Vientos Amargos — Harry Wu & Carolyn Wakeman / Bitter Winds: A Memoir of My Years in China’s Gulag by Harry Wu & Carolyn Wakeman

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Perfecto para entender un poco mejor la política en los últimos 70 años de China. Es un testigo muy subjetivo, pues es una biografía al fin y al cabo, pero ahonda muchísimo en los campos de trabajo y la experiencia personal del autor.

“De repente, mi mente se animó y tuve lo que parecía casi una revelación. La vida humana no tiene valor aquí, pensé con amargura. No tiene más importancia que una ceniza de cigarrillo movida por el viento. Pero si la vida de una persona no tiene valor, entonces la sociedad que da forma a esa vida tampoco tiene valor. Si la gente no quiere decir más que polvo, entonces la sociedad no tiene valor y no merece continuar. Si la sociedad no debe continuar, entonces me opondré”.
Harry Wu dice en un momento, reflexionando sobre su tiempo en el sistema de gulag. Inicialmente fue encarcelado en 1960, durante el Gran salto hacia adelante de Mao (1958-62), y sus únicos errores aparentes fueron ser inteligentes, de mente abierta, obstinados y haber nacido en un entorno rico. Por estos presuntos «crímenes» estuvo encerrado durante diecinueve años en varios campos de trabajos forzados alrededor de China. Los lugares a los que se envía a Wu están plagados de enfermedades, hambre y violencia e intimidación ocasionales. Mira cómo mueren innumerables ante él mientras el escape y el suicidio se vuelven más atractivos cada día y muchos intentan uno o ambos para poner fin a su miseria. Habla de estar tan físicamente agotado que deja de cepillarse los dientes para conservar energía. Soportó diversos niveles de pobreza, dificultades, sufrimiento y muerte en el camino y muy poco, lo que se llama «reeducación»

Describe su educación increíblemente privilegiada y protegida en Shanghai, que incluía a tres sirvientes. Era a finales de los años 40 y la guerra entre nacionalistas y comunistas estaba llegando a su fin y Mao llegaba al poder. Las cosas comienzan a cambiar cuando un día en 1952 su padre no regresó a casa de su trabajo en el banco. Apareció un mes después y no se dice nada más al respecto. Más tarde descubrió que fue capturado e interrogado por las autoridades que lo interrogaban sobre las actividades financieras de su jefe.
Hay paralelos obvios que se deben trazar entre esto y Solzhenitsyn en la URSS, pero más que eso, lo que estaba sucediendo en los años 50 en China, con lo que estaba sucediendo en los Estados Unidos aproximadamente al mismo tiempo, por un lado, atrapó a los chinos en la locura de encarcelar y matar a personas por ser «derechistas o capitalistas» y mientras tanto en Estados Unidos se vieron atrapados en el macartismo, llamando a las personas «izquierdistas o comunistas» arruinando sus vidas y carreras. Obviamente, en China las circunstancias fueron mucho más sombrías y asesinas, aunque Estados Unidos ciertamente no estuvo exento de serios problemas para abordar.
Wu soportó algunas condiciones verdaderamente terribles y fue testigo de condiciones aún peores, como el asesinato francamente medieval de un recluso: “El verdugo le disparó al prisionero a corta distancia, cortando la cabeza. Luego sacó los cerebros y se los dio a uno de los capitanes de las minas llamado Li, cuyo padre de setenta años se los había comido por sus cualidades medicinales «.

Esta fue una historia realmente interesante, aunque a veces la escritura era un poco plana, pero la traducción del mandarín siempre será una tarea gigantesca y ciertamente vale la pena leerla, especialmente para aquellos que están interesados en el mundo oculto y turbio de los gulags de China.

Cuanto más pensaba en la naturaleza del sistema comunista, más alto me parecía el muro que se alzaba ante mis ojos.
En abril de 1962, dos meses después de habernos esperanzado con los primeros rumores que corrieron sobre la política de los Tres Originarios, unos pocos derechistas en el 584 recibieron la noticia de que iban a ser liberados para pasar a la condición de «prisioneros en reinserción», aunque no se mencionaba que pasaría con el resto.
Antes de mi liberación, Guo y Chen ya habían tenido que superar dos reuniones disciplinarias y criticarse a sí mismos ante los miembros de su brigada. La policía creía haber manejado bien el caso y consideró mi confesión escrita como un mero trámite. Habían interceptado las cartas rápidamente, descubierto y castigado al cabecilla del grupo, impedido que se suicidara y, además, le habían arrancado una confesión completa. Dieron el caso por cerrado. Seis días después de salir de la celda de aislamiento, aún frágil pero recuperado en gran medida, volví al trabajo. Era el 17 de septiembre de 1965.
El 7 de octubre de 1965, Chen Yi, el ministro de Asuntos Exteriores, se reunió en Pekín con periodistas extranjeros y nacionales para anunciar la firme determinación de China de derrotar al imperialismo de Estados Unidos. La historia copaba la primera plana del Diario del Pueblo: «Haremos cualquier sacrificio necesario para alcanzar este objetivo. Después de derrotar a Estados Unidos, el colonialismo y el imperialismo habrán desaparecido de la faz de la tierra, ¡y el comunismo habrá vencido!».
Dentro del campo, sin acceso a otra información que no fuese la que publicaban los periódicos y panfletos del Partido Comunista, no nos extrañaba que bien pudiera ser ése el curso que tomara la historia. Tal vez el comunismo iba a triunfar en el resto del mundo, al igual que lo había hecho en China.
El violento estallido de la Revolución Cultural a principios del verano de 1966 no tuvo consecuencias en la vida rutinaria de los campos de trabajo. En las calles de todo Pekín, en cambio, los «guardias rojos», una banda de fervorosos jóvenes adeptos al régimen, arrasaban los campus, ministerios, periódicos, estaciones de radio y colonias de viviendas, aterrorizando a todo el mundo.

