Un Poco Menos Que Ángeles — Barbara Pym / Less Than Angels: A Novel by Barbara Pym

Es una novela que gira entorno a un grupo de personas relacionadas directa o indirectamente con el mundo de la antropología. La autora construye diversas subtramas que reflejan muy diferentes relaciones entre los seres humanos y lo aborda desde el sentido del humor. Casi podría decirse que se trata de una comedia de enredos.
La acción se desarrolla en Londres entorno a los años cincuenta lo que nos permite ver pinceladas de la sociedad en ese momento. Me ha gustado mucho como Pym construye ciertos personajes femeninos. Por ejemplo, Catherine que se aleja de ese concepto de mujer excelente (un guiño a otra de sus obras) siempre dispuesta a hacer un té (de hecho, otro personaje tiene una trifulca con su preparación) y estar siempre preparada para ayudar a los demás. Es una mujer autosuficiente, independiente y que no necesita el matrimonio para reafirmarse.
Me parece deliciosa a forma en que esta novela está narrada y la forma en que Pym da vida a sus personajes en una obra coral. Cada uno de ellos tiene un encanto especial. En el grupo los hay diferentes y con caracteres muy variopintos lo que crea un abanico de gran diversidad. Sus preocupaciones, emociones y sentimientos van muy acordes con su edad y su desempeño (como la diferencia de edad, su ocupación u objetivos) así como la forma en que se enfrentan a sus conflictos o situaciones diarias.
Un poco menos que ángeles tiene un argumento sencillo pero que a mí me ha resultado muy atractivo. Quizás no sea una novela para aquellos lectores que esperen acción, pero si para aquellos que disfruten de una excelente forma de narrar, elegante, sutil y con una fina ironía que te saca más de una sonrisa. Ciertas situaciones me han resultado muy divertidas.
La novela está narrada en tercera persona lo que permite a la autora explorar a cada uno de sus personajes y meternos en sus cabezas. El amor, la amistad, los sueños, incluso los celos que nos permiten indagar en cómo se ven a sí mismos y como ven a los demás.

En “Un poco menos que ángeles”, ella dirige su atención casi completamente a un grupo de estudiantes y profesores de antropología y sus ayudantes que trabajan en una universidad anónima en Londres; El resultado es una de sus mejores novelas, y ciertamente su más divertida. Como sucede con frecuencia con las obras de Pym, no hay un protagonista claro en esta obra; Casi todos nos comprometemos con nuestras simpatías pero de manera muy diferente. La mayoría de los personajes parecen estar en órbita de una forma u otra alrededor de Tom Mallow, un carismático hijo de privilegios que ha dejado a su familia terrateniente para trabajar en su disertación, y el profesor Félix Mainwaring, un distinguido profesor de antropología que ha logrado hechizar a La viuda adinerada le da a su departamento la promesa de bastante dinero. La mayor parte de la novela es superficialmente sobre la competencia entre varias mujeres en la vida de Tom por sus atenciones románticas, y entre los estudiantes para obtener una de las becas que el profesor Mainwaring cuelga ante ellas, pero en realidad es una especie de estudio antropológico en sí mismo de una Grupo de personas altamente educadas y educadas que parecen estar saliendo a la calle como una fuerza social dominante en Londres. (La novela está llena de referencias a sus antecedentes del siglo XIX en Jane Austen y Anthony Trollope, y también nos muestra en momentos extraños el potencial de los grandes cambios sociales desatados en Londres en el siglo XX en forma de inmigrantes no europeos y de entusiastas de ideologías políticas alternativas como el comunismo internacional).
El humor excepcionalmente seco de Pym es bastante evidente en todas partes, y realmente me eché a reír a carcajadas en varias secciones (especialmente en el retiro de fin de semana que el profesor Mainwaring organiza para sus candidatos de becas en su finca rural, que tiene uno de los resultados más divertidos de la ficción que puedo recordar). Lo que podría ser más sutil es la extraordinaria habilidad de la autora para manipular sus personajes y sus situaciones. Esta es una de las novelas más hábilmente construidas que he leído en mucho tiempo.

