El Alma De Los Pulpos — Sy Montgomery / The Soul of an Octopus: A Surprising Exploration into the Wonder of Consciousness by Sy Montgomery

El título de este libro es un nombre inapropiado, y ahí radica el cebo y el cambio. (Revelación, algunos spoilers por delante) Esta es más una memoria y una meditación de un anhelo naturalista de sentir una conexión con una criatura que muestra más matices e inteligencia que la mayoría; En definitiva su propio viaje espiritual. Ella advierte contra las conductas antropomorfizantes de los animales, pero luego procede a hacer esto exactamente a lo largo del libro. El libro en sí está bien escrito, pero a veces es difícil de leer, dada la prosa ventosa, a menudo tangencial. Ella transmite suficientes datos interesantes entremezclados sobre estas criaturas como para haberme dado más ganas de investigar más el tema, y por eso estoy agradecido.
Creo que la autora tiene buen corazón y tiene buenas intenciones, pero desafortunadamente se presenta como superficialmente ingenua con una corriente oculta de narcisismo que no se puede ignorar; tienes la sensación de “¡Mírame!” con demasiada frecuencia, especialmente cuando detalla sus técnicas de aprendizaje de buceo y sus desafíos. He leído algunos de los otros libros del autor que no me causaron esta impresión.
Hay demasiadas digresiones en la vida de sus amigos y su propia experiencia personal. Soy un psiquiatra de medicina mental y, como tal, mi sesgo / responsabilidad siempre se cambiará hacia la confidencialidad y la discreción en lo que respecta a mis pacientes y amigos / familiares. Tal vez por eso encuentro tan intensamente el intercambio de detalles personales intensos sobre las vidas de estas personas, especialmente porque no hacen mucho para avanzar en la supuesta historia del pulpo; Con la intención, por lo que puedo ver, dado que estas personas de diversos orígenes pueden reunirse y admirar y sentir una conexión con esta criatura, ergo dijo que la criatura tiene un alma, ergo que todos somos buenas personas. La falacia lógica que no voy a entrar aquí.
Encuentro que lo más interesante de este libro es el hecho de que provoca una pregunta moral tan fuerte que se pasa por alto y no es discutida por esta autora. Si estamos operando bajo el principio de que el pulpo tiene una mayor inteligencia y un alma, ¿no estamos haciendo el mayor daño a la criatura, manteniéndolos en una prisión artificial de nuestro diseño para que los vean y jueguen en nuestro tiempo libre? Hubo un caso en el que el autor habla sobre el proceso de captura del pulpo que me hizo temblar interiormente con énfasis en el peligro del proceso de transporte. Otros ejemplos de incomodidad son que uno de los pulpos en la narrativa está en la medida en que entendí que estaba en un barril grande en el que ella no encajaba cada vez más, pero que debía mantenerse allí porque el otro pulpo en el tanque más grande todavía estaba vivo. Este pulpo una vez movido a un tanque más grande inmediatamente procede a escapar. El personal, la autora y el resto del personal de apoyo de pulpos están angustiados, y un personaje dice algo como “al menos ella tuvo un día de libertad”. A lo que digo, ¿qué tal una vida? Una última instancia en la que me sentí muy incómodo fue el concepto de la fecha / incidente del día de San Valentín en el acuario de Seattle. Un hombre y una mujer se encuentran en un tanque separado por una barrera común que se libera el día V, y el público recibe un espectáculo. Para mí, esto parece rebajar la dignidad de lo que debería ser la empresa más privada en el entretenimiento masivo. Anteriormente no había pensado tanto en un zoológico / acuario, pero sentía una creciente inquietud con respecto a nuestras prácticas comunes de domar la naturaleza y, al mismo tiempo, gritarle al mundo cuánto lo respetamos. La hipocresía salta sobre mí cuanto más medito en el tema.

