Las Mujeres De San Petersburgo — Nina Berberova / The Ladies From St. Petersburg by Nina Berberova

Cuando los bolcheviques finalmente ganaron la Guerra Civil contra los blancos zaristas en 1922, la naturaleza de su régimen se había vuelto muy clara para cualquiera con ojos para ver. Un gran número de personas salieron de Rusia mientras aún podían, y Bruce Lincoln describió a esa miserable masa de la humanidad atrapada en la península de Crimea (de todos los lugares) cuando los Rojos se acercaron, esperando un barco que los llevara a través del Mar Negro a Estambul y seguridad.
Por definición, muchos de estos emigrados fueron los que tenían más que perder bajo el nuevo régimen: todos, desde ministros, generales y burócratas hasta comerciantes provinciales y miembros de la alta burguesía. París era su principal destino. Y así obtenemos una de las imágenes perdurables de los años entre las guerras: las calles de París obstruidas con emigrantes rusos, indigentes pero altivos, sus cajones llenos de adornos caros del antiguo Imperio, los cafés y las tiendas de Billancourt resonando en el grueso guturales de la lengua rusa. El ex general zarista convertido en taxista ahora es una figura de leyenda (o caricatura), y la intriga política febril de esos años aparece en una pequeña película extraña de Eric Rohmer («Triple Agente»).
Tanto a modo de introducción. Nina Berberova es una de las escritoras más conocidas de esa primera ola de emigración rusa, no tan famosa como Nabokov, Bunin o Tsvetaeva, pero bien considerada de todos modos. Desafortunadamente, creo que esta colección no muestra su trabajo con la mejor ventaja. En primer lugar, estas son apenas novelas: son tres historias cortas, incluso si el editor hizo todo lo posible para completar los números de página más allá de 100 con el uso inteligente de la fuente, el espaciado y el diseño. Aún así, las historias cortas son lo que son.

La historia del título es, de lejos, la mejor del lote, una maravilla cuya profundidad y patetismo que las otras dos historias no pueden igualar. Varvara Ivanovna y su hija Margarita reservaron unas vacaciones en el campo hace unos meses. Cuando llegan en tren y carro de caballos a la pensión administrada por un médico de la aldea, la revolución ha estallado en San Petersburgo. La creme de la sociedad del pueblo tiende a creer que esta mera perturbación se extenderá en seis meses como máximo. Todo está bien, pero de repente, una noche, Varvara Ivanovna muere de un ataque al corazón, dejando a su pobre hija Margaritochka sola en el mundo. El clima es cálido, el cadáver no durará mucho, se debe organizar un entierro rápidamente. Pero esta es la antigua Rusia: el pueblo está a doce verstas de distancia, las carreteras son rudimentarias y los transportes son lentos, desvencijados y dolorosos …
Esta es una historia hermosa, llena de sonidos, olores y sensaciones de la Madre Rusia, terrenal en el mejor sentido de la palabra. Como la mejor ficción de época, te transporta completamente a otro mundo. Tienes vislumbres ocasionales de por qué la revolución tuvo que suceder, por qué el antiguo régimen la estaba pidiendo. También hay una coda maravillosa, unos años más adelante, pero no quiero regalar más.
La siguiente historia «Zoya Andreyevna» está ambientada en el fragor de la Guerra Civil, cuando se ha hecho evidente que los Rojos están arrasando ante ellos. El personaje principal es una joven acomodada que huyó de Jarkov, devastada por la guerra, al borde de ser abrumada por los bolcheviques. Los refugiados están llegando a toda Rusia, profundamente en el interior; Incluso en esta remota ciudad de provincias, están en todas partes. Esta historia no habría sido realmente mala, si la autora no hubiera recurrido a villanos tan grotescos y caricaturescos que atormentan a Zoya Andreyevna sin piedad en su refugio solitario.
En cuanto a la tercera historia, se desarrolla aún más, décadas después, cuando el narrador anónimo, volado como una hoja en el viento, ha aterrizado en alguna ciudad en una parte distante del mundo. Al leer las notas biográficas, te das cuenta de que Berberova escribió esta historia como respuesta a su llegada a Nueva York después de la guerra, incluso París para ese entonces era un recuerdo lejano. Es una buena historia en el mejor de los casos, nada especial en realidad, bacalao-borgesiano en su concepto y ejecución. Supongo que es para crédito de Berberova que cuando lo escribió, Borges todavía estaba a una década de irrumpir en el mundo occidental, ¡así que al menos tiene algo de originalidad!

