La Dama De Blanco — Wilkie Collins / The Woman in White by Wilkie Collins

Releída me parece una de las dos mejores novelas del autor. Escrita en 1859-60 por William “Wilkie” Collins y publicado originalmente en forma serial en la revista Charles Dickens (Wilkie y Charles eran buenos amigos), La dama de blanco está considerada uno de los primeros ejemplos de ficción de detectives, aunque en realidad es solo La mayor parte de la segunda mitad de este libro tiene alguna detección real. Antes de eso, debes atravesar el amor cruzado por las estrellas y la heroína que se sacrifica a sí misma (<— muy mala idea, al menos en este caso). Hay bastante melodrama victoriano y algunas coincidencias sorprendentes, pero también algunos personajes inolvidables y un intenso suspenso en la segunda mitad.

Walter Hartright, tenga en cuenta el nombre simbólico, es un joven maestro de arte. Una noche ayuda a una mujer angustiada, vestida de blanco, que deambulaba por la calle, a encontrar un taxi.
Después de que ella se fue, un par de hombres que la persiguen le dicen a Walter que se escapó de un manicomio. ¡Uy! Pero la mujer de blanco pronto afectará su vida más de lo que puede saber …
Walter toma un trabajo durante unos meses enseñando arte a un par de señoritas amablemente criadas, Laura Fairlie y Marian Halcombe. Laura es encantadora, tranquila y tímida (y, por cierto, tiene un parecido sorprendente con la misteriosa mujer vestida de blanco); Marian tiene una cara singularmente poco atractiva pero una personalidad encantadora y extrovertida. ¿Adivina de quién se enamora Walter? Y Laura también lo ama, aunque nunca hablan de eso, excepto a Marian.
Pero Laura es una heredera, fuera de la clase de Walter, y también está comprometida con un baronet mayor, según lo dispuesto por su familia, por lo que ella y Walter lamentablemente se separan. Realiza una expedición a Sudamérica para dejar que el tiempo, la distancia y la aventura curen su corazón herido. Se casa con su baronet, Sir Percival Glyde, pensando, supongo, que ella también podría hacerlo, y él siempre ha sido amable con ella.
Después del matrimonio, que rápidamente se va al sur ya que Glyde solo se casó con Laura por su dinero y no tiene interés en ser amable con ella una vez que se casan, comienzan a suceder cosas extrañas. Glyde quiere que Laura firme documentos (todavía tiene el control de su fortuna) pero no le mostrará lo que está firmando, ocultando todo excepto la línea donde se supone que debe firmar. Incluso en la época victoriana, eso es bastante alarmante para la dama involucrada.
Marian, que vive con Laura y Sir Percival, está muy preocupada por el frágil bienestar de Laura. Y ella desconfía profundamente de Percival y sus otros invitados, el enorme y urbano Conde Fosco, que actúa afable pero tiene un brillo peligroso en sus ojos, y su esposa servil, que heredará una gran cantidad de dinero si Laura muere.

Las cosas se vuelven más complicadas a partir de ahí, pero no quiero estropearlo. El misterio real es un poco improbable, pero es una lectura intrigante. La novela tenía algunas partes que eran largas y / o sentimentales de esa manera distintivamente victoriana, y (también típico de libros más antiguos) hay muchos estereotipos. Por ejemplo, las mujeres tienden a desmayarse o enfermarse en lugar de ser duras y útiles, aunque Marian es generalmente una excepción a esa regla. Pero la historia realmente me atrapó cuanto más me metí en ella. Marian y Conde Fosco son personajes verdaderamente únicos y memorables. La identidad es un tema recurrente, tanto para los villanos como para algunos de los personajes principales, ya que son secretos ocultos.
Me gustó especialmente la estructura casi investigativa de la novela, con narraciones de múltiples personajes, cada uno con su propia voz y punto de vista distintivos. El bondadoso y leal Walter; Marian, escribiendo en su diario; El lloroso tío inválido de Laura, que solo quiere que la dejen sola y no es de ninguna ayuda para Laura en sus juicios; el orgulloso conde Fosco, tejiendo sus planes; un par de sirvientes: todos se turnan para explicar su parte de los eventos en este libro. Pensé que estaba muy bien hecho. Como abogado, la descripción del abogado de los acuerdos matrimoniales me pareció particularmente interesante, junto con las negociaciones entre él (en representación de Laura) y el abogado de Sir Percival. Y cuando dice, y luego repite: “Ninguna hija mía debería haberse casado con un hombre vivo bajo un acuerdo tal como me vi obligado a buscar a Laura Fairlie”, fue un momento escalofriante.

