al mismo tiempo desconectándose de cualquier posible pensamiento sobre lo que puede traer el futuro. Como se revela la historia de Katherine, hay una fuerte sugerencia de que su familia podría haber sufrido a manos de los nazis. Una vez más, esto nunca se confirma explícitamente, solo lo implica el retrato que crea Larkin. Lo que sí sabemos es que Katherine ha experimentado un trauma significativo en su vida.

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The theme, as one might expect, is isolation: crushing isolation and pathetic, impossible dreams and the realisation that “though they might try sincerely”, people can no more help each other and make contact “than people standing ten yards apart can take other other’s hands”.

A girl in winter is composed of three sections, the first and third of which take place on the same Saturday in winter – the setting is an English town in the midst of WW2. (The second part takes the form of an extended flashback which I’ll return to a little later.)
The novel focuses on Katherine Lind, a twenty-two-year-old girl who is working as a temporary assistant in the town’s library. As the story unfolds, we start to form a picture of this somewhat fragile figure. While she is sensitive and intelligent, Katherine finds herself working in a role which is beneath her capabilities, a position only made worse by the small-minded bullying of her boss, the obnoxious Mr Anstey. It soon becomes clear that Katherine – a European by birth – has come to England having been displaced by the war, and as such she is permanently conscious of her status as an outsider.
She had been appointed temporary assistant, which marked her off from the permanent staff: she was neither a junior a year or so out of school who was learning the profession, nor a senior preparing to take the intermediate or final examination. It meant that she could safely be called upon to do anything, from sorting old dust-laden stock in a storeroom to standing on a table in the Reading Room to fit a new bulb in one of the lights, while old men stared aqueously at her legs. Behind all this she sensed the influence of Mr. Anstey. There was a curious professional furtiveness about him, as if he were a guardian of traditional secrets; he seemed unwilling to let her pick up any more about the work than was unavoidable. Therefore any odd job that was really nobody’s duty fell to her, for Miss Feather, who was a pale ghost of his wishes, had caught the habit from him. It annoyed her, not because she gave two pins for library practice, but because it stressed what was already sufficiently marked: that she was foreign and had no proper status there.

While Larkin never explicitly states Katherine’s nationality, there are several hints to suggest she is German, possibly a refugee of Jewish descent. From an early stage in the novel, it is also clear that she is desperately lonely. Katherine has made no friends since her arrival in England some two years earlier, preferring instead to avoid any social contact with others in favour of a solitary existence. There is a sense that she is living day by day, suppressing every reference to her former life while also disconnecting herself from any possible thoughts of what the future may bring. As Katherine’s story reveals itself, there is a strong suggestion that her family may have suffered at the hand of the Nazis. Once again this is never explicitly confirmed, only implied by the portrait Larkin creates. What we do know is that Katherine has experienced significant trauma in her life.

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