FruitLands: Una Experiencia Transcendental — Louisa May Alcott / Transcendental Wild Oats: And Excerpts from the Fruitlands Diary by Louisa May Alcott

El deseo de vivir en un mundo ideal, de generar una sociedad ideal, sin las indignidades vinculadas a los gobiernos de cada época, ha desembocado en la concepción y organización de todo tipo de comunidades paralelas, más o menos concurridas y eficaces, regidas por sus propias normas y basadas en sus propios códigos morales, religiosos y sociales, que, con el devenir de los años (algunas más años que otras), han demostrado lo difícil que resulta que un ser por definición imperfecto como lo es el hombre pueda establecer, dirigir y vivir en una entidad que se desea perfecta, pero que, a la postre, está formada por esos mismos seres imperfectos. La confianza en que un organismo complejo pueda ser distinto (mejor) a los miembros que lo componen se ha revelado casi siempre (uso «casi» por gentileza y por pura resistencia a aceptar la triste realidad) como una pretensión cándida e ingenua que roza lo absurdo cuando no lo temerario. Fruitlands es solo un ejemplo de ese numeroso grupo de comunidades que a lo largo del siglo xix se establecieron en los Estados Unidos y que fracasaron. Parece oportuno incidir en las creencias de los shakers, ya que es la única comunidad que se ha conservado, con más o menos éxito, hasta nuestros días, aunque casi todos sus centros se han ido transformando en museos. Al principio señalábamos que el fracaso fue la pauta habitual de las muchas comunidades que se crearon en los Estados Unidos a lo largo del siglo XIX, bien porque los miembros fundadores se subdividían en corrientes que, finalmente, se disgregaban de manera definitiva, bien porque la situación terminaba por hacerse insostenible y el grupo vendía sus bienes y desaparecía. En el caso de los shakers, a pesar de que el número de integrantes descendió de manera evidente a principios del siglo XX, cuando en Nueva Inglaterra pasaron de las veinte congregaciones que existían en 1840 a la práctica extinción, en la actualidad hay un grupo que resiste, concretamente en Maine. En 2017 solo quedaban dos miembros, pero siguen abiertos a la posibilidad de que todo aquel que desee entrar en la comunidad pueda pedir su aceptación mediante una solicitud por correo electrónico.

En el verano de 1843, un grupo de trascendentalistas de Nueva Inglaterra, incluida la familia Alcott, formaron una pequeña comunidad agrícola que se llamaría ‘Fruitlands’, en una granja en ruinas en un valle de Nashua, Massachusetts, cerca de la aldea de Stillriver y el pueblo de Harvard. Para el invierno, la comunidad se había derrumbado en la deserción y el hambre. Estos pioneros, en común con todos los pioneros de la comunidad de la época, soñaron que en el Valle de Nashoba forjarían un nuevo destino que rechazara el modernismo industrial en favor de la sabiduría innata, el naturalismo y una relación duradera con Dios, pero confrontado con la realidad de la Naturaleza. y sus propios defectos, los nobles planes de los trascendentalistas se convirtieron en polvo. ‘Transcendental Wild Oats’, una de las obras más oscuras de Louisa May Alcott, es una parodia, en forma novedosa, de la aventura Fruitlands de la familia Alcott. Un punto que sigue sin estar claro es qué es exactamente el “trascendentalismo” (o, de hecho, el trascendentalismo). Sospecho que no soy el único que soporta esa confusión. Es una confusión que existió incluso entre las principales figuras del Trascendentalismo, pero en este libro se encuentra algo cercano a un entendimiento que, en el estilo típico de Louisa May Alcott, está lleno de ingeniosos recursos literarios que aluden a la tradición de la creencia trascendentalista y su derivado. Raíces puritanas: desde la mención de William Penn y un busto de Sócrates hasta los vuelos incisivamente elocuentes e incisivos de la prosa poética como el siguiente pasaje:

“En la actualidad, este futuro Edén consistía en una antigua casa de labranza roja, un granero en ruinas, muchas hectáreas de praderas y una arboleda. Diez manzanos antiguos eran todos el” suministro de castas “que el lugar ofrecía hasta el momento; , en la firme creencia de que pronto se evocarían numerosos huertos de su conciencia interior, estos fundadores optimistas habían bautizado su dominio de Tierras de la Fruta “.

