El Cuento Número Trece — Diane Setterfield / The Thirteenth Tale by Diane Setterfield

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Me gustaron muchas cosas de este libro. Pero no me gustaron algunas cosas también. No puedo decir cuáles fueron (los disgustos) porque eso lo estropearía, pero digamos que una cosa importante fue realmente superflua para la trama y creo que, agregada por el valor del shock, puede ser impactante sin ser desagradable. Y simplemente no entendí el último capítulo. También realmente innecesario.
En general, creo que la narración dentro de una narración era innecesaria. Estaba mucho más involucrado en la historia de Isabelle y Charlie, y luego de Emmeline y Adelaine, que nunca sobre Margaret. Me hubiera gustado haber visto más de esos personajes, haberlos explorado más como personajes. Si bien su historia fue interesante, a su manera, me hubiera gustado saber más sobre sus psicologías, sus motivaciones, sus pensamientos internos. Obtenemos más pensamientos de Missus que nunca sobre los «personajes principales» del drama. O tal vez es solo porque los encontré increíbles: encontré el dolor de Charlie demasiado para creer, por ejemplo.
La única razón por la que diría que la narración dentro de la narración incluso tiene que existir es porque de lo contrario no obtendríamos la historia de Aurelius, aunque si el libro se contó en tercera persona en lugar de en primera persona, entonces eso podría haber sido tejido adentro. De lo contrario, ni siquiera puedo ver un punto para Margaret, que no sea alguien a través de quien nuestro asco y simpatía se pueden filtrar.

«El cuento número trece» es una novela gótica de suspense de 2006 con ecos de varias novelas victorianas. Se emplea el dispositivo familiar de una «historia dentro de una historia», y a veces incluso contiene otra historia. Esta tradición de contar historias recuerda mucho al lector los cuentos clásicos anteriores. De hecho, la «regla de los tres» va a lo largo de este libro haciendo eco de su sensación de cuento de hadas. Existe la estructura del libro en sí mismo, «Principios, medios y finales». Hay tres generaciones en la saga anterior. Hubo tres promesas extraídas por los amanuenses del autor. La configuración y los personajes también nos son familiares en los libros anteriores. Una biblioteca mohosa en una vieja casa decrépita con jardines laberínticos, antiguos grotescos, la joven impresionable, los sirvientes dignos, la institutriz, los niños sobrenaturales, generaciones de gemelos, el médico confiable, el abogado sofocante, apariciones fantasmales y fuertes indicios de que todo es no lo que parece ser.
La novela comienza intensamente con un capítulo que es el sueño de todo bibliófilo. Margaret Lea es una joven introvertida que vive y trabaja en la librería anticuaria de su padre. La atmósfera mohosa de la librería y su vida está poderosamente representada. Aquí hay descripciones que son impresionantes; Setterfield te muestra desde el principio que realmente puede escribir:

«Hay algo acerca de las palabras. En manos expertas, manipuladas hábilmente, te toman prisionero. Enrolla tus extremidades como seda de araña, y cuando estás tan cautivado que no puedes moverte, perforan tu piel, penetran en tu sangre, entumecen tus pensamientos . Dentro de ti trabajan su magia».

