Las Huellas Del Silencio — John Boyne / A History Of Loneliness by John Boyne

Si bien las huellas del silencio es un título acertadamente nombrado para esta inquietante historia del encubrimiento del abuso infantil que rodea a la Iglesia Católica Irlandesa, fue una lectura aceptable para mí en comparación con otros que he disfrutado de John Boyne.
En general, me pareció algo lento ir con el acosador y abusador obvio para el lector desde el principio, pero decepcionantemente no para el padre Odran Yates … Me pareció que era bastante molesto ingenuo para un hombre educado y particularmente insensible y débil para Un hombre de ministerio.
Una lectura dura, pero notable.

Las huellas del silencio habría vuelto rápidamente al estante de la biblioteca, como hacen muchas novelas después de leer el primer párrafo o página o dos. No es que tuviera ningún deseo particular de leer un libro sobre la jerarquía de la iglesia católica, o sobre la vida de un sacerdote, o sobre la nación de Irlanda. Pero disfruto ser transportado por la ficción a un reino fuera de mi propia experiencia, y el narrador en primera persona de Boyne hizo que eso sucediera rápida e inteligentemente.
Una vez terminado el libro, me pregunto qué tan bien puedo confiar en los hechos tan bien entrelazados en la narración. Quizás si tuviera alguna familiaridad personal con la experiencia católica en Irlanda y los Papas en torno a Juan Pablo I, la verosimilitud persuasiva de este cuento también se desmoronaría.
En cualquier caso, era una historia bastante justa para leer y el protagonista parecía un personaje lo suficientemente real como para unirse a reflexionar sobre los problemas morales del día, con un gran enfoque en el abuso infantil por parte de sacerdotes, del que hemos escuchado tan a menudo en décadas recientes. Este es realmente el punto central del libro, y si eso lo convierte en un libro bueno o malo es una pregunta que no he resuelto a mi entera satisfacción.

El libro explora la vida del sacerdote irlandés Odran Yates, quien ha elegido vivir en la “superficie” y entregar su voluntad a la autoridad de los demás. Después de una tragedia infantil en la que su padre, un hombre frustrado en sus propias ambiciones, se quita la vida y la de su hijo menor durante unas vacaciones junto al mar (una tragedia que, podría agregar, parece ser poco sentida o procesada por la familia que queda), la madre de Odran se vuelve fervientemente religiosa. Con el tiempo, ella tiene una “epifanía” mientras ve el Late Late Show que su hijo restante, Odran, debería convertirse en sacerdote. Odran cumple, y con este paso, su dirección en la vida está establecida. A medida que pasa el tiempo, solo refina su práctica de no cuestionar. Para Odran, como su madre, la religión es la capa que cubre el dolor y el caos de la vida.
Odran ha pasado la mayor parte de su vida “profesional” como bibliotecario y capellán en una escuela secundaria dirigida por la Iglesia Católica en Dublín, imponiendo el orden en los libros. Su historia, ambientada en una Irlanda sacudida por acusaciones de abuso sexual de niños por parte del clero, no es una de la ceguera voluntaria al mal del hombre, sino un estudio de una personalidad decidida a evitar cualquier cosa que pueda perturbar una vida rutinaria y temerosa. Odran es profundamente pasivo, incómodo con el desorden de las emociones humanas y la sexualidad, y prefiere que las decisiones importantes sean tomadas por otros. No tiene conflictos sobre las acciones de otros sacerdotes, incluidos los de su perturbado amigo de la escuela del seminario, Tom Cardle. De hecho, Odran parece no pensar siquiera en cuestionar por qué Cardle se traslada de una parroquia a otra a lo largo de su carrera; tampoco lucha cuando su joven sobrino, un niño vivo y carismático, se enoja y se perturba después de que Cardle ha sido invitado a pasar la noche en la casa del niño la noche del funeral familiar.
Como se observa a menudo sobre Ruanda cuando se contemplan las razones del horror que ocurrió allí, Irlanda es un país caracterizado por la obediencia y la deferencia a la autoridad. La novela de Boyne es un estudio del personaje de un hombre cuya configuración predeterminada es la ceguera psicológica, que, al final, no puede evitarle la culpa.

