Ritos Funerarios — Hannah Kent / Burial Rites by Hannah Kent

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Debo decir que me gusta bastante esta escritora australiana. La historia es interesante, pero desde mi punto de vista lo verdaderamente destacable es la relaciòn de los personajes con su durísimo entorno y como éste los condiciona. Asistimos a la vida de una familia que ha debido acoger en su seno a una condenada a muerte hasta que llegue su hora y poco a poco se nos va desvelando el motivo de su condena.
Esta fue una lectura inquietante; desde la espeluznante prosa, que gotea en la oscuridad, hasta los cuervos que constantemente rodean las granjas, esperando una señal de vulnerabilidad de los animales.
Hannah Kent crea la atmósfera de la Islandia rural en el siglo XIX con una precisión impecable. Podía sentir el escalofrío en mis huesos por los vientos de invierno, y los pequeños trozos de calor de la cocina que penetraban en las habitaciones mientras Agnes le contaba su historia al reverendo Toti.
Y aunque estos personajes vivieron hace cientos de años, se sintieron extraordinariamente vivos para mí. Agnes, la familia que la retiene antes de su ejecución, los fantasmas de su vida antes del asesinato y, por supuesto, la joven Reverenda Asistente a quien se le asigna la tarea de preparar a Agnes para su muerte.

«Dirán» Agnes «y verán a la araña, la bruja atrapada en las redes de su propio tejido fatídico. Podrían ver el cordero rodeado de cuervos, balidos por una madre perdida. Pero no me verán. No estaré ahí.»
El 12 de enero de 1830, la última instancia de pena capital en Islandia ocurrió cuando Friðrik Sigurðsson y Agnes Magnúsdóttir fueron ejecutados en Vatnsdalshólar en Húnavatnssýsla, por el asesinato de dos hombres.
Aunque a menudo se pinta como «monstruoso», un asesino a sangre fría, una figura de la crueldad de Lady Macbeth, la verdad es que hay una escasez de información objetiva sobre Agnes Magnusdottir. Si bien se ha conservado el instrumento de su ejecución, un hacha ancha, se sabe poco sobre la vida de la mujer condenada a muerte y decapitada públicamente. (Una tercera persona también fue condenada: Sigridur Gudmundsdottir, cuya sentencia fue conmutada posteriormente a cadena perpetua).
“Dijeron que debía morir. Dijeron que les robé el aliento a los hombres, y ahora deben robar el mío.
Ritos Funerarios es el producto de una búsqueda de diez años para descubrir lo que queda de la vida de Agnes Magnusdottir. Instigada por una visita de intercambio a Islandia después de la escuela secundaria, Hannah Kent pasó los años siguientes absorta en una intensa investigación de archivos, el examen de las fuentes primarias y el rastreo de los pasos de Agnes desde su nacimiento hasta su lugar de descanso final. Kent calificó el resultado como una «biografía especulativa», una trama de hechos y ficción, y su propia «oscura carta de amor a Islandia».