¿Qué lector no se relacionaría con ese sentimiento? Pero esta historia realmente no puede permanecer allí, a pesar de que ya tenemos una situación intrigante, ya que se muestra claramente desde el principio que la madre de Margaret es solitaria, enferma y no tiene una relación real con nadie, y menos aún con su hija. Pero otro elemento se presenta de inmediato. Margaret Lea es solicitada por una extraña carta escrita a mano para escribir una biografía. La carta es de Vida Winter, una famosa novelista que nunca dijo la verdad sobre sí misma en todas sus entrevistas, por lo que hay docenas de relatos poco confiables. Margaret es una elección extraña, ya que anteriormente había publicado fragmentos breves y artículos biográficos. Ella no sabe nada acerca de las obras de este autor, ni de ningún autor moderno, pero está intrigada e inmediatamente comienza a leer las obras de Vida Winter. Ella se sorprende de estar hechizada por las novelas, y lo que finalmente decide es un libro que solo tiene 12 cuentos, aunque el título es «Trece cuentos de cambio y desesperación». Al interrogar a su padre, se revela que esta es una copia rara, quizás la única, que existe. Existe un misterio en torno a la obra, ya que las únicas copias que incluyen esta historia fueron extraídas por el editor, las ediciones posteriores fueron retituladas, pero el público en general siempre recordó el título original y muchos amantes de los libros habían buscado una explicación. Por supuesto, esta es ahora una propuesta irresistible, y Margaret acepta.
¿Has visto la primera coincidencia gigantesca y explícita? Por supuesto, Margaret tiene que trabajar en una librería para estar al tanto de este libro. No es posible que su empleador sepa que ella tuvo acceso a esta única copia. ¿Y el nombre «Invierno»? ¿En quién piensa eso el lector en una novela con una sensación pasada de moda, donde la heroína hasta ahora es una joven nerviosa a punto de pisar una enorme mansión vieja habitada por una imponente anciana? Por supuesto, la señora de Winter. Solo gira los personajes un poco y lo tendrás.
Una vez más, la primera parte de las descripciones, donde Margaret Lea se encuentra con el autor, es una alegría de leer. La mansión era vieja y había sido opulenta. El lector tiene la impresión de que estaba repleto de muebles y material pesado, incluso en las paredes. La descripción es evocadora y sensual. Entonces Margaret encuentra la biblioteca:

«Las otras habitaciones estaban llenas de cadáveres de palabras sofocadas: aquí en la biblioteca se podía respirar. En lugar de la tela, era una habitación hecha de madera».

En este punto conoce a su empleador, y está absolutamente claro que sí, esta es una novela gótica en la verdadera tradición. Sin embargo, debe decirse que es bastante pesado. Todavía estamos muy en ciernes en la novela y está empezando a sentirse a la deriva. El lector ha espiado las referencias a «Jane Eyre», «Cumbres borrascosas» y «Rebeca», y cuando Vida comienza la historia de la historia de su vida «otra vuelta de tuerca» y «La dama de blanco» me viene a la mente al instante. Sin embargo, solo como medida de precaución, para martillarlo de verdad, Setterfield menciona cuatro de estos libros en la narrativa; de hecho, hay continuas referencias bastante irritantes a «Jane Eyre». Es un leitmotiv, y evidentemente Setterfield quiere rendir homenaje a los Brontes, pero las referencias más sutiles habrían sido más agradables para el lector.
A medida que avanza la novela, el lector desarrolla más interés en volver a contar la historia de Vida Winter y su historia (ver spoiler). Es una historia complicada durante tres generaciones, que incluye amor, pérdida, traición, masoquismo, tortura, angustia mental, muerte. y comprometerse a un asilo. Sin embargo, debido al estilo narrativo, es muy fácil de leer. La escritura fluye suave e hipnóticamente, atrayéndote a la historia de la misma manera que se decía que los libros de Vida Winter atraían al lector a sus mundos inventados. Las descripciones evocativas aún se destacan:

«En los páramos, enfurecido por el viento y amargado por el frío, la lluvia era cruel. Agujas de hielo me picaron en la cara y detrás de mí, vasos de agua helada estallaron contra mis hombros».

O estas poderosas imágenes de una mente desorientada:
«Toda la mañana luché con la sensación de briznas perdidas de un mundo que se filtraba por las grietas de otro. ¿Conoces la sensación cuando comienzas a leer un libro nuevo antes de que la membrana del último haya tenido tiempo de cerrarse detrás de ti? el libro anterior con ideas y temas, incluso personajes, atrapados en las fibras de tu ropa, y cuando abres el nuevo libro todavía están contigo «.

«Esta parte de la realidad se ha perdido. Mi memoria de lo que sucedió … está fragmentada. Se han colapsado fragmentos de tiempo en sí mismos, mientras que otros recuerdos parecen haber sucedido una y otra vez en rápida sucesión».