La impresión inicial que tuve fue que la novela está tratando de abordar su tema de una manera justa e imparcial, pero al final, tuve que revisar esta opinión. La conclusión a la que parece llegar nuestro sacerdote narrador es que Irlanda se ha podrido, a diferencia de, por ejemplo, Noruega (¿qué tal Corea del Norte?) Y que esto es culpa de la Iglesia Católica y su clero, algunos de ellos del peor tipo de delincuentes y el resto colaboradores. Incluso la toma de drogas en la ciudad justa es culpa de dicha iglesia. El sacerdote pedófilo descrito en el libro es enviado a la cárcel, pero demasiado tarde, y la explicación dada por sus crímenes es que fue abusado por su padre y maltratado por él para que fuera a ser sacerdote. Ah, Sigmund, que deberías estar viviendo a esta hora …
Si bien mis propios puntos de vista sobre el castigo apropiado para los pedófilos son demasiado extremos para ser expresados en compañía cortés, estoy bastante seguro de que la mayoría de los sacerdotes en los años 60 y probablemente incluso en los 70 ignoraban, ingenuamente, estos crímenes cometidos por sus semejantes. Muchos se fueron en esos días para casarse y muchos más no. En Gran Bretaña, los cargos de delitos sexuales que se remontan a aquellos días embriagadores todavía se presentan contra celebridades y no celebridades. Por supuesto, cuando el clero exige altos estándares de moralidad de su rebaño, se deben esperar los mismos estándares, al menos, de ellos. Por supuesto, la relación entre la Iglesia Católica e Irlanda no siempre fue productiva, pero podría verse que tiene sus orígenes en los tiempos de la Reforma de Isabel I y las alianzas con países católicos en Europa. Es por eso que Irlanda es Irlanda y no Escocia, por ejemplo. Los irlandeses que ahora disfrutan de un mayor grado de libertad deberían estar agradecidos de que la religión que invadió esta libertad no fuera, por ejemplo, Cienciología, los Testigos de Jehová, pero puede proporcionar fácilmente más ejemplos … Y que Dev no era tan despiadado como el tío Joe.

En el lado positivo, encontré esta novela legible, a pesar del tema, y disfruté mucho del diálogo y las expresiones irlandesas utilizadas en él. Además, estaba interesado en las descripciones de lugares y cosas que ya desaparecieron en la historia. Y el título: ¿el autor exploró a fondo la cantidad de sacerdotes afectados por la soledad de sus vidas?.

—¿Nunca se te ocurrió que estaba mal? —quise saber—. ¿Las cosas que hacías?
Él reflexionó sobre la pregunta, pero negó con la cabeza.
—No creo haber pensado nunca en ello de esa manera —dijo—. El concepto de lo que está bien y lo que está mal no tiene mucho que ver con esto.
—¿Y los niños, no pensaste en el daño que les estabas haciendo?
—¿Acaso yo mismo no era poco más que un niño? —preguntó.
—Al principio, puede ser. Pero al final, no.
—Pero, verás, una vez que empecé, ya no podía parar. No tendría que haber sido cura, ésa es la verdad. Dios Todopoderoso, ni siquiera creo en Dios. Creo que jamás he creído.
—Nadie te obligó a ser cura.
—Eso no es cierto —respondió con brusquedad—. Sí que me obligaron.
¿No lo entiendes? Cogieron a un pobre e inocente chico de diecisiete años que no sabía nada del mundo y lo encerraron en una prisión durante siete años. Me dijeron que todo lo que me hacía humano era vergonzoso y perverso. Me enseñaron a odiar mi cuerpo y a sentir que era un pecador sólo por mirar las piernas de una mujer que caminara delante de mí. Me amenazaron con expulsarme de Clonliffe si me veían hablando con alguna chica en la universidad y mi padre me amenazó con matarme si me expulsaban. Y no creas que no lo hubiera hecho, te digo que habría entrado en mi habitación la primera noche y me habría clavado un rastrillo en la cabeza si le hubiera dicho que los curas no me permitirían que regresara. Me retorcieron y me deformaron, se aseguraron de que no tuviera ninguna manera de aliviar los deseos naturales de un ser humano y luego les importó un bledo que yo no supiera cómo llevar una vida decente.

Yo lo había sabido todo, desde el principio, y jamás había hecho nada al respecto. Lo había bloqueado en mi mente, una y otra vez, me había negado a reconocer lo que tenía delante de los ojos. No había dicho nada cuando debería haber abierto la boca, convenciéndome a mí mismo de que yo tenía un carácter más elevado. Había sido cómplice de todos sus crímenes y la gente había sufrido por mi culpa. Sí, había desperdiciado mi vida. Había malgastado cada momento de mi vida. Y la ironía definitiva era que había sido necesario que un pedófilo convicto me mostrara que, con mi silencio, yo era tan culpable como todos ellos.