De 1946 a 1963, Barbara Pym trabajó en el International African Institute en Londres y fue editora asistente de la revista de antropología AFRICA. Los antropólogos aparecen oblicuamente en la mayoría de sus novelas, pero aquí están en el centro. También típicos de los libros de Pym, hay dos protagonistas femeninas (muy diferentes).
Deirdre Swan es una estudiante de antropología de diecinueve años. Tímida e incómoda, vive en los suburbios con su madre viuda, su tía solterona y su hermano mayor. Predeciblemente, ella anhela una vida más “bohemia” (como se llamaba entonces), pero es 1956 y las chicas agradables viven en casa hasta que se casan.
Catherine Oliphant está viviendo la vida que Deirdre desea, pero no por elección. Aún no casada en sus treinta años, no tiene familia y se mantiene a sí misma escribiendo para revistas de mujeres. Ella entra en la historia porque comparte su viejo departamento con el antropólogo Tom Mallow cuando no está en África reuniendo material. Definitivamente, es una “mujer Pym”: inteligente, caprichosa y consciente de que es excéntrica sin que la molesten. Ella anhela la domesticidad de la vida familiar de Deirdre, pero solo puede tomarla en pequeñas dosis.
Pero la verdadera estrella es la recién creada biblioteca antropológica y el centro de investigación. Es una creación del profesor retirado Felix Mainwaring y ha sido financiado por una beca de los Estados Unidos y un legado de un académico fallecido. Félix (un distinguido soltero de mediana edad) está en el proceso de encantar fondos adicionales de la acaudalada viuda estadounidense Minnie Foresight. Minnie es una mujer estadounidense rica en estereotipos: mimada, mimada y morónica. Los intelectuales desprecian, pero no pueden darse el lujo de ignorarla. A mediados de la década de 1950, Inglaterra todavía estaba en las garras de la sombría economía posterior a la Segunda Guerra Mundial, mientras que Estados Unidos estaba disfrutando de una prosperidad en auge. Las instituciones educativas británicas simplemente no podrían funcionar sin que los dólares de los EE. UU. Y Minnie sean un producto popular.
Y, por lo tanto, somos tratados con una visión interna de una “Sociedad Aprendida” y los personajes extravagantes que trabajan y socializan y coquetean y discuten allí. Es revelador que la secretaria / cuidadora del centro (la extraña pero competente Esther Clovis) esté disponible porque recientemente dejó otra Sociedad de Aprendizaje después de una pelea a muerte sobre la forma correcta de preparar el té. ¡Como Pym dice sarcásticamente, los intelectuales a veces deben sacar sus cabezas de las nubes y refrescarse luchando sobre trivialidades!
Al final, los jóvenes se emparejan como siempre lo hacen y las personas mayores realizan sus propias actividades más tranquilas, pero igualmente satisfactorias. Puede que este no sea el mejor de Pym, pero es un libro encantador.

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It’s a novel that revolves around a group of people directly or indirectly related to the world of anthropology. The author builds various subplots that reflect very different relationships between human beings and addresses it from the sense of humor. It could almost be said that it is a comedy of entanglements.
The action takes place in London around the fifties which allows us to see brushstrokes of society at that time. I liked it a lot as Pym builds certain female characters. For example, Catherine who moves away from that concept of an excellent woman (a nod to another of her works) always ready to make a tea (in fact, another character has a row with her preparation) and always be ready to help others . She is a self-sufficient, independent woman who does not need marriage to reassert herself.
It seems delicious to me how this novel is narrated and how Pym gives life to his characters in a choral work. Each of them has a special charm. In the group there are different and with very varied characters what creates a range of great diversity. Your worries, emotions and feelings are very much in keeping with your age and your performance (such as age difference, your occupation or goals) as well as how you deal with your conflicts or daily situations.
A little less than angels has a simple argument but that has been very attractive to me. Maybe it is not a novel for those readers who expect action, but for those who enjoy an excellent way of narrating, elegant, subtle and with a fine irony that takes more than a smile. Certain situations have been very funny for me.
The novel is narrated in third person which allows the author to explore each of his characters and get into their heads. Love, friendship, dreams, even jealousy that allow us to investigate how they see themselves and how they see others.