Parte son puro melodrama.
Esta novela gótica es una lectura rápida agradable. Sin embargo, es muy melodramático; Una novela de sensaciones. Un lector que no se haya entusiasmado con «otra vuelta de tuerca» o que se haya dejado atrapar por los sensacionalistas efectos Bronte podría no disfrutar esta novela. Debido a las referencias explícitas a las novelas góticas clásicas anteriores, el lector debe asumir que esto es un homenaje a ellas, en lugar de una imitación inconsciente o pastiche. Al final, sin embargo, uno siente que hay poca originalidad o credibilidad. El lector deduce que se establece en el pasado reciente. Sin embargo, el carácter del punto de vista apenas es creíble en la era moderna. Tal histeria seguramente pertenece a una edad anterior cuando las mujeres usaban sus corsés demasiado apretados. (Esto se ha presentado como una razón válida para muchos problemas médicos y de comportamiento). Lo viejo no tiene que ser inevitablemente grotesco; tampoco lo hace la deformidad. Algunos de los personajes secundarios, como Aurelius, John-the-dig o «the missus», son personajes estereotipados sin profundidad. Sin embargo, la historia es competente y atractiva; se ha armado ingeniosamente, hay una inesperada «revelación» cerca del final, y partes de ella están bellamente escritas. Tiene una calidad hipnótica y un flujo narrativo encantador. Esta es la primera novela de la autora, y promete si deja de estar tan arraigada en el canon gótico y da un salto audaz a lo desconocido y lo sobrenatural que claramente le atrae.

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I liked a lot of things about this book. But I disliked some things too. I can’t tell what they were (the dislikes) because that would spoil it but let’s just say one major thing was really superfluous to the plot and I believe, added for shock value, and you can be shocking without being disgusting. And I just didn’t get the last chapter. Also really unnecessary.
Overall, I think the narration within a narration was unnecessary. I was far more engaged in the story of Isabelle and Charlie, and then of Emmeline and Adelaine, than I ever was about Margaret. I would’ve liked to have seen more of those characters, seen them explored more as characters. While their story was interesting, in its own way, I would’ve liked to have known more about their psychologies, their motivations, their inner thoughts. We get more of the thoughts of the Missus than we ever do about the ‘main characters’ of the drama. Or perhaps it’s just because I found them unbelievable – I found Charlie’s grief just too much to believe in, for instance.
The only reason I would say that the narration within the narration even has to exist is because otherwise we wouldn’t get the story of Aurelius – though if the book was told in third person instead of first person, then that could’ve been woven in. Otherwise, I can’t really even see a point for Margaret, other than someone through whom our disgust and sympathy can be filtered.

The Thirteenth Tale is a gothic suspense novel from 2006 with echoes from several Victorian novels. The familiar device of a «story within a story» is employed, and sometimes it even contains another story. This story-telling tradition strongly reminds the reader of earlier classic tales. In fact the «rule of threes» goes throughout this book echoing its fairytale feel. There is the structure of the book itself, «Beginnings, Middles and Endings». There are three generations in the earlier saga. There were three promises extracted by the amanuensis from the author. The settings and characters are familiar to us from earlier books too. A musty library in a decrepit old house with rambling gardens, grotesque ancients, the impressionable young woman, the worthy servants, the governess, unearthly children, generations of twins, the dependable doctor, the stuffy lawyer, ghostly apparitions and strong hints that all is not what it appears to be.
The novel starts strongly with a chapter that is every bibliophile’s dream. Margaret Lea is an introverted young woman, living and working in her father’s antiquarian bookshop. The musty atmosphere of the bookshop and her life is powerfully depicted. There are descriptions here which are breathtaking; Setterfield shows you very early on that she really can write:

«There is something about words. In expert hands, manipulated deftly, they take you prisoner. Wind themselves around your limbs like spider silk, and when you are so enthralled you cannot move, they pierce your skin, enter your blood, numb your thoughts. Inside you they work their magic».