Durante la Revolución Cultural, los delegados locales de la Dirección General de Seguridad aprobaron con criterios selectivos algunas de las solicitudes anuales de los prisioneros en reinserción para visitar a sus familias. A aquellos que habían sido condenados por contrarrevolucionarios, especialmente si vivían en grandes ciudades, donde el riesgo de conflictos suponía una amenaza directa para el control del Estado, sólo se les permitía viajar en contadas ocasiones. Por lo general, un ex preso comúm de la vecina zona rural de Shanxi no tendría problemas para visitar a su familia, pero era poco probable que a un ex prisionero político se le autorizara a visitar Shanghai. A pesar de que yo ya había ahorrado suficiente dinero para el billete de tren en 1970, dudé si presentar la solicitud. Sabía que mi certificado de viaje sería sellado por la Oficina número 4 de reforma por el trabajo de Shanxi, un documento que debía mostrar en cada parada del viaje para acreditar que no era un ciudadano corriente sino un antiguo prisionero en rehabilitación. Me preocupaba que me atacaran en las calles o en el tren como uno de los «cinco tipos» de enemigos, o que mi presencia en casa pudiera ser negativa para mis padres.
A principios de 1978, la situación de los prisioneros políticos había mejorado considerablemente. La campaña de ámbito nacional para barrer a los partidarios de la Banda de los Cuatro había allanado el camino para la transferencia de poderes en todos los estratos del Partido, y yo noté que varios de los guardias «izquierdistas» desaparecieron de la mina, presumiblemente castigados por su lealtad a Jiang Qing durante la última etapa de la Revolución Cultural. Algunos de mis compañeros recibieron cartas de familiares suyos aconsejándoles que esperaran con paciencia a que la situación cambiara. Por una vez, las represalias políticas del Partido no se dirigieron contra los antiguos prisioneros, y la campaña de eliminación de los partidarios de la Banda apenas tuvo repercusiones en nuestras vidas.

Durante los años de cautiverio, pensé en varias ocasiones en la idea de poder dar a conocer algún día lo que ocurría detrás de los campos de reforma por el trabajo en China. En parte por esa razón, practiqué mentalmente el ajedrez chino y traté de registrar en mi memoria los hechos, las palabras y las escenas que vivía. Cuando otros internos me apalearon salvajemente en la asamblea disciplinaria, durante la Revolución Cultural, tuve la reacción instintiva de protegerme la cabeza con el brazo para evitar un golpe seguro. Después de que mis compañeros de brigada me rescataron de entre las piedras y traviesas cuando se produjo el derrumbamiento en la mina de carbón, mi primer impulso fue verificar que no había perdido la capacidad de pensar y hablar. Aprendí a que no me importaran las lesiones corporales y que debía conservar mi mente intacta a toda costa para poder recordar.
Los viajes que hice a China en 1991 para filmar las condiciones de vida dentro de los campos de trabajo constituyeron la culminación de una parte de una misión agotadora. A pesar de haber encontrado seguridad en Estados Unidos, nunca he podido descansar completamente.

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Perfect to understand politics a little better in the last 70 years of China. He is a very subjective witness, because it is a biography after all, but he delves deeply into the fields of work and the personal experience of the author.

“Suddenly my mind became animated, and I had what seemed almost a revelation. Human life has no value here, I thought bitterly. It has no more importance than a cigarette ash flicked in the wind. But if a person’s life has no value, then the society that shapes that life has no value either. If the people mean no more than dust, then the society is worthless and does not deserve to continue. If the society should not continue, then I should oppose it.”
Wu says at one point, reflecting on his time in the gulag system. He was initially imprisoned in 1960, during Mao’s Great Leap Forward (1958-62), and his only apparent wrongdoings were to be intelligent, open minded, stubborn and to have been born into a wealthy background. For these alleged “crimes” he was locked up for nineteen years in various labour camps around China. The places Wu is sent to are plagued with disease, starvation and occasional violence and intimidation. He watches countless die before him as escape and suicide grow more appealing by the day and many attempt one or both in order to end their misery. He talks of being so physically drained that he stops brushing his teeth in order to conserve energy. He endured varying levels of poverty, hardship, suffering and death along the way and precious little, so called “re-education”

