La Cocinera Irlandesa — Mary Beth Keane / Fever by Mary Beth Keane

Nunca había profundizado en la vida de Mary Mallon más conocida como Mary Tifoidea, con lo cual descubrir este libro fue un gran descubrimiento. Disfruté cada página de esta historia, estuve entre la espada y la pared con la historia de Mary porque a pesar de que no siempre hizo las cosas bien, los comisarios de sanidad tampoco fueron justos con ella.

En el East River, entre Queens y el Bronx, y a la vista de la colonia penal más grande del mundo, Riker’s Island, se encuentran dos pequeñas islas, South Brother y North Brother. Estos hermanos son actualmente propiedad del Departamento de Parques de la ciudad de Nueva York y se conservan como un santuario de vida silvestre. North Brother ahora luce un puñado de edificios en descomposición. Uno debe recibir un permiso especial para visitar, ya que existe una preocupación muy real sobre la posibilidad de que los visitantes se sumerjan en estructuras podridas. Fue famoso en su época como una jaula sin barras para un ave en particular, Mary Mallon, más conocida como la fiebre tifoidea. La fiebre es la novela de Mary Beth Keane sobre la vida de la Sra. Mallon, o al menos la parte que ganó notoriedad en la ciudad de Nueva York de principios del siglo XX.
Aunque Mary no padecía fiebre tifoidea, en algún momento desconocido de su vida, su cuerpo comenzó a producir la bacteria Salmonella typhi responsable de la enfermedad, y tendría ese pasajero oscuro por el resto de su vida. Es probable, de hecho una certeza virtual, que estuvo expuesta a la enfermedad en algún momento, a pesar de que informó que nunca la había tenido. Ella fue la primera persona identificada como portadora asintomática. En el alboroto que rodeaba la detención de Mary, los desafíos legales y el impacto en la salud de quienes la rodeaban, los periódicos locales le pusieron el nombre de Typhoid Mary y se quedó. En la actualidad, se aplica a cualquiera que propague una enfermedad sin que la padezca.

Keane comienza con Mary siendo llevada por el Departamento de Salud, creada en respuesta a las oleadas de epidemias que siguieron a la Guerra Civil. Miramos hacia adelante y hacia atrás desde aquí. Mary era una inmigrante irlandesa que llegó a los Estados Unidos a los 14 años. Al parecer, trajo consigo algo más que ganas de trabajar y algo de habilidad como cocinera. Su primer trabajo fue como lavandera, pero se encontró manejando tareas de cocina cuando el cocinero habitual se enfermó. A lo largo de los años, Mary adquirió la reputación de ser una buena cocinera, pero también sucedió que docenas de personas para quienes Mary preparó comida enfermaron y algunas murieron. Trabajó en muchos hogares, y aunque no todas las personas con las que tuvo contacto se infectaron, lo suficiente como para llamar la atención del doctor George Soper, un ingeniero sanitario.

Cuando una familia para la que Mary había estado trabajando en Oyster Bay, Long Island, se enfermó en masa, el propietario de la propiedad, preocupado por el impacto de un problema de salud en sus ingresos potenciales de alquiler, trajo a Soper como consultor para llegar al parte inferior de la infección. No era médico sino más bien especialista en salud pública.
Si bien la fiebre tifoidea había existido desde siempre, la epidemiología era una ciencia relativamente nueva. De hecho, Soper se había graduado de la Escuela de Minas de Columbia y recibió capacitación como ingeniero para buscar fuentes de contaminación ambiental, generalmente algún tipo de contaminación. La novela lo presenta como un enemigo de Mary, un ángel vengador que constantemente busca evadir.

Sin embargo, el enfoque de Keane está en Mary, y seguimos sus tribulaciones, trabajando como cocinera, para familias dentro y fuera de la ciudad, con frecuencia saliendo después de que los hogares sucumben a la enfermedad, luchando con la culpa por su impacto en las personas, luchando también por retenerla. libertad. Vemos su primera cuarentena, su posterior liberación y, más tarde, su regreso al encarcelamiento. Aquí está ella en 1910.