Siempre he pensado que los pulpos son increíbles. Culpe a un joven malinterpretado que lee sobre las desventuras de Doc Ock en Spiderman, agravado por el delicioso terror existencial del dios mayor Cthulu, con tentáculos, cortesía de H.P. Lovecraft.
Pero con la edad llegó un entendimiento más profundo de cómo realmente son los cefalópodos realmente notables: ocho brazos que pueden funcionar de forma independiente (para el contexto, considere a un humano que usa cada brazo para diferentes tareas simultáneamente … cuatro veces la piel sensible del camaleón que les da habilidades de camuflaje insanas, habilidades de cambio de forma que les permiten apretar un cuerpo de diez libras a través de un agujero de la llave, chupones lo suficientemente fuertes como para abrir frascos, cerebros que entienden el uso de herramientas y un instinto maternal tan fuerte que es básicamente contraproducente (pero salvación de especies).
Los pulpos no son solo asombrosos, son realmente especiales, incluso mágicos, poseen un sentido de autoconciencia, y quizás incluso de diversión, que los pone a la altura de los cuervos en términos de conciencia confusa para la ciencia.
Esperaba más ciencia cognitiva: utilizar el pulpo como un trampolín para examinar qué es la conciencia, incluso, y cómo funciona en los cefalópodos y los humanos. Hubo algunas cuestiones científicas y de comportamiento, muchas viñetas de estilo de viaje en el acuario local y algunas inmersiones en el hábitat de los pulpos, y reflexiones sobre cómo su vida y las vidas de una variedad de personajes que se cruzaron en su camino se enriquecieron al conocer varios pulpos en el acuario. Eso no lo hace malo, pero al final sentí que sabía mucho más sobre las almas de las personas que visitaban los pulpos que sobre los pulpos reales.
Es una buena escritora con conocimientos claros relacionados con el pulpo, y obviamente está enamorada de ellos. Pero esperaba, de hecho, según lo prometido en la segunda parte del título, una exploración de la maravilla de la conciencia relacionada con los pulpos (tal como fue presentada en la Mente del cuervo por Bernd Heinrich). Si este libro se hubiera titulado Las almas de los seres humanos: una sorprendente exploración de la maravilla de nuestra conciencia revelada por nuestras interacciones con los pulpos, es posible que no haya captado mi atención tan a menudo.
Fue lo suficientemente agradable, pero después de hablar tan intensamente del pulpo, lo inteligentes y agradables que son y el impacto tan enorme en las vidas de quienes interactuaron con ellos, encontré todo el telón de fondo del acuario, mostrando estos Criaturas majestuosas, pensativas y asombrosas, como curiosidades de los espectáculos, angustiosas, especialmente cuando tan claramente resultaron en la muerte de uno.
Como todavía estaba tratando de procesar ese poco de disonancia preocupante, que estas criaturas mágicas merecen respeto pero están atrapados como prisioneros en las exhibiciones, salí de nuestro pequeño apartamento en Molokai para ir a la playa solo para encontrar un estante de aproximadamente ocho pulpos secándose en el sol. Ese tipo de profundización por la melancolía y agrió aún más la experiencia. Valió la pena la lectura.

Un pulpo gigante del Pacífico —el de mayor tamaño de las aproximadamente doscientas cincuenta especies de pulpos del mundo— puede dominar fácilmente a una persona. Una sola de las ventosas de algo más de siete centímetros y medio de un macho de gran tamaño puede levantar unos trece kilos, y un pulpo gigante del Pacífico tiene mil seiscientas ventosas. La mordedura de un pulpo puede inocular un veneno neurotóxico, así como una saliva que posee la capacidad de deshacer la carne. El miedo a los pulpos gigantes y a su pariente, el calamar gigante, lleva presente en distintas formas artísticas occidentales desde el siglo XIII, con las leyendas islandesas, hasta el siglo XX, con películas americanas. El enorme hafgufa, que «engulle hombres y navíos y ballenas y todo cuanto encuentra a su alcance», de la antigua saga islandesa de Örvar-Oddr, que sin duda se inspira en algún molusco con tentáculos, dio lugar al mito del Kraken. Relatos de marineros franceses sobre pulpos gigantes que atacan su barco frente a las costas de Angola invocaron una de las imágenes del pulpo que más ha perdurado en la memoria moderna, una imagen que los marineros aún se tatúan en los brazos: el icónico dibujo a pluma de 1801 del experto en moluscos Pierre Dénys de Montfort muestra un pulpo gigante que surge del océano, con los tentáculos enroscándose en amplios lazos alrededor de los tres mástiles de una goleta. El malacólogo afirmaba que existían al menos dos especies de pulpos gigantes, una de las cuales, concluía, sin duda era responsable de la desaparición de al menos diez buques de guerra británicos que se desvanecieron misteriosamente una noche de 1782. (Para escarnio público de Montfort, más adelante un superviviente reveló que la realidad era que se habían perdido en un huracán).
En 1830, Alfred Tennyson publicó un soneto sobre un pulpo monstruoso: «pulpos innumerables y desmedidos baten / con brazos gigantescos / la verdosa inmovilidad». Y, claro está, un pulpo fue la estrella antagonista de Veinte mil leguas de viaje submarino, la novela de ciencia ficción que escribió Julio Verne en 1870.