Mientras que Ritos Funerarios presenta la cuestión de si la historia ha tergiversado a Agnes, la novela no exige necesariamente simpatía por ella. Sin embargo, ofrece una representación más empática, aunque ambigua, de una mujer condenada, y un intento de comprender qué circunstancias podrían haber llevado a su condena en un doble asesinato.
El resultado es una novela exquisitamente hermosa. La prosa de Kent es rica y clara, lo que hace que la atmósfera melancólica y claustrofóbica del invierno islandés y la inminente ejecución de Agnes en un lenguaje evocador. La propia Agnes, en espera de la muerte y exiliada en la granja de un servidor público menor, emerge vívidamente de las páginas.
“Aquellos que no están siendo arrastrados a la muerte no pueden entender cómo el corazón crece duro y agudo, hasta que es un nido de rocas con solo un huevo vacío. Soy estéril nada crecerá de mí nunca más. Soy el pescado muerto secándose en el aire frío. Soy el pájaro muerto en la orilla. Estoy seco, no estoy seguro de que sangraré cuando me saquen a buscar el hacha. No, todavía estoy caliente, mi sangre todavía aúlla en mis venas como el viento mismo, y sacude el nido vacío y pregunta dónde se han ido todas las aves, ¿dónde se han ido?
Kent escribe con una especie de madurez elegante, una profundidad de emoción que corresponde al tema. Esta es una historia sobre una mujer que enfrenta su muerte inminente, una mujer con una oportunidad final para decir su verdad, y Kent captura la desesperación, el aislamiento y el dolor de Agnes con una claridad sorprendente. El libro está intercalado con los monólogos internos de Agnes, y estas secciones son las más vívidas; vertiéndose en un vapor de crudo dolor psicológico e imágenes sorprendentes.
Aunque pasó gran parte de su vida empleada como sirvienta y un período de su infancia como pobre huérfana arrojada a merced de la parroquia, hay evidencia que sugiere que Agnes también era una mujer inteligente y altamente alfabetizada. Y esta es la versión de Agnes que Kent elige retratar; Debajo del duro y helado hielo de una mujer vilipendiada y silenciada, es convincente, apasionada y astuta.
Mientras viven y trabajan junto a Jón Jónsson y su familia, comienzan a surgir fragmentos de la historia de Agnes. Mientras confía en Tóti, el joven sacerdote asistente se encargó de reconciliarla con su destino y con Dios, la versión de los acontecimientos de Agnes toma forma a medida que pasan los días restantes de su vida. A través de este desenlace gradual, Tóti y la familia se enfrentan a la idea de que la verdad puede no ser todo lo que parece. Si bien ya sabemos cómo termina la historia de Agnes, es esta sugerencia de disonancia entre la opinión pública y su realidad personal lo que alimenta la tensión de la novela. Los ritos funerarios sugieren que la verdad está abierta a la interpretación, y rara vez es tan directa como se percibe comúnmente. El miedo, el chisme y el odio convierten la idea de Agnes en algo horrible y repugnante; una opinión sin duda perpetuada por las políticas sociales, religiosas y sexuales de la época.

Con este fin, la novela de Kent representa fielmente la vida en la Islandia del siglo XIX, y está inmersa en detalles históricos sin que la narración sea abrumada o hinchada. Está claro que se ha tenido cuidado de representar con precisión las condiciones del mundo de Agnes, para reconstruir el marco de su vida con la mayor integridad posible. Las brechas en el registro histórico, que Kent ha desarrollado con ficción, se ajustan perfectamente dentro del contexto más amplio de tiempo y lugar, lo que resulta en una historia que respeta sus orígenes.

No podemos conocer la historia completa de Agnes Magnusdottir, pero Ritos Funerarios nos pide que la recordemos, si no reconsideramos cómo la historia pudo haber enterrado su propia verdad con su cuerpo. Knutur Oskarsson, que alojó a Hannah Kent durante parte de la redacción y la investigación de la novela, declaró: «Creo que la ejecución de Agnes sigue siendo una herida sin curar en Islandia, en la historia de Islandia».
Los ritos funerarios son un reconocimiento respetuoso y conmovedor de esa herida; un recordatorio de que la voz de Agnes Magnusdottir alguna vez existió, incluso si se perdió en el tiempo.