Which reader would not relate to that feeling? But this story cannot really stay there, even though we have an intriguing situation already, as it is clearly depicted from the start that Margaret’s mother is reclusive, unwell and has no real relationship with anybody, least of all her daughter. But another element is brought in straightaway. Margaret Lea is requested by a strange handwritten letter to write a biography. The letter is from Vida Winter, a famous novelist who has notoriously never told the truth about herself in all her many interviews, so that there are dozens of unreliable accounts. Margaret is an odd choice, only previously having published short snippets and biographical articles. She knows nothing about the works of this author – or any modern authors – but is intrigued and immediately starts reading Vida Winter’s works. She is surprised to be spellbound by the novels, and what finally decides her is one book which only has 12 tales, although the title is «Thirteen Tales of Change and Desperation». Questioning her father, it is revealed that this is a rare, perhaps the only, copy in existence. There is a mystery surrounding «The Thirteenth Tale» as the only copies including this story were pulled by the publisher, subsequent editions were retitled, but the general public always remembered the original title and many book-lovers had sought an explanation. Of course this is now an irresistible proposition, and Margaret accepts.
Have you spotted the first gigantic, explicit coincidence? Of course Margaret has to work in an antiquarian bookshop to be privy to this book. It is not possible that her employer would know that she had access to this sole copy. And the name «Winter»? Who does that make the reader think of in a novel with an oldfashioned feel, where the heroine so far is a nervous young woman about to set foot in an enormous old mansion inhabited by an imposing elderly woman? Of course – Mrs de Winter. Just twist the characters a little and you have it.
Again, the early part of the descriptions, where Margaret Lea meets the author are a joy to read. The mansion was old and had been opulent. The reader has an impression that it was overstuffed with furniture and heavy material, even upon the walls. The description is evocative and sensuous. Then Margaret finds the library:

«The other rooms were thick with the corpses of suffocated words: here in the library you could breathe. Instead of the fabric it was a room made of wood.»

At this point she meets her employer, and it is absolutely clear that yes, this is a gothic novel in the true tradition. It must be said though, that it is rather heavyhanded. We are still very early on in the novel and it is beginning to feel derivative. The reader has espied references to «Jane Eyre», «Wuthering Heights» and «Rebecca», and when Vida begins the tale of her life story «The Turn of the Screw» and «The Woman in White» come instantly to mind. Just as a precaution though, to really hammer it home, Setterfield mentions four of these books in the narrative; in fact there are continual rather irritating refences to «Jane Eyre». It is a leitmotif, and evidently Setterfield wants to pay homage to the Brontes, but more subtle references would have been more enjoyable for the reader.
As the novel proceeds the reader develops more of an interest in the retelling of Vida Winter’s story as well as her (view spoiler) It is a complicated tale over three generations, including love, loss, betrayal, masochism, torture, mental anguish, death and committal to an asylum. Because of the narrative style however, it is very easy to read. The writing flows smoothly and hypnotically, drawing you into the tale much as Vida Winter’s books were said to draw the reader into her invented worlds. The evocative descriptions still stand out:

«On the moors, enraged by the wind and embittered by the chill, the rain was vicious. Needles of ice stung my face and behind me, vessels of freezing water burst against my shoulders.»

Or these powerful pictures of a disoriented mind:
«All morning I struggled with the sensation of stray wisps of one world seeping through the cracks of another. Do you know the feeling when you start reading a new book before the membrane of the last one has had time to close behind you? You leave the previous book with ideas and themes – characters even – caught in the fibres of your clothes, and when you open the new book they are still with you».

«this piece of reality has been lost. My memory of what happened… is fragmented. Whole tracts of time have collapsed in on themselves, whilst other events seem in my recollection to have happened over and over again in rapid succession».

Part are pure melodrama.
This gothic novel is an enjoyable quick read. It is however very melodramatic; a novel of sensation. A reader who has not thrilled to «The Turn of the Screw» or been caught up in sensationalist Bronte effects may well not enjoy this novel. Because of the explicit references to earlier classic gothic novels, the reader has to assume this is a tribute to them, rather than a pastiche or unconscious imitation. In the end though, one feels that there is little originality or credibility. The reader deduces that it is set in the recent past. However the viewpoint character is scarcely believable in a modern age. Such hysteria surely belongs to an earlier age when women wore their corsets too tight. (This has been put forward as a valid reason for many medical and behavioural problems.) Old does not inevitably have to be grotesque; neither does deformity. Some of the secondary characters such as Aurelius, John-the-dig or «the missus», are stereotypical characters with no depth. However the story is competent and engaging; it has been put together ingeniously, there is an unexpected «reveal» near the end, and parts of it are beautifully written. It has a hypnotic quality and lovely narrative flow. This is the author’s first novel, and promises well if she stops being so rooted in the gothic canon and makes a bold leap into the unknown and the supernatural she is clearly so drawn to.

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