En general, una máxima puntuación para la primera historia, pero lamentablemente normalita para el libro en su conjunto. Leí el libro al revés, así que tuve que esperar hasta el final para llegar al mejor momento.
La primera historia de tres en esta novela es una mirada hermosa y poética de la vida en Rusia en la cúspide de la revolución. Me cautivaron las descripciones detalladas y la profundidad de los sentimientos evocados por los pensamientos de los personajes. Berberova realmente pintó una imagen vívida de este tiempo y lugar en la historia. Las siguientes dos historias profundizan en el tiempo de la revolución y más allá, pero no fueron tan interesantes o tan elaboradas por expertos. Recomendaría este libro solo para la primera historia.

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By the time the Bolsheviks finally won the Civil War against the Tsarist Whites in 1922, the nature of their regime had become abundantly clear to anyone with eyes to see. A huge number of people got the hell out of Russia while they still could, and Bruce Lincoln described that wretched mass of humanity trapped in the Crimean peninsula (of all places) as the Reds closed in, waiting for a boat that would carry them away across the Black Sea to Istanbul and safety.
By definition, a lot of these emigres were those who had the most to lose under the new regime – everyone from ministers, generals and bureaucrats to provincial merchants and members of the haute bourgeoisie. Paris was their main destination. And so we get one of the enduring images of the years between the wars – the streets of Paris clogged with Russian emigres, destitute yet haughty, their drawers stuffed with expensive baubles from the old Empire, the cafes and shops of Billancourt resounding to the thick gutturals of the Russian tongue. The ex-Tsarist general turned cab-driver is now a figure of legend (or caricature), and the feverish political intrigue of those years features in an odd little film by Eric Rohmer («Triple Agent»).
So much by way of introduction. Nina Berberova is one of the better-known writers of that First Wave of Russian emigration, not as famous as Nabokov, Bunin or Tsvetaeva, but well-regarded all the same. Unfortunately, I think this collection does not show off her work to the best advantage. Firstly, these are hardly novellas – they are three short stories, even if the publisher did its best to pad out the page numbers beyond 100 with the clever use of font, spacing and layout. Still, short stories are what they are.

The title story is far and away the best of the lot, a stunner whose depth and pathos the other two stories cannot hope to match. Varvara Ivanovna and her daughter Margarita booked a holiday in the countryside a few months ago. By the time they arrive by train and horse-cart at the boarding house run by a village doctor, revolution has broken out in St Petersburg. The cream of village society tend to believe that this mere disturbance will blow over in six months at most. All is well but then, suddenly one night, Varvara Ivanovna dies of a heart attack, leaving her poor daughter Margaritochka all alone in the world. The weather is warm, the corpse will not keep long, a burial must be arranged quickly. But this is old Russia: the village is twelve versts away, the roads are rudimentary, and the transports slow, rickety and painful…
This is a beautiful story, full of the sounds, smells and sensations of Mother Russia, earthy in the best sense of the word. Like the best period fiction, it transports you whole into another world. You get occasional glimpses of why revolution had to happen, why the ancien regime was asking for it. There is a wonderful coda too, a few years down the road, but I don’t want to give any more away.
The next story «Zoya Andreyevna» is set in the heat of the Civil War, when it has become obvious that the Reds are sweeping all before them. The title character is a well-to-do young lady who’s fled from war-torn Kharkov, on the brink of being overwhelmed by the Bolsheviks. The refugees are streaming out all over Russia, deep into the interior; even in this remote provincial town, they are everywhere. This story wouldn’t have been bad really, if the author hadn’t resorted to such grotesque, cartoonish villains who torment Zoya Andreyevna without mercy in her lonely refuge.
As for the third story, it is set even further along, decades later, when the anonymous narrator, blown around like a leaf in the wind, has landed in some city in a distant part of the world. Reading the biographical notes, you realize that Berberova wrote this story as a response to her arrival in New York after the war, even Paris by then being a distant memory. It’s an okay story at best, nothing special really, cod-Borgesian in its concept and execution. I guess it is to Berberova’s credit that when she wrote it, Borges was still a decade away from breaking into the Western world, so at least she has some claim to originality!

All in all, a top rate for the first story, but sadly three stars for the book as a whole. I read the book in reverse, so I had to wait until the end to get to the best bit.
The first story of three in this novella is a beautiful and poetic look at life in Russia at the cusp of revolution. I was very taken with the detailed descriptions and depth of feeling evoked by the characters thoughts. Berberova really painted a vivid picture of this time and place in history. The next two stories delve deeper into the time of revolution and beyond, but were not near as interesting or as expertly crafted. I would recommend this book for the first story alone.

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