In LESS THAN ANGELS she turns her attention almost completely over to a group of anthropology students and professors and their aides working at an unnamed university in London; the result is one of her very best novels, and certainly her funniest. As frequently happens with Pym’s works, there is no clear protagonist in this work; almost everyone engages our sympathies but very differently. Most of the characters seem to be in orbit in one way or another around Tom Mallow, a charismatic son of privilege who has left his landed family to work on his dissertation, and Professor Felix Mainwaring, a distinguished anthropology professor who has managed to charm a wealthy widow into giving his department the promise of quite a lot of money. Most of the novel is superficially about the competition among various women in Tom’s life for his romantic attentions, and that among the students to get one of the fellowships Professor Mainwaring dangles before them, but really it’s a kind of anthropological study in itself of a very highly educated and polite group of people who seem on their way out as a dominant social force in London. (The novel is filled with references to its nineteenth-century antecedents in Jane Austen and Anthony Trollope, and also shows us at odd moments the potential for the great social changes unleashed in London in the twentieth century in the form of non-European immigrants and of enthusiasts for alternative political ideologies such as international communism.)
Pym’s exceptionally dry humor is quite evident throughout, and I genuinely laughed out loud at several sections (particularly at the weekend retreat Professor Mainwaring arranges for his fellowship applicants at his country estate, which has one of the funniest outcomes in fiction I can remember). What might be more subtle is the author’s extraordinary craft at manipulating her characters and her situations. This is one of the most deftly constructed novels I’ve read in quite some time.

From 1946 to 1963, Barbara Pym worked at the International African Institute in London and was Assistant Editor of the anthropology journal AFRICA. Anthropologists feature obliquely in most of her novels, but here they’re front-and-center. Also typical of Pym’s books, there are two (very different) female protagonists.
Deirdre Swan is a nineteen-year-old anthropology student. Shy and awkward, she lives in the suburbs with her widowed mother, her spinster aunt, and her stodgy older brother. Predictably, she longs for a more “Bohemian” (as it was called then) life, but it’s 1956 and nice girls live at home until they marry.
Catherine Oliphant is living the life Deirdre desires, but not by choice. Still unmarried in her thirties, she has no living family and supports herself by writing for women’s magazines. She comes into the story because she shares her shabby apartment with anthropologist Tom Mallow when he’s not in Africa gathering material. She’s definitely a “Pym woman” – intelligent, whimsical, and aware that she’s eccentric without being bothered about it. She longs for the domesticity of Deirdre’s family life, but can only take it in small doses.
But the real star is the newly formed anthropological library and research center. It’s the brainchild of retired Professor Felix Mainwaring and has been funded by a grant from the U.S. and a legacy from a deceased scholar. Felix (a distinguished looking middle-aged bachelor) is in the process of charming further funding from wealthy American widow Minnie Foresight. Minnie is a stereotypical rich American female – pampered, spoiled, gullible, and moronic. The intellectuals despise, but can’t afford to ignore her. In the mid-1950’s, England was still in the grips of the grim post-WWII economy while America was enjoying a booming prosperity. British educational institutions simply couldn’t function without dollars flowing in from the U.S. and Minnie is a hot commodity.
And so we are treated to an insider’s view of a “Learned Society” and the quirky characters who work and socialize and flirt and bicker there. It’s telling that the center’s secretary/care taker (the odd but competent Esther Clovis) is available because she has recently left another Learned Society after a fight-to-the-death over the correct way to make tea. As Pym says snarkily, intellectuals must sometimes take their heads out of the clouds and refresh themselves by squabbling over trivialities!
In the end, the young people pair off as they always do and the older folks go about their own quieter, but equally satisfying pursuits. This may not be Pym’s best, but it’s a delightful book.

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