He describes his incredibly privileged and sheltered upbringing in Shanghai, which included three servants. It was the late 40s and the war between the nationalists and communists was just coming to an end and Mao coming to power. Things begin to change when one day in 1952 his father didn’t return home from his job at the bank. He appeared a month later and nothing more is said about it. He later discovered that he was taken captive and interrogated by the authorities questioning him about his boss’s financial activities.
There are obvious parallels to be drawn between this and Solzhenitsyn in the USSR, but more than that, what was going on in 50s China, with what was going on in the US at around the same time, on one hand you had the Chinese caught up in the madness of imprisoning and killing people for being “Rightist or Capitalist” and meanwhile Stateside they were caught up in McCarthyism, calling people “Leftist or Communism” ruining their lives and careers. Obviously in China circumstances were far more grim and murderous, though the US was certainly not without its serious problems to tackle.
Wu endured some truly appalling conditions and was witness to even worse ones, like the frankly medieval murder of one inmate, “The executioner had shot the prisoner at close range, severing the head. He had then scooped out the brains and given them to one of the mine captains named Li, who seventy-year old father had eaten them for their medicinal qualities».

This was a really interesting story, though I found the writing a little flat at times, but translating from mandarin is always going to be a mammoth task and this is certainly worth the read, particularly for those with an interest in the hidden and murky world of China’s gulags.

The more I thought about the nature of the communist system, the taller the wall that stood before my eyes seemed to me.
In April 1962, two months after we were hopeful of the first rumors that ran into the politics of the Three Originals, a few rightists in 584 received the news that they were going to be released to the status of «prisoners in reintegration », Although it was not mentioned what would happen to the rest.
Before my release, Guo and Chen had already had to overcome two disciplinary meetings and criticize themselves before the members of their brigade. The police thought they had handled the case well and considered my written confession as a mere procedure. They had intercepted the letters quickly, discovered and punished the ringleader of the group, prevented him from committing suicide and, in addition, a complete confession had been taken away. They gave the case for closed. Six days after leaving the isolation cell, still fragile but largely recovered, I returned to work. It was September 17, 1965.
On October 7, 1965, Chen Yi, the Foreign Minister, met in Beijing with foreign and national journalists to announce China’s firm determination to defeat US imperialism. The story covered the front page of the Diario del Pueblo: «We will make any sacrifice necessary to achieve this goal. After defeating the United States, colonialism and imperialism will have disappeared from the face of the earth, and communism will have defeated!
Within the field, without access to information other than that published by the newspapers and pamphlets of the Communist Party, we were not surprised that this could be the course that history took. Maybe communism was going to succeed in the rest of the world, just like it had in China.
The violent outbreak of the Cultural Revolution in the early summer of 1966 had no consequences on the routine life of the labor camps. In the streets of all Beijing, on the other hand, the «red guards», a band of fervent young followers of the regime, ravaged the campuses, ministries, newspapers, radio stations and housing colonies, terrorizing the whole world.

During the Cultural Revolution, local delegates of the General Directorate of Security approved with selective criteria some of the annual requests of prisoners in reintegration to visit their families. Those who had been convicted of counterrevolutionaries, especially if they lived in large cities, where the risk of conflict posed a direct threat to state control, were only allowed to travel rarely. Usually, a former common prisoner from the neighboring rural area of Shanxi would have no trouble visiting his family, but it was unlikely that a former political prisoner would be allowed to visit Shanghai. Although I had already saved enough money for the train ticket in 1970, I doubted whether to submit the application. I knew that my travel certificate would be stamped by the Shanxi Work Reform Office number 4, a document that I had to show at each stop of the trip to prove that I was not an ordinary citizen but a former prisoner in rehabilitation. I worried that they would attack me on the streets or on the train as one of the «five types» of enemies, or that my presence at home could be negative for my parents.
In early 1978, the situation of political prisoners had improved considerably. The nationwide campaign to sweep the supporters of the Band of Four had paved the way for the transfer of powers in all strata of the Party, and I noticed that several of the «leftist» guards disappeared from the mine, presumably punished for his loyalty to Jiang Qing during the last stage of the Cultural Revolution. Some of my classmates received letters from family members advising them to wait patiently for the situation to change. For once, the political reprisals of the Party were not directed against the former prisoners, and the campaign to eliminate the supporters of the Band had little impact on our lives.

During the years of captivity, I thought several times about the idea of being able to make known someday what was happening behind the labor reform camps in China. Partly for that reason, I practiced mentally Chinese chess and tried to record in my memory the facts, the words and the scenes I lived. When other inmates savagely beat me in the disciplinary assembly, during the Cultural Revolution, I had the instinctive reaction of protecting my head with my arm to avoid a sure blow. After my brigade companions rescued me from the stones and sleepers when the collapse in the coal mine occurred, my first impulse was to verify that I had not lost the ability to think and speak. I learned that I didn’t care about bodily injury and that I had to keep my mind intact at all costs in order to remember.
The trips I made to China in 1991 to film the living conditions within the labor camps constituted the culmination of a part of an exhausting mission. Despite having found security in the United States, I have never been able to rest completely.

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