Libros del autor comentados en el blog:

https://weedjee.wordpress.com/2011/04/24/la-apuesta-john-boyne-the-dare/

https://weedjee.wordpress.com/2011/05/09/el-ladron-del-tiempo-john-boyne-the-thief-of-time/

https://weedjee.wordpress.com/2013/03/05/la-casa-del-proposito-especial-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2013/05/08/el-pacifista-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2014/06/28/el-increible-caso-de-barnaby-brocket-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2014/06/29/quedaos-en-la-trinchera-y-luego-corred-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2014/08/28/el-secreto-de-gaudlin-hall-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2016/04/23/el-nino-en-la-cima-de-la-montana-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2020/06/06/el-nino-con-el-pijama-de-rayas-john-boyne-the-boy-in-the-striped-pajamas-by-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2020/06/07/las-huellas-del-silencio-john-boyne-a-history-of-loneliness-by-john-boyne/

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While A History of Loneliness is an aptly named title for this disturbing story of the child abuse cover-up surrounding the Irish Catholic Church, it was just an ok read for me compared to others I’ve enjoyed from John Boyne.
Overall, I found it somewhat slow going with the abuser obvious to the reader early on, but disappointingly not to Father Odran Yates…….I found him to be rather annoyingly naive for an educated man and particularly insensitive and weak for a man of the cloth.
A tough, but noteworthy read.

A History of Loneliness would have pretty quickly gone back onto the library shelf, as so many novels do after I read the first paragraph or page or two. It’s not that I had any particular desire to read a book about the hierarchy of the Catholic church, or about the life of a priest, or about the nation of Ireland. But I do enjoy being transported by fiction into a realm outside my own experience, and Boyne’s first-person narrator quickly and intelligently made that happen.
Having finished the book, I have to wonder how well I can rely on the facts so nicely entwined in the narrative. Maybe if I had any personal familiarity with the Catholic experience in Ireland and the Popes around John Paul I, the persuasive verisimilitude of this tale would fall to pieces, too.
In any case, it was a fair enough story to read and the protagonist seemed a real enough character to join in pondering the moral issues of the day, with a big focus on the child abuse by priests which we’ve heard so often about in recent decades. This is really the whole point of the book, and whether that makes it a good or a bad book is a question I’ve not resolved to my own satisfaction.

The book explores the life of Irish priest Odran Yates, who has chosen to live on the “surface” and surrender his will to the authority of others. After a childhood tragedy in which his father–a man thwarted in his own ambitions–takes his own and a younger son’s life during a vacation by the sea (a tragedy, which, I might add, seems to be little felt or processed by the family that remains), Odran’s mother becomes fervently religious. In time, she has an “epiphany” while watching the Late Late Show that her remaining son, Odran, should become a priest. Odran complies, and with this step, his direction in life is set. As time passes, he only refines his practice of not questioning. For Odran, like his mother, religion is the cloak draped over the pain and chaos of life.
Odran has spent most of his “professional” life as a librarian and chaplain in a high school run by the Catholic Church in Dublin, imposing order on books. His story, set in an Ireland rocked by allegations of the clergy’s sexual abuse of children, is not one of a man’s willful blindness to evil so much as a study of a personality determined to keep out anything that could disrupt a routinized, fearful life. Odran is deeply passive, uncomfortable with the messiness of human emotions and sexuality, preferring to have the important decisions made by others. He is not conflicted about the actions of fellow priests, including those of his disturbed friend from seminary school, Tom Cardle. Indeed, Odran appears never to even think of questioning why Cardle is moved from parish to parish throughout his career; neither does he struggle when his young nephew–a lively, charismatic child–becomes angry and disturbed after Cardle has been an overnight guest at the boy’s home the night of a family funeral.
As is often noted about Rwanda when the reasons for the horror that occurred there are contemplated, Ireland is a country characterized by obedience and deference to authority. Boyne’s novel is a character study of a man whose default setting is psychological blindness, which, in the end, cannot spare him from blame.