La amargura de esas manzanas casi se puede saborear, ¿no es así? Pero mi sospecha es que este triste y cínico relato del fracaso noble y romántico sirve como mera niebla. Yo sugeriría que ‘la avena salvaje trascendental’ no es tanto un libro sobre el trascendentalismo como sobre las mujeres: específicamente, las tribulaciones de las mujeres en un patriarcado. La comunidad de Fruitlands de esta novela es un microcosmos de la sociedad más amplia en ese momento y las relaciones sociales entre hombres y mujeres. En particular, la preocupación aquí es la forma en que, como lo vio Alcott, las mujeres fueron explotadas por hombres. Alcott en realidad escribió sus puntos de vista sobre los temas de las mujeres, el trabajo, la justicia social y la familia con mayor seriedad en la novela más conocida, y superior, ‘Trabajo’, publicada casi al mismo tiempo que ‘Wild Oats’, Pero la alegoría social en ambas novelas es similar. Los puntos de vista de Alcott presagian el feminismo modernista en el sentido de que ella veía a las mujeres como una clase oprimida en la sociedad y a los hombres como una especie de aristocracia rentable, tímida y trabajadora. Cualquier trascendentalismo que pueda haber en este libro sirve simplemente como un proscenio para los verdaderos problemas sociales que Alcott quiere abordar. Alcott es un autor que admiro, pero no por sus puntos de vista sociales, que me parecen hostiles. La admiro porque era un sublime forjador de palabras, con una rara habilidad para diseñar su prosa hacia la metáfora y la alusión. Encuentro que leer y descubrir su trabajo siempre revela una joya aquí y allá. En ‘Wild Oats’, tenemos algunas alusiones reveladoras inteligentes a las creencias de los trascendentalistas y una exploración de su importancia en las opiniones y experiencias de formación del autor del autor, pero Alcott trata los problemas reales de la mesa directamente, con crueldad y claridad: son los hombres quienes abandonan la comunidad y defraudan a todos, y son las mujeres las que mantienen a la comunidad en marcha y, al final, salvan a todos. En este contexto, soy consciente de que mi admiración por Alcott puede parecer un poco incongruente. Soy un ciudadano del siglo XXI, y me disgusta el feminismo. ¿Cuál es el atractivo de la vida y las obras de una escritora de Nueva Inglaterra, protofeminista y femenina de principios a mediados del siglo XIX? ¿siglo? Bueno, aparte de las habilidades literarias de Alcott, siempre me ha gustado la literatura estadounidense, en parte debido a lo que veo como su crudeza y expansión y el potencial literario que esto da, pero también porque habla de una época anterior en Gran Bretaña cuando su gente La principal fuente de migración al Nuevo Mundo y la sociedad británica estaban mucho menos establecidas que ahora y no era el lugar siniestro y consensual que es hoy. Este pequeño libro es de un período en el que Estados Unidos todavía era un comienzo con ideales que tenían resonancia para los británicos y otros europeos descontentos y en el que emergían comunidades pioneras para experimentar con nuevos modos de vida. Fue un momento emocionante, especialmente para aquellos que estaban dispuestos a sentir incomodidad por sus creencias, una cualidad rara o inexistente en la actualidad.

En ese sentido, Bronson Alcott, el padre de Louisa y líder de Fruitlands, emerge de este libro como una figura confusa. Por un lado, vivía por sus creencias y estaba dispuesto a morir por ellas, lo cual es admirable. Por otro lado, bajo la mirada implacable y regañina de Louisa, fracasó, no por el desfavorable giro de la suerte o la suerte, sino indudablemente debido a sus propias fallas y las fallas de quienes lo rodeaban. Alcott atribuye este fracaso a las relaciones sociales disfuncionales: los hombres de la comunidad, incluido Bronson, se instalaron como un tipo de élite socrática, mientras que las mujeres y los niños se encargaron de la mayor parte del trabajo, y así la comunidad se tambaleó al borde y finalmente se derrumbó . “Los mejores esquemas de ratones y hombres, van a menudo enojados”, el poeta Robert Burns hizo la letra, y así lo hacen, pero no comparto la tristeza de Burns, el cinismo de Steinbeck o el desaliento de Alcott. Mejor ser ‘George’ y ‘Lennie’ de Steinbeck y tener ese sueño, incluso si no se cumple, e incluso si es doloroso. De hecho, es mejor ser uno de los personajes parodiados de Alcott aquí, con el “dolor y la pena”, porque a veces vale la pena, aunque solo sea por un sueño de la “alegría prometida”. Tal vez sea así como podemos racionalizar al pobre Bronson Alcott y resolver la confusión. Tuvo un sueño, lo persiguió, fracasó y, en la mejor tradición estadounidense, pagó el precio. Las creencias y los sueños no son suficientes por sí solos: como Louisa May Alcott nos recuerda correctamente en este libro, el cambio social es un reflejo de la necesidad económica, aunque el determinismo de Alcott no lo explica todo. También hay historia. Los migrantes que cruzaron un gran océano para vivir en el Nuevo Mundo buscaron construir nuevos ‘castillos’. No era un sueño de dinero sucio. Era, más bien, una aventura de ‘ser’, una misión existencial, la búsqueda sajona de la libertad lejos de los castillos normandos figurativos y lejos de las restricciones literales de un sistema de clases basado en la tierra. En muchos casos, estos sueños también fueron motivados por un anhelo de libertad de pensamiento y conciencia. Estas personas fueron los auténticos soñadores estadounidenses, verdaderos, pioneros sociales que no tuvieron tiempo para el desolador de Burns. Ellos domesticarían una tierra cruda pero fértil y construirían sus propios ‘castillos’. El sueño todavía está allí, tanto en el Viejo como en el Nuevo Mundo, pero las manzanas son agrias y amargas porque los hombres no han dirigido su atención a Sócrates.