Keane desarrolla la vida de Mary con una mirada a su novio, un inmigrante y alcohólico alemán, llamado Alfred, algunos amigos y las personas con las que trabajó y residió. Esto le ofrece a Keane una ventana a través de la cual podemos ver la ciudad de Nueva York a principios del siglo XX. Esta visión local e histórica es una de las mejores cosas del libro. Keane toca unas pinceladas aquí y allá para eventos importantes del día. Uno es el desastre del Titanic, con Mary sintiéndose mal no solo por las almas perdidas y las dañadas en el mar, sino por los pobres bastardos que trabajan en los muelles y tendrían que manejar los restos entrantes. Esta preocupación por la experiencia de la clase trabajadora impregna el libro. Vemos un momento muy difícil, con personas que viven en condiciones extremadamente abarrotadas y a menudo insalubres, que tienen que soportar las restricciones sobre el avance financiero que son producto de la ausencia de sindicatos, tener que hacer frente, sin ayuda social, a los desastres. como la muerte de un sostén de la familia. Una escena asombrosa mostró cómo el Departamento de Salud producía vacunas. Lo más escalofriante, fue una representación del Triangle Fire que ofrecía una visión que se repetiría en una escala mayor casi cien años después. Cosas muy conmovedoras.

Además de los problemas económicos de la clase trabajadora, Keane plantea el problema muy real de los derechos civiles. ¿Cuándo está bien que el estado prive a alguien de su libertad si esa persona no ha cometido ningún delito? La primera cuarentena de Mary fue un caso claro de detención preventiva. ¿Estaba el Departamento de Salud en lo correcto al encarcelar a Mary? ¿Qué pasa con otros portadores asintomáticos? Un sustentador masculino en el estado de Nueva York fue liberado después de solo dos semanas. ¿Por qué se destacó a Mary por un trato tan duro cuando a otros con el mismo problema se les permitió su libertad?

¿Cuánto de su encarcelamiento tuvo que ver con que Mary fuera una mujer, una inmigrante pobre y un miembro de un grupo étnico despreciado? ¿Cuánto tuvo que ver con su arrogancia, falta de voluntad para inclinarse automáticamente ante los funcionarios públicos? Considere lo que podría pasar hoy, por ejemplo, un cocinero inmigrante mexicano en Arizona, presentaría el mismo problema. Por otro lado, si Mary hubiera respondido con más calma cuando se enfrentó a las autoridades y cumplió su promesa de encontrar empleo en algo que no sea la preparación de alimentos, ¿podría haber podido conservar su libertad? ¿Sabía ella el efecto que estaba teniendo en los que la rodeaban? ¿A ella le importaba? Keane ofrece algunas opiniones al respecto.

Hubo un elemento de este libro que pensé que presentaba una oportunidad de oro que se perdió. La historia del Dr. Soper, amarlo u odiarlo, tenía el potencial de presentar una mirada mucho más profunda a los tiempos. La epidemiología era nueva y Soper estaba a la vanguardia. Hacer frente a la enfermedad a través de la construcción había cobrado importancia en el siglo XIX y había arrojado resultados impresionantes. La creación o mejora de los sistemas de alcantarillado y agua ha reducido considerablemente la mortalidad. La Junta de Salud de Nueva York solo existía desde 1866, un intento de abordar el aumento de la mortalidad urbana. Soper funcionó como un investigador privado y el aumento de su presencia aquí podría haber brindado una visión más rica de los cambios ambientales urbanos y las realidades de la atención médica y los problemas de política de la época.

Dicho esto, Keane ha escrito un retrato esclarecedor de un momento y un lugar, ha planteado cuestiones relacionadas con las libertades civiles, los derechos laborales, el prejuicio de clase y étnico, y ha dado a cada padre un poco más de municiones para usar en niños con problemas de jabón. Puede que la cocinera irlandesa no sea el mejor libro del año, pero si te gusta la ficción histórica y te interesa la historia de la medicina, la salud pública o la ciudad de Nueva York, es bastante contagioso.

Fever, de Mary Beth Keane, es la historia de Mary Mallon, también conocida como Typhoid Mary, la infame cocinera de principios de siglo que vivió en la ciudad de Nueva York y extendió la fiebre tifoidea en la comida que preparó debido a la falta de conciencia en ese momento sobre la mano, el lavado, gérmenes y su estado como portadora saludable de los bacilos tifoideos, en un momento en que la teoría de los gérmenes de la enfermedad todavía estaba en su infancia. Después de ser contratada por una familia que sufrió un brote de la enfermedad, George fue perseguida por George Soper, un ingeniero civil con conocimiento de brotes de tifoidea, que intentó hacerse un nombre a sí mismo a través del caso de Mallon. Mallon fue puesto en cuarentena en una pequeña cabaña en los terrenos de un hospital de enfermedades infecciosas en North Brother Island, una isla frente a la ciudad de Nueva York.