– El verdugo designado deberá, en la casa de su excelencia y con discreción y apremio, ser adiestrado para la misión que le ha sido confiada. Esto se hará con el fin de asegurar que, en la medida de lo posible, en un momento tan importante no pierda la fe ni el control. La decapitación debe hacerse de un solo tajo y sin causar dolor al reo. Guðmundur Ketilsson podrá beber solo una dosis pequeña de licor.
– El reo que sea ejecutado en segundo lugar no podrá asistir a la ejecución del primero y deberá ser retenido en algún lugar desde el que no pueda ver el patíbulo.
Agnes Magnúsdóttir fue la última persona ejecutada en Islandia, condenada por participar en los asesinatos de Natan Ketilsson y Pétur Jónsonn en la noche del 13 al 14 de marzo de 1828 en Illugastaðir, en la península de Vatnsnes, en el norte de Islandia. En 1934 los restos mortales de Agnes y Friðrik Sigurðsson fueron trasladados desde Þrístapar al cementerio de Tjörn, donde comparten tumba. La tumba de Natan Ketilsson se encuentra en el mismo cementerio y ya no tiene lápida. Sigrídur Guðmundsdóttir fue enviada a una prisión textil en Copenhague, donde se cree que murió pocos años después. Durante algún tiempo circuló un rumor según el cual un hombre rico la rescató de la cárcel y vivió una larga vida. Aunque esto es falso, revela las simpatías que despertó Sigrídur entre la opinión pública en los años posteriores a los hechos.

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I must say that I’m a big fan from Aussie writer. The story is interesting, but from my point of view the really remarkable thing is the relationship of the characters with their very hard surroundings and how it conditions them. We attend the life of a family that must have received a death row in their womb until their time comes and little by little we are revealing the reason for their sentence.
This was a haunting read; from the eerie prose, dripping in darkness, to the ravens that constantly circle the farms, waiting for a sign of vulnerability from the animals.
Hannah Kent creates the atmosphere of rural Iceland in the 1800’s with flawless accuracy. I could feel the chill in my bones from the winter winds, and the tiny bits of heat from the kitchen that drift into the rooms as Agnes tells her story to Reverend Toti.
And though these characters lived hundreds of years ago, they felt extraordinarily alive to me. Agnes, the family who hold her prior to her execution, the ghosts of her life before the murder and of course, the young Assistant Reverend who is given the task of preparing Agnes for her death.

“They will say ‘Agnes’ and see the spider, the witch caught in the webbing of her own fateful weaving. They might see the lamb circled by ravens, bleating for a lost mother. But they will not see me. I will not be there.”
On 12 January, 1830, the last instance of capital punishment in Iceland occurred when Friðrik Sigurðsson and Agnes Magnúsdóttir were executed in Vatnsdalshólar in Húnavatnssýsla, for the murder of two men.
While often painted as “monstrous”, a cold-blooded murderer, a figure of Lady Macbeth style ruthlessness – the truth is that there is a dearth of factual information about Agnes Magnusdottir. While the instrument of her execution – a broad axe – has been preserved, little is known about the life of the woman sentenced to death, and publicly beheaded. (A third person was also convicted: Sigridur Gudmundsdottir, whose sentence was later commuted to life imprisonment).
“They said I must die. They said that I stole the breath from men, and now they must steal mine.”
Burial Rites is the product of a ten year quest to uncover what remains of Agnes Magnusdottir’s life. Instigated by an exchange visit to Iceland after high school, Hannah Kent spent the ensuing years absorbed in intense archival research, examination of primary sources and retracing of Agnes’ steps from her birth to her final resting place. Kent called the result a “speculative biography”, a weave of fact and fiction, and her own “dark love letter to Iceland.”