Los pulpos y sus parientes tienen lo que Roger Hanlon, investigador de Woods Hole, denomina piel eléctrica. Para su paleta de colores, el pulpo utiliza tres capas de tres tipos distintos de células cercanas a la superficie de la piel, todas ellas controladas de maneras distintas. La capa más profunda, que contiene los leucóforos blancos, refleja de forma pasiva la luz del fondo. Al parecer, en este proceso no intervienen músculos ni nervios. La capa intermedia contiene los minúsculos iridóforos, cada uno de los cuales mide cien micrones de diámetro. Éstos también reflejan la luz, incluida la polarizada (que los seres humanos no podemos ver, pero cierto número de depredadores de los pulpos, incluidas las aves, sí). Los iridóforos crean una serie de verdes, azules, dorados y rosas brillantes. Algunos de estos pequeños órganos pueden dar la impresión de ser pasivos, pero parece que a otros iridóforos los controla el sistema nervioso. Están relacionados con el neurotransmisor acetilcolina, el primer neurotransmisor que se identifica en cualquier animal. La acetilcolina interviene en la contracción de los músculos; en los seres humanos también reviste importancia en la memoria, el aprendizaje y la fase REM del sueño. En los pulpos, una mayor cantidad de ella enciende los verdes y azules; una menor cantidad, los rosas y dorados. Para fundirse con su entorno o confundir a depredadores o presas, un pulpo puede generar puntos, rayas y manchas de color en cualquier parte de su cuerpo salvo en las ventosas, el interior del sifón y la cavidad del manto. Puede crear un espectáculo de luz en su piel. Uno de los diversos dibujos móviles que puede crear el animal se denomina nube pasajera, porque es como una nube oscura que se desliza por el paisaje, aparentando que el pulpo se mueve, cuando en realidad no es así. Y, naturalmente, el pulpo también puede controlar de manera voluntaria la textura de su piel —subiendo y bajando unas protuberancias carnosas llamadas papilas—, además de cambiar la forma y la postura en general. El pulpo mimo, una especie atlántica que vive en la arena, es especialmente ducho en esto. Los motivos por los que un pulpo cambia de color son numerosos. Naturalmente, puede hacerlo para imitar su entorno o fundirse con él y volverse invisible; también puede cambiar de color para parecerse a algo distinto de un pulpo (presumiblemente algo menos sabroso o más amenazador). Pero es evidente que otros cambios reflejan el humor. Nadie ha averiguado qué significan todos los cambios de color, pero algunos sí son conocidos: un pulpo gigante del Pacífico que se pone rojo suele estar nervioso; si se pone blanco, es que está relajado. Un pulpo al que se presenta un rompecabezas difícil por primera vez a menudo sufre varios cambios de color rápidos, como una persona que frunce el ceño, se muerde el labio y arruga la frente cuando trata de resolver un problema. Un pulpo nervioso pone especial cuidado en disimular la cabeza, y sobre todo los ojos, y puede crear diversos puntos, barras y garabatos para confundir a un predador. El pequeño pulpo de anillos azules de Australia, cuyo veneno es mortal, deja ver en todo su cuerpo docenas de los llamativos anillos azules que le dan su nombre cuando se siente amenazado.

Los pulpos tienen su propia inteligencia, una inteligencia que no podemos igualar. Confiemos en que podamos aprender de nuestros errores. Es lo mejor que podemos hacer. Después de todo, sólo somos seres humanos.