Otros libros de la autora en el blog:

https://weedjee.wordpress.com/2015/04/08/un-cuento-de-enfermera-louisa-may-alcott/

The desire to live in an ideal world, to generate an ideal society, without the indignities linked to the governments of each era, has led to the conception and organization of all kinds of parallel communities, more or less concurred and effective, governed by their own norms and based on their own moral, religious and social codes, which, with the passing of the years (some years more than others), have shown how difficult it is that a being by imperfect definition as man is able to establish, directing and living in an entity that is desired perfect, but that, in the end, is formed by those same imperfect beings. The confidence that a complex organism can be different (better) to the members that compose it has almost always been revealed (using “almost” out of courtesy and out of pure resistance to accept the sad reality) as a naive and naive pretense that borders on absurd when not reckless. Fruitlands is just one example of that numerous group of communities that, throughout the nineteenth century, established themselves in the United States and failed. It seems opportune to influence the beliefs of the shakers, since it is the only community that has been preserved, with more or less success, to this day, although almost all of its centers have been transformed into museums. At first we pointed out that failure was the usual pattern of the many communities that were created in the United States throughout the nineteenth century, either because the founding members were subdivided into streams that eventually finally disintegrated, or because the The situation ended up becoming untenable and the group sold their assets and disappeared. In the case of the shakers, despite the fact that the number of members descended clearly at the beginning of the 20th century, when in New England they went from the twenty congregations that existed in 1840 to the practice of extinction, today there is a group that resists, specifically in Maine. In 2017 there were only two members left, but they remain open to the possibility that anyone wishing to enter the community can request their acceptance by means of a request by email.

In the summer of 1843, a group of New England Transcendentalists, including the Alcott family, formed a small farming community to be called ‘Fruitlands’, on a dilapidated farm in a vale of Nashua, Massachusetts, close to the hamlet of Stillriver and the village of Harvard. By the winter, the community had collapsed in desertion and starvation. These pioneers, in common with all community pioneers of the time, dreamed that in the Nashoba Valley they would forge a new destiny that rejected industrial modernism in favour of innate wisdom, naturalism and an enduring relationship with God, but confronted with the reality of Nature and their own flaws, the noble plans of the Transcendentalists turned to dust. ‘Transcendental Wild Oats’, one of the more obscure works of Louisa May Alcott, is a parody, in novel form, of the Alcott family’s Fruitlands adventure. One point that remains unclear is what ‘Transcendentalism’ (or, indeed, transcendentalism) is exactly. I suspect I am not the only one who bears that confusion. It’s a confusion that existed even among the leading figures of Transcendentalism, but something proximate to an understanding is found in this book, which – in typical Louisa May Alcott style – is full of clever literary devices that allude to the Transcendentalist belief tradition and its derivative Puritan roots: from mention of William Penn and a bust of Socrates to cuttingly eloquent and incisive flights of poetic prose like the following passage:-

“This prospective Eden at present consisted of an old red farm-house, a dilapidated barn, many acres of meadow-land, and a grove. Ten ancient apple trees were all the “chaste-supply” which the place offered as yet; but, in the firm belief that plenteous orchards were soon to be evoked from their inner consciousness, these sanguine founders had christened their domain Fruitlands”.