Wilkie también tiene sentido del humor, que aparece ocasionalmente. Walter describe a la Sra. Vesey, la ex institutriz de Laura, entonces:
Algunos de nosotros corremos por la vida, y algunos de nosotros paseamos por la vida. La Sra. Vesey se sentó durante toda la vida … Una anciana suave, complaciente, insoportablemente tranquila e inofensiva, que nunca sugirió por casualidad la idea de que había estado realmente viva desde la hora de su nacimiento. La naturaleza tiene mucho que hacer en este mundo, y se dedica a generar una variedad tan vasta de producciones coexistentes, que seguramente debe estar de vez en cuando demasiado agitada y confundida para distinguir entre los diferentes procesos que está llevando a cabo en el mundo. Mismo tiempo. A partir de este punto de vista, siempre será mi persuasión privada que la Naturaleza estaba absorta en hacer coles cuando nació la Sra. Vesey, y que la buena dama sufrió las consecuencias de una preocupación vegetal en la mente de la Madre de todos nosotros.

Otros libros del autor comentados en el blog:

https://weedjee.wordpress.com/2013/07/13/la-respuesta-es-no-wilkie-collins/

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Reread the book a wondrous work from the author. Written in 1859-60 by William “Wilkie” Collins and originally published in serial form in Charles Dickens’ magazine (Wilkie and Charles were good friends), The Woman in White is considered one of the earliest examples of detective fiction, though it’s really just the better part of the second half of this book that has any real detecting going on. Before that you have to wade through star-crossed love and the heroine acting all self-sacrificing (<—very bad idea, at least in this case). There’s quite a bit of Victorian melodrama and some eyebrow-raising coincidences, but also some unforgettable characters and some intense suspense in the second half.

Walter Hartright – note the symbolic name – is a young art teacher. One night he helps a distressed lady dressed in white, who was wandering down the street, find a cab.
After she’s gone, a couple of men chasing her tell Walter that she’s escaped from an asylum. Oops! But the lady in white will soon affect his life more than he can know…
Walter takes a job for a few months teaching art to a couple of gently bred young ladies, Laura Fairlie and Marian Halcombe. Laura is lovely, quiet and timid (and also, BTW, bears a startling resemblance to the mysterious woman in white); Marian has a singularly unattractive face but a charming, outgoing personality. Guess which one Walter falls for? And Laura loves him too, though they never speak of it, except to Marian.
But Laura is an heiress, out of Walter’s class, and she’s also engaged to a older baronet, as arranged by her family, so she and Walter sadly part ways. He goes on an expedition to South America to let time, distance and adventure heal his wounded heart. She marries her baronet, Sir Percival Glyde, figuring, I guess, that she might as well, and he’s always been kind to her.
After the marriage – which quickly goes south since Glyde only married Laura for her money, and has no interest in being nice to her once they’re married – strange things start to happen. Glyde wants Laura to sign papers (she still has control of her fortune) but won’t show her what she’s signing, hiding everything except the line where she’s supposed to sign. Even in Victorian times, that’s pretty alarming for the lady involved.
Marian, who’s living with Laura and Sir Percival, is very concerned for the fragile Laura’s wellbeing. And she deeply mistrusts Percival and his other houseguests, the huge, urbane Count Fosco, who acts all affable but has a dangerous glint in his eyes, and his subservient wife, who stands to inherit a chunk of money if Laura dies.

Things get more complicated from there, but I don’t want to spoil it. The actual mystery is a little unlikely but it’s an intriguing read. The novel had a few parts that were long-winded and/or sentimental in that distinctively Victorian kind of way, and (also typical of older books) there are a lot of stereotypes. For instance, the women tend to faint or get ill rather than be tough and useful, although Marian is generally an exception to that rule. But the story really sucked me in the further I got into it. Marian and Count Fosco are truly unique and memorable characters. Identity is a recurring theme, for the villains as well as some of the main characters, as are hidden secrets.
I especially liked the quasi-investigative structure of the novel, with narration by multiple characters, each with his or her own distinctive voice and point of view. The kind-hearted, loyal Walter; Marian, writing in her diary; Laura’s whiny invalid uncle, who just wants to be left alone and is of no help to Laura in her trials; the prideful Count Fosco, weaving his plans; a couple of servants: all of them get their turn explaining their part of the events in this book. I thought that was really well done. As a lawyer, I found the lawyer’s description of marriage settlements particularly interesting, along with the negotiations between him (acting for Laura) and Sir Percival’s lawyer. And when he says, and then repeats, “No daughter of mine should have been married to any man alive under such a settlement as I was compelled to make for Laura Fairlie,” it was a chilling moment.

Wilkie also has a sense of humor, which pops out occasionally. Walter describes Mrs. Vesey, Laura’s former governess, so:
Some of us rush through life, and some of us saunter through life. Mrs. Vesey sat through life… A mild, a compliant, an unutterably tranquil and harmless old lady, who never by any chance suggested the idea that she had been actually alive since the hour of her birth. Nature has so much to do in this world, and is engaged in generating such a vast variety of co-existent productions, that she must surely be now and then too flurried and confused to distinguish between the different processes that she is carrying on at the same time. Starting from this point of view, it will always remain my private persuasion that Nature was absorbed in making cabbages when Mrs. Vesey was born, and that the good lady suffered the consequences of a vegetable preoccupation in the mind of the Mother of us all.

Books from the author commented in the blog:

https://weedjee.wordpress.com/2013/07/13/la-respuesta-es-no-wilkie-collins/

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