Las Variaciones Bradshaw — Rachel Cusk / The Bradshaw Variations by Rachel Cusk

Cusk escribe a la perfección, y la descripción inicial del despertar de la familia Bradshaw es sublime. La autora compara su casa con una especie de instrumento musical, con Thomas Bradshaw el bajo en la cocina y su hija y su esposa sonando las notas más estridentes en sus habitaciones en los techos superiores del edificio.
Sin embargo, comenzó a darse cuenta de que el libro no consistiría en nada más que en la descripción. Cada página parece contener dos o tres símiles: se compara a las personas con nieblas, caoba y mariposas clavadas en una vitrina victoriana. La lista es interminable. Cada descripción es adecuada y está perfectamente pensada, pero colectivamente solo obstruyen la narrativa del libro.

Esta novela sigue a la familia Bradshaw – tres hermanos, sus esposas e hijos y los padres Bradshaw – a lo largo de un año, aunque el sentido del tiempo que pasa en esta narrativa bastante estática no es particularmente claro. El libro está compuesto de piezas de replanteo: casi todos los capítulos presentan otro personaje en un entorno diferente, y esto es tanto su fuerza como su debilidad.
Supuse por el título que el libro trazaría los contrastes y los vínculos entre las diferentes ramas de la familia Bradshaw, pero en realidad un conjunto de personajes (el hermano del medio, Thomas, su esposa Tonie y su frágil hija Alexa) obtienen mucho más atención que las otras, y con frecuencia el enfoque en las otras familias está en las esposas en lugar de sus esposos, por lo que claramente Rachel Cusk no está particularmente interesada en el efecto de la herencia genética y la educación aquí. Lo que funciona de manera brillante son sus observaciones de las personas y sus interacciones. La novela es muy corta y, a menudo, los personajes se presentan en solo unas pocas líneas o páginas, pero Cusk logra unir exactamente cada personalidad, desde la expedición del hermano menor Leo hasta la compra de un abrigo, hasta la insistencia de la esposa del hermano mayor Howard, Claudia, en tener un ‘estudio’ en su jardín por su ‘trabajo’, que en realidad ella nunca ingresa.
Sin embargo, a pesar del talento obvio de Cusk, esta es una novela muy difícil de mantener. Realmente no sentí ningún deseo de leer aquí, ya que simpatizaba con muy pocos de los Bradshaws. Thomas, aunque desafortunado, es quizás el más humano, y su decencia básica, pero la debilidad general, está bellamente ilustrada en el capítulo sobre el comienzo de su relación con Tonie. Como ya tenía una novia, Clare, cuando los dos se conocieron, Tonie recuerda cómo darían largos paseos por el río tratando de descubrir cómo dejaría a Clare, pero si ella intentaba hacer algún avance, él evitaría su rostro: Evita ser ‘infiel’. Para Tonie, esto parece ser un símbolo de su relación como un todo: “Ella quiere recordarle toda la precaución y la preocupación que él buscó en el río”. Ella quiere llamar su atención sobre el hecho de que una vez, cuando importaba, él escatimó la parte de Tonie.
El desarrollo de Thomas y Tonie como personajes, sin embargo, contrasta con el tratamiento bastante escaso de las otras familias en la novela, quienes, aunque representadas con precisión, nunca saltan a la vida. Me quedé con la sensación de que a Cusk le habría resultado mejor centrarse completamente en este conjunto de Bradshaws, o escribir algo más. Al final, admiré su habilidad, pero el libro deja poca impresión.

Los libros son una enfermedad —conviene—. La literatura, un virus. No siendo su mejor novela, nosotros podríamos ser protagonistas del relato.

Otros libros de la autora comentados:

https://weedjee.wordpress.com/2017/05/08/a-contraluz-rachel-cusk/

https://weedjee.wordpress.com/2019/06/04/transito-rachel-cusk-trilogia-a-contraluz-ii-transit-by-rachel-cusk-trilogy-outline-ii/

https://weedjee.wordpress.com/2019/06/05/presagio-rachel-cusk-trilogia-a-contraluz-iii-kudos-by-rachel-cusk-trilogy-outline-iii/

Cusk writes beautifully, and the initial description of the Bradshaw family waking up is sublime. The author commpares their house to a kind of musical instrument, with Thomas Bradshaw the bass in the kitchen and his daughter and wife sounding the shriller notes in their bedrooms in the upper reaches of the building.
However, it began to dawn on me that the book would consist of nothing else besides description. Each page seems to contain two or three similes: people are compared to mists, mohagany and butterflies pinned in a Victorian display case. The list is endless. Each description is apt and perfectly thought-out but collectively they just clog up the narrative of the book.

This novel follows the extended Bradshaw family – three brothers, their wives and children, and the Bradshaw parents – through the course of a single year, although the sense of time passing in this rather static narrative is not particularly clear. The book is composed of set-pieces – almost every chapter features another character in a different setting – and this is both its strength and its weakness.
I’d assumed from the title that the book would trace the contrasts and links between the different branches of the Bradshaw family, but in fact one set of characters – the middle brother, Thomas, his wife Tonie and their fragile daughter Alexa – get much more attention than the others, and often the focus in the other families is on the wives rather than their husbands, so clearly Rachel Cusk is not particularly interested in the effect of genetic inheritance and upbringing here. What works brilliantly are her observations of people and their interactions. The novel is very short, and often characters are presented in only a few lines or pages, but Cusk manages to pinion each personality exactly – from the youngest brother Leo’s expedition to buy a coat, to the oldest brother Howard’s wife Claudia’s insistence on having a `studio’ in her garden for her `work’, which in fact she never enters.
However, despite Cusk’s obvious talent, this is a very difficult novel to warm to. I didn’t really feel any desire to read on here, as I sympathised with very few of the Bradshaws. Thomas, although hapless, is perhaps the most human, and his basic decency but overall weakness is beautifully illustrated in the chapter concerning the beginning of his relationship with Tonie. As he already had a girlfriend, Clare, when the two met, Tonie recalls how they would take long walks along the river trying to work out how he would leave Clare, but if she tried to make any advances he would avert his face – to avoid being `unfaithful’. To Tonie, this seems symbolic of their relationship as a whole: `She wants to remind him of all that caution and concern he went in for by the river. She wants to draw his attention to the fact that once, when it mattered, he stinted Tonie’s share.’
The development of Thomas and Tonie as characters, however, contrasts with the rather skimpy treatment of the other families in the novel, who, although precisely depicted, never exactly spring to life. I was left with the feeling that Cusk would have done better to focus entirely on just this set of Bradshaws, or to write something much longer. In the end, I admired her skill, but the book leaves little impression.

Books are a disease-it comes together. Literature, a virus. Not being his best novel, we could be protagonists of the story.

Many other books of this author commented in my blog:

https://weedjee.wordpress.com/2017/05/08/a-contraluz-rachel-cusk/

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