The bitterness of those apples can almost be tasted, can’t it, but my suspicion is that this sad and cynical account of noble and Romantic failure serves as a mere fog. I would suggest ‘Transcendental Wild Oats’ is not so much a book about Transcendentalism as about women: specifically, the travails of women in a patriarchy. The Fruitlands community of this novel is a microcosm of wider society at that time and the social relations between men and women. In particular, the concern here is the way – as Alcott saw it – women were exploited by men. Alcott actually penned her views on the themes of women, work, social justice and the family on a more serious basis in the better-known – and superior – novel, ‘Work’, published at about the same time as ‘Wild Oats’, but the social allegory in both novels is similar. Alcott’s views presage modernist feminism in that she saw women as an oppressed class in society and men as a kind of work-shy, rentier aristocracy. Any Transcendentalism there might be in this book serves merely as a proscenium for the real social issues that Alcott wants to tackle. Alcott is an author I admire, but not for her social views, which I find inimical. I admire her because she was a sublime wordsmith, with a rare ability to craft her prose towards metaphor and allusion. I find reading and discovering her work always reveals a gem here and there. In ‘Wild Oats’, we have some tellingly clever allusions to the beliefs of Transcendentalists and an exploration of their significance in the author’s life-forming views and experiences, but the real issues on the table are dealt with by Alcott directly, with ruthlessness and clarity: it is the men who desert the community and let everyone down, and it is the women who keep the community going and, in the end, save everyone. Against that background, I am conscious that my admiration for Alcott might seem a little incongruous. I am an ordinary citizen in the 21st. century, and I dislike feminism. What’s the attraction of the life and works of a female, proto-feminist, New England writer of the early to mid-19th. century? Well, aside from Alcott’s literary skills, I have always had a liking for American literature, partly because of what I see as its rawness and expansiveness and the literary potential this gives, but also because it speaks to an earlier time in Britain when its people were the major source for migration to the New World and British society was much less settled than now and not the sinisterly consensual place it is today. This little book is from a period when America was still a beginning with ideals that had resonance for disaffected British and other Europeans and in which pioneer communities were emerging to experiment with new modes of living. It was an exciting time, especially for those who were willing to experience discomfort for their beliefs, a quality that is rare or non-existent today.

In that sense, Bronson Alcott, Louisa’s father and a leader of Fruitlands, emerges from this book as a confusing figure. On the one hand, he lived for his beliefs, and he was willing to die for them, which is admirable. On the other hand, under Louisa’s unforgiving, scolding glare, he failed, not out of the unfavourable turn of chance or luck, but unquestionably due to his own failings and the failings of those around him. Alcott ascribes this failure to dysfunctional social relations: the men in the community, Bronson included, installed themselves as a kind of Socratic elite, while the women and children went about most of the labouring, and so the community teetered on the brink and eventually collapsed. “The best laid schemes of mice and men, Go often awry”, the poet Robert Burns lyricised, and so they do, but I do not quite share Burns’ sadness, Steinbeck’s cynicism or Alcott’s despondency. Better to be Steinbeck’s ‘George’ and ‘Lennie’ and have that dream, even if unfulfilled, and even if painful. Indeed, better to be one of Alcott’s parodied characters here, with the ‘grief and pain’, because sometimes it is worth it, if only for a dream of the ‘promised joy’. That is perhaps how we can rationalise poor old Bronson Alcott and resolve the confusion. He had a dream, he pursued it, he failed, and in the best American tradition, he paid the price. Beliefs and dreams are not enough on their own: as Louisa May Alcott rightly reminds us in this book, social change is a reflection of economic need, though Alcott’s determinism does not explain all. There is history as well. The migrants who crossed a great ocean to live in the New World sought to build new ‘castles’. It wasn’t a grubby money dream. It was, rather, an adventure of ‘being’, an existential mission, the Saxon pursuit of freedom far and away from figurative Norman castles and away from the literal constraints of a land-based class system. In many cases, these dreams were also motivated by a yearning for freedom of thought and conscience. These people were the original, true American Dreamers, social pioneers who had no time for Burns’ wistful pathos. They would tame a raw but fertile land and build their own ‘castles’. The Dream is still there, in both the Old and New Worlds, but the apples are sour and bitter because men have not turned their minds to Socrates.

Many other books by Louisa May Alcott in the blog:

https://weedjee.wordpress.com/2015/04/08/un-cuento-de-enfermera-louisa-may-alcott/

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