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The title of this book is a misnomer, and therein lies the bait-and-switch. (Disclosure, some spoilers ahead) This is more a memoir and meditation of a naturalist longing to feel a connection with a creature that shows more nuance and intelligence than most; in short her own spiritual journey. She warns against anthropomorphizing animals’s behaviors but then proceeds to do exactly this over the course of the book. The book itself is well-written, but hard to slog through at times, given the breezy, often tangential prose. She conveys enough interesting interspersed facts about these creatures as to have given me further desire to look more into the subject matter, and for that I am grateful.
I believe the author to have a good heart and is well-meaning but unfortunately comes across as superficially naive with an undercurrent of narcissism that cannot be ignored; you get the sense of “Look at me!” much too often especially when she details her learning scuba diving techniques and the challenges thereof. I have read some of the author’s other books that did not me this impression.
There are too many digressions into the lives of her friends and her own personal experience. I’m an MD psychiatrist, and as such my bias/responisibility will always be shifted towards confidentiality and discretion as it pertains to my patients and friends/family. This maybe why I find the sharing of intensely personal details regarding these peoples’s lives so jarring especially given that these do little to advance the purported story of the octopus; with intent as far as I can see that which is given that these people of diverse backgrounds can come together and admire and feel a connection with this creature, ergo said creature has a soul, ergo we are all good people. The logical fallacy I will not go into here.
I find what is most interesting about this book is the fact that it provokes such a strong moral question that is cavalierly overlooked and not discussed by this author. If we are operating under the principle that the octopus has higherintelligence and a soul, are we not doing the ultimate disservice to the creature, by keeping them in an artificial prison of our design to be looked at and played with at our leisure? There was an instance where the author discusses the trapping process of the octopus that made me inwardly cringe with emphasis on the danger of the transportation process. Other instances of discomfort are that one of the octopuses in the narrative is in as far as I understood to be in a large barrel that she increasingly did not fit in, but needed to be kept there because the other octopus in the larger tank was still living. This octopus once moved to a larger tank immediately proceeds to escape. The staff, the author, and the other octopus support staff are all distraught, and one character states something along the lines of “at least she had one day of freedom”. To which I say, how about a life? One final instance where I was very uncomfortable was the concept of the Valentine’s Day date/mate incident at the Seattle aquarium. A male and female are held in a tank separated by a common barrier that is released on V-day, and the public is treated to a show. To me this seems to cheapen the dignity of what should be the most private of undertakings into mass entertainment. I have not thought so deeply about a zoo/aquarium previously, but I felt an increasing feeling of unease regarding our common practices of taming nature while simultaneously shouting to the world how much we respect it. The hypocrisy jumps out at me the more I meditate on the subject matter.

I’ve always thought of octopuses as kind of awesome. Blame it on a misspent youth reading about the misadventures of Doc Ock in Spiderman compounded by the delicious, existential terror of the tentacle-armed elder god Cthulu, courtesy of H.P. Lovecraft.
But with age came a deeper understanding of how truly remarkable cephalopods really are: eight arms that can function independently (for context, consider a human using each arm for different tasks simultaneously … times four), sentient chameleon skin that gives them insane camouflage skills, shape-shifting abilities that let them squeeze a ten pound body through a key hole, suckers strong enough to open jars, brains that understand tool use and a maternal instinct so strong, it is basically self-defeating (but species saving).
Octopuses aren’t just awesome, they are truly special — magical even ¬— possessing a sense of self awareness, and perhaps even playfulness, that puts them right up there with ravens in terms of science-befuddling consciousness.
I was expecting more cognitive science — using the octopus as a springboard to examine what consciousness is, even, and how it works in cephalopods and humans. There was some science and behavioral issues, lots of travelogue style vignettes at the local aquarium and some dives into octopus habitat, and ruminations on how her life and the lives of a variety of characters that crossed her path were enriched by knowing several octopuses at the aquarium. That doesn’t make it bad, but by the end I felt I knew far more about the souls of the people visiting the octopuses than the actual octopuses.
She’s a fine writer with clear knowledge related to the octopus, and obviously enamored with them. But I expected — in fact, was promised as per the second part of the title — an exploration into the wonder of consciousness related to octopuses (as was provided in the Mind of the Raven by Bernd Heinrich). Had this book been titled The Souls of Humans: A Surprising Exploration into the Wonder of Our Consciousness as Revealed by Our Interactions with Octopuses, I might not have found my attention wandering so often.
It was enjoyable enough, but after speaking so glowingly of the octopus, how smart and personable they are and how they made such a huge impact on the lives of those who interacted with them, I found the whole backdrop of the aquarium — showing off these majestic, thoughtful, amazing creatures like sideshow curios — distressing, especially when it so clearly resulted in the death of one.
As I was still trying to process that troubling bit of dissonance — that these magical creatures deserve respect but are stuck like prisoners in exhibits — I walked out of our little condo on Molokai to hit the beach only to find a rack of about eight octopuses drying in the sun. That sort of deepened by melancholy and further soured the experience. It was worth the read.