Después de tres años, Mallon fue liberada con la condición de que ya no trabajaba como cocinera, pero encontró que el trabajo como lavandera no era adecuado y, finalmente, volvió a trabajar cocinando para un hospital con un nombre falso. Soper la rastreó nuevamente después de que 2 personas murieron y varias más enfermaron con fiebre tifoidea debido a la falta de habilidades seguras de manejo de alimentos de Mary. Fue enviada nuevamente a North Brother, donde vivió el resto de su vida en una infamia aislada.

Mary Beth Keane tiene una tarea desalentadora ante ella: tratar de humanizar y motivar a Mary a negar su condición de portadora saludable de fiebre tifoidea, hasta el punto de poner en peligro muchas vidas y matar a un total de tres personas. También tiene que hacer que la rutina interminable del aislamiento de Mary cobre vida para el lector. Keane agrega un elemento romántico que agrega interés, aunque * spoiler * tres cuartos del libro, la autora cambia abruptamente el punto de vista desde la perspectiva de Mary a la de su pareja de hecho, y por lo menos es discordante. Se sintió casi pegado para obtener el recuento de páginas apropiado para el editor de Keane.

La última parte de la vida de Mallon toma quizás las últimas 20 páginas del libro, y Keane parece resumir la aceptación y la comprensión de Mary del hecho de que ella ha causado tantas muertes de una manera increíble y demasiado ordenada. El libro recorre la historia de la tifoidea Mary Mallon y deja al lector frustrado y sin más información sobre las posibles motivaciones y justificaciones de Mary por la negación de su condición que causó tantas muertes.

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I had never delved into the life of Mary Mallon better known as Mary Typhoid, and discovering this book was a great discovery. I enjoyed every page of this story, I was between a rock and a hard place with Mary’s story because although she didn’t always do things right, the curators were not fair to her either.

In the East River, between Queens and the Bronx, and within sight of the largest penal colony in the world, Riker’s Island, lie two tiny islands, South Brother and North Brother. These siblings are currently owned by the New York City Parks Department, and are preserved as a wildlife sanctuary. North Brother now sports a handful of decaying buildings. One must receive special permission to visit, as there is very real concern about the possibility of visitors plunging through rotted out structures. It was famous in its time as a bar-less cage for one particular bird, Mary Mallon, more widely known as Typhoid Mary. Fever is Mary Beth Keane’s novelization of the life of Ms. Mallon, or at least the part of it that gained some notoriety in early 20th century New York City.
Although Mary did not suffer from typhoid fever herself, at some unknown point early in her life her body began producing the Salmonella typhi bacterium responsible for the disease, and she would have that dark passenger for the rest of her life. It is likely, a virtual certainty in fact, that she was exposed to the disease at some point, even though she reported never having had it. She was the first person identified as an asymptomatic carrier. In the hubbub surrounding Mary’s detention, legal challenges and impact on the health of those around her, local newspapers slapped the name Typhoid Mary on her and it stuck. These days it is applied to any who spread a disease without themselves suffering from it.

Keane opens with Mary being carted away by the Department of Health, itself created in response to the waves of epidemics that followed the Civil War. We look forward and behind from here. Mary was an Irish immigrant, arriving in the US at age 14. It would appear that she brought with her more than just an eagerness to work and some skill as a cook. Her first job was as a laundress, but she found herself handling cooking duties when the usual cook became ill. Over the years, Mary acquired a reputation as a pretty good cook, but it also happened that dozens of people for whom Mary prepared food became ill and some died. She worked in many households, and while not everyone with whom she came into contact became infected, enough did for her to come to the attention of the fittingly named Doctor George Soper, a sanitary engineer.

When a family for whom Mary had been working in Oyster Bay, Long Island, became ill en masse the owner of the property, concerned about the impact of a health scare on his potential rental income, brought in Soper as a consultant to get to the bottom of the infection. He was not a medical doctor but more of a public health specialist.
While typhoid fever had been around forever, epidemiology was a relatively new science. In fact Soper had graduated from Columbia’s School of Mines and was trained as an engineer to look for sources of environmental contamination, usually some sort of pollution. The novel presents him as a nemesis for Mary, an avenging angel she is constantly seeking to evade.

Keane’s focus is on Mary, though, and we follow her travails, working as a cook, for families in and outside the city, frequently leaving after the households succumb to disease, struggling with guilt over her impact on people, struggling also to retain her freedom. We see her first quarantine, her subsequent release and, later, her return to incarceration. Here she is in 1910.