While Burial Rites presents the question of whether history has misrepresented Agnes, the novel does not necessarily demand sympathy for her. It does, however, offer a more empathetic, albeit ambiguous, portrayal of a woman condemned – and an attempt to understand what circumstances might have led to her conviction in a double murder.
The result is an exquisitely beautiful novel. Kent’s prose is rich and clear, rendering the melancholic, claustrophobic atmosphere of the Icelandic winter and Agnes’ impending execution in evocative language. Agnes herself, awaiting death and exiled at the farm of a minor public servant, emerges from the pages vividly.
“Those who are not being dragged to their deaths cannot understand how the heart grows hard and sharp, until it is a nest of rocks with only an empty egg in it. I am barren; nothing will grow from me anymore. I am the dead fish drying in the cold air. I am the dead bird on the shore. I am dry, I am not certain I will bleed when they drag me out to meet the axe. No, I am still warm, my blood still howls in my veins like the wind itself, and it shakes the empty nest and asks where all the birds have gone, where have they gone?”
Kent writes with a kind of graceful maturity, a depth of emotion that befits the subject matter. This a story about a woman facing her imminent death, a woman with one final opportunity to speak her truth, and Kent captures the desperation, isolation and grief of Agnes with stunning clarity. The book is interspersed with Agnes’ inner monologues, and these sections are the most vivid; pouring forth in a steam of raw psychological pain and striking imagery.
Though she spent much of her life employed as a servant and a period of her childhood as an orphaned pauper thrown on the mercy of the parish, there is evidence to suggest that Agnes was also an intelligent and highly literate woman. And this is the version of Agnes that Kent chooses to portray; beneath the hard and icy veneer of a woman reviled and silenced, she is compelling, passionate and astute.
While living and working alongside Jón Jónsson and his family, fragments of Agnes’ story begin to emerge. As she confides in Tóti, the young assistant priest commissioned to reconcile her to her fate and to God, Agnes’ version of events takes shape as the remaining days of her life pass. Through this gradual unwinding, Tóti and the family come to confront the idea that the truth may not be all that it seems. While we already know how Agnes’ story ends, it’s this suggestion of dissonance between public opinion and her personal reality that fuel the novel’s tension. Burial Rites suggests that truth is open to interpretation, and is rarely as straightforward as commonly perceived. Fear, gossip and hatred twist the idea of Agnes into something horrifying and loathsome; an opinion no doubt perpetuated by the pervasive social, religious and sexual politics of the time.

To this end, Kent’s novel faithfully depicts life in 19th century Iceland, and is immersed in historical detail without the narrative being weighed down or bloated. It is clear that care has been taken to accurately represent the conditions of Agnes’ world, to reconstruct the framework of her life with as much integrity as possible. The gaps in historical record, which Kent has fleshed out with fiction, fit seamlessly within the broader context of time and place, resulting in a story that respects its origins.

We cannot know the entirety of Agnes Magnusdottir’s story, but Burial Rites asks us to remember her, if not reconsider how history may have buried her own truth with her body. Knutur Oskarsson, who accommodated Hannah Kent during part of the writing and research of the novel, stated: “I do believe that the execution of Agnes is still an unhealed wound in Iceland, in the history of Iceland.”
Burial Rites is a respectful and moving acknowledgment of that wound; a reminder that Agnes Magnusdottir’s voice once existed, even if it was lost to time.

– The designated executioner must, in the house of his excellence and with discretion and urgency, be trained for the mission entrusted to him. This will be done in order to ensure that, as far as possible, at such an important time you do not lose faith or control. Decapitation should be done in a single cut and without causing pain to the inmate. Guðmundur Ketilsson can only drink a small dose of liquor.
– The inmate who is executed in second place may not attend the execution of the first and must be held somewhere from which he cannot see the gallows.
Agnes Magnúsdóttir was the last person executed in Iceland, convicted of participating in the murders of Natan Ketilsson and Pétur Jónsonn on the night of March 13-14, 1828 in Illugastaðir, on the Vatnsnes peninsula, in northern Iceland. In 1934 the mortal remains of Agnes and Friðrik Sigurðsson were transferred from Þrístapar to the Tjörn cemetery, where they share a grave. Natan Ketilsson’s tomb is in the same cemetery and no longer has a gravestone. Sigrídur Guðmundsdóttir was sent to a textile prison in Copenhagen, where he is believed to have died a few years later. For some time a rumor circulated that a rich man rescued her from prison and lived a long life. Although this is false, it reveals the sympathies that Sigrídur aroused among public opinion in the years after the events.

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