A giant Pacific octopus – the largest of the world’s approximately two hundred and fifty octopus species – can easily dominate a person. A single one of the suckers of something more than seven and a half centimeters of a large male can lift about thirteen kilos, and a giant octopus of the Pacific has one thousand six hundred suckers. The bite of an octopus can inoculate a neurotoxic venom, as well as a saliva that has the ability to undo the flesh. The fear of giant octopi and its relative, the giant squid, is present in different Western artistic forms from the thirteenth century, with Icelandic legends, until the twentieth century, with American films. The huge hafgufa, which “swallows men and ships and whales and everything within its reach,” from the ancient Icelandic saga of Örvar-Oddr, which no doubt draws inspiration from some mollusk with tentacles, gave rise to the Kraken myth. Stories of French sailors on giant octopuses that attack their ship off the coast of Angola invoked one of the images of the octopus that has lasted most in modern memory, an image that sailors still tattoo on their arms: the iconic pen drawing from 1801 by mollusc expert Pierre Dénys de Montfort shows a giant octopus that emerges from the ocean, with the tentacles coiling in wide loops around the three masts of a schooner. The malacologist claimed that there were at least two species of giant octopi, one of which, he concluded, was undoubtedly responsible for the disappearance of at least ten British warships that mysteriously vanished one night in 1782. (To Montfort’s public derision , later a survivor revealed that the reality was that they had been lost in a hurricane).
In 1830, Alfred Tennyson published a sonnet about a monstrous octopus: “innumerable octopuses and excessive bruises / with gigantic arms / the greenish immobility”. And, of course, an octopus was the antagonist star of Twenty Thousand Leagues Under the Sea, the science fiction novel written by Jules Verne in 1870.

Octopuses and their relatives have what Roger Hanlon, researcher at Woods Hole, calls electric skin. For its color palette, the octopus uses three layers of three different types of cells near the surface of the skin, all of which are controlled in different ways. The deepest layer, which contains the white leucophores, passively reflects the background light. Apparently, muscles or nerves do not intervene in this process. The middle layer contains the tiny iridophores, each measuring one hundred microns in diameter. These also reflect light, including polarized light (which humans can not see, but a number of octopus predators, including birds, do). The iridophores create a series of greens, blues, golds and bright roses. Some of these small organs can give the impression of being passive, but it seems that other iridophores are controlled by the nervous system. They are related to the neurotransmitter acetylcholine, the first neurotransmitter that is identified in any animal. Acetylcholine intervenes in the contraction of muscles; in humans it is also important in memory, learning and the REM phase of sleep. In the octopuses, a greater quantity of it lights the greens and blues; a smaller quantity, the roses and golds. To merge with its surroundings or confuse predators or prey, an octopus can generate spots, streaks and spots of color anywhere on its body except the suction cups, the interior of the siphon and the cavity of the mantle. You can create a light show on your skin. One of the various mobile drawings that the animal can create is called a passing cloud, because it is like a dark cloud that slides through the landscape, pretending that the octopus moves, when in reality it is not like that. And, of course, the octopus can also voluntarily control the texture of its skin-going up and down fleshy protuberances called papillae-as well as changing shape and posture in general. The mime octopus, an Atlantic species that lives in the sand, is especially adept at this. The reasons why an octopus changes color are numerous. Naturally, he can do it to imitate his environment or merge with it and become invisible; it can also change color to look like something other than an octopus (presumably something less tasty or more threatening). But it is evident that other changes reflect the humor. No one has found out what all the color changes mean, but some are known: a giant Pacific octopus that turns red is often nervous; If he turns white, he is relaxed. An octopus that presents a difficult puzzle for the first time often suffers several rapid color changes, such as a person who frowns, bites his lip and wrinkles his forehead when trying to solve a problem. A nervous octopus takes special care to disguise the head, and especially the eyes, and can create various points, bars and scribbles to confuse a predator. The small blue-ringed octopus from Australia, whose venom is deadly, reveals dozens of the striking blue rings that give it its name when threatened.

Octopuses have their own intelligence, an intelligence that we can not match. Trust that we can learn from our mistakes. It is the best we can do. After all, we are only human beings.

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