Keane fleshes out Mary’s life with a look at her boyfriend, a German immigrant and alcoholic, named Alfred, a few friends, and the people with whom she worked and resided. This offers Keane a window through which we can see New York City at the turn of the 20th century. This local and historical view is one of the best things about the book. Keane rings a bell here and there for significant events of the day. One is the Titanic disaster, with Mary feeling badly not only for the souls lost and those damaged at sea, but the poor bastards working the docks who would have to handle the incoming remains. This concern with the working class experience permeates the book. We see a very tough time, with people living in extremely crowded, and often unsanitary conditions, having to put up with the restrictions on financial advancement that are a product of the absence of unions, having to cope, with no societal help, with disasters like the death of a breadwinner. One jaw-dropping scene showed how the Department of Health produced vaccines. The most chilling, was a portrayal of the Triangle Fire that offered a vision that would be repeated on a grander scale almost a hundred years later. Very moving stuff.

In addition to economic issues of the working class, Keane raises the very real issue of civil rights. When is it ok for the state to deprive someone of their freedom if that person has committed no crime? Mary’s first quarantine was a clear case of preventive detention. Was the Department of Health in the right in imprisoning Mary? What about other asymptomatic carriers? A male breadwinner in upstate New York was released after only two weeks. Why was Mary singled out for such harsh treatment when others with the same issue were allowed their freedom?

How much of her incarceration had to do with Mary being female, a poor immigrant and a member of a despised ethnic group? How much did it have to do with her uppityness unwillingness to automatically kowtow to public officials? Consider what might happen today to, say, a Mexican immigrant cook in Arizona, were to present the same issue. On the other hand, if Mary had responded more calmly when confronted by the authorities and held to her promise to find employment in something other than food preparation, might she have been able to retain her freedom? Did she know the effect she was having on those around her? Did she care? Keane offers some views on that.

There was one element of this book that I thought presented a golden opportunity that was missed. The story of Dr Soper, love him or hate him, had the potential for presenting a much deeper look at the times. Epidemiology was new and Soper was at the forefront. Coping with illness via construction had come into its own in the 19th century and had yielded impressive results. The creation or improvement of sewer and water systems had reduced mortality considerably. The Board of Health in NYC had only been in existence since 1866, an attempt to address increasing urban mortality. Soper functioned as a private investigator and increasing his presence here might have afforded a richer look at urban environmental changes and health care realities and policy issues of the era.

That said, Keane has written an illuminating portrait of a time and place, has raised issues concerning civil liberties, labor rights, class and ethnic bias, and has given every parent a bit more ammunition for use on soap-challenged children. Fever may not be the hottest book of the year, but if you enjoy historical fiction and are at all interested in the history of medicine, public health or New York City, it is pretty infectious.

Fever, by Mary Beth Keane is the story of Mary Mallon, aka Typhoid Mary, the infamous turn of the century cook who lived in New York City and spread typhoid fever in the food she prepared due to a lack of awareness at the time about hand washing, germs, and her status as a healthy carrier of the typhoid bacilli, at a time when the germ theory of disease was still in it’s infancy. After being hired by a family who suffered an outbreak of the disease, Mary was pursued by George Soper, a civil engineer with knowledge of typhoid outbreaks, who sought to make a name for himself through Mallon’s case. Mallon was quarantined in a small cabin on the grounds of an infectious disease hospital on North Brother Island, an island off of New York City.

After three years, Mallon was released on the condition that she no longer work as a cook, but she found work as a laundress unsuitable, and eventually went to work again cooking for a hospital under an assumed name. Soper again tracked her down after 2 people died and several more fell sick with typhoid fever due to Mary’s lack of safe food handling skills. She was sent again to North Brother, where she lived the remainder of her life in an isolated infamy.

In Fever, Mary Beth Keane has a daunting task before her: to try to humanize and give Mary a motivation for being in denial of her status as a healthy carrier of typhoid fever, to the point where she endangered many lives and killed in total three people. She also has to make the endless routine of Mary’s isolation come alive for the reader. Keane adds a romantic element which adds interest, although *spoiler* three quarters of the way through the book, the author abruptly switches point of view from Mary’s perspective to her common law partner’s, and it is jarring to say the least. It felt almost tacked on to get the appropriate page count for Keane’s editor.

The latter part of Mallon’s life takes perhaps the last 20 pages of the book, and Keane seems to sum up Mary’s acceptance and realization of the fact that she has caused so many deaths in an unbelievable and far too tidy manner. The book drags through Typhoid Mary Mallon’s story and leaves the reader frustrated and with no more insight into Mary’s possible motivations and justification for denial of her conditon that caused so many deaths.

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