The initial impression I got was that the novel is trying to approach its subject matter in a fair and unbiased way, but at the end, I had to revise this opinion. The conclusion our priest-narrator seems to arrive at is that Ireland has gone rotten – unlike, say, Norway (how about North Korea?) – and that this is the fault of the Catholic Church and its clergy, some of them the worst kind of criminals and the rest collaborators. Even the drug-taking rife in the fair city is the fault of said church. The paedophile priest described in the book does get sent to jail – but far too late – and the explanation given for his crimes is that he was abused by his father and battered by him into going off to be a priest. Ah, Sigmund, that thou shouldst be living at this hour…
While my own views on fitting punishment for paedophiles are too extreme to be expressed in polite company, I am pretty sure that most priests in the 60s and probably even the 70s were – naively – unaware of these crimes being committed by their fellows. Many left in those days to get married and many more did not. In Britain, charges of sexual crimes going back to those heady days are still being brought against celebrities and non-celebrities. Of course, when clergy demand high standards of morality from their flock, the same standards – at least – must be expected of them. Of course the relationship between the Catholic Church and Ireland was not always a productive one – but it could be seen as having its origins in the Reformation times of Elizabeth I and the alliances with Catholic countries in Europe. It is why Ireland is Ireland and not Scotland, say. Irish people who are now enjoying a greater degree of freedom should be grateful that the religion that so encroached on this freedom was not, for instance, Scientology, The Exclusive Brethren, the Jehovah’s Witnesses or – but you can easily supply more examples… And that Dev was not as ruthless as Uncle Joe.

On the positive side, I found this novel readable, despite the subject matter, and I enjoyed a great deal of the dialogue and the Irish expressions used in it. Also, I was interested in descriptions of places and things already vanished into history. And the title: did the author fully explore how much priests were affected by the loneliness of their lives?.

“Did it never occur to you that it was wrong?” I wanted to know. The things you did?
He pondered the question, but shook his head.
“I don’t think I’ve ever thought of it that way,” he said. The concept of what is right and what is wrong has little to do with it.
“And the children, didn’t you think about the damage you were doing to them?”
“Was I not little more than a child myself?” -I ask.
“At first, it may be.” But in the end, no.
“But, you see, once I started, I couldn’t stop. It shouldn’t have been a priest, that’s the truth. Almighty God, I don’t even believe in God. I think I have never believed.
“No one forced you to be a priest.”
“That’s not true,” he snapped. Yes they forced me.
You do not understand it? They took a poor and innocent seventeen-year-old boy who knew nothing of the world and locked him in a prison for seven years. They told me that everything that made me human was shameful and perverse. They taught me to hate my body and to feel that I was a sinner just by looking at the legs of a woman walking in front of me. They threatened to expel me from Clonliffe if they saw me talking to a girl at the university and my father threatened to kill me if I was expelled. And do not think that he would not have done so, I tell you, he would have entered my room the first night and would have raked me in the head if I had told him that the priests would not allow me to return. They twisted and deformed me, made sure I had no way of alleviating a human’s natural desires, and then they gave a damn that I didn’t know how to lead a decent life.

I had known everything from the beginning, and had never done anything about it. I had blocked it in my mind, over and over, had refused to recognize what was before my eyes. I hadn’t said anything when I should have opened my mouth, convincing myself that I had a higher character. She had been complicit in all her crimes and people had suffered because of me. Yes, I had wasted my life. I had wasted every moment of my life. And the ultimate irony was that it had taken a convicted pedophile to show me that, in my silence, I was as guilty as all of them.

Books from the author commented in the blog:

https://weedjee.wordpress.com/2011/04/24/la-apuesta-john-boyne-the-dare/

https://weedjee.wordpress.com/2011/05/09/el-ladron-del-tiempo-john-boyne-the-thief-of-time/

https://weedjee.wordpress.com/2013/03/05/la-casa-del-proposito-especial-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2013/05/08/el-pacifista-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2014/06/28/el-increible-caso-de-barnaby-brocket-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2014/06/29/quedaos-en-la-trinchera-y-luego-corred-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2014/08/28/el-secreto-de-gaudlin-hall-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2016/04/23/el-nino-en-la-cima-de-la-montana-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2020/06/06/el-nino-con-el-pijama-de-rayas-john-boyne-the-boy-in-the-striped-pajamas-by-john-boyne/

https://weedjee.wordpress.com/2020/06/07/las-huellas-del-silencio-john-boyne-a-history-of-loneliness-by-john-boyne/

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