Los Contrabandistas De Libros Y La Epopeya Para Salvar Los Manuscritos De Tumbuctú — Joshua Hammer / The Bad-Ass Librarians of Timbuktu: And Their Race to Save the World’s Most Precious Manuscripts by Joshua Hammer

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Una historia increíble. Bien escrito e investigado. El hecho de que tenga un final feliz con la salvación de esos preciosos manuscritos de Tombuctú restaura la confianza en el espíritu humano. Es demasiado terrible contemplar qué destino les habría sucedido si no hubieran sido trasladados a un lugar seguro. La destrucción de tales obras preciosas haría a la humanidad en general más pobre. No puedo dejar de admirar la inteligencia y el coraje del bibliotecario Kader Haidara, y su dedicación para salvar una parte preciosa de la herencia del mundo.
La única pequeña queja que tengo es que gran parte del libro se ocupó de los aspectos políticos del área. Por mi parte, me confundí un poco con todas las facciones que luchaban por controlar el norte de África en general. Dicho esto recomiendo encarecidamente este maravilloso libro.
Esta es una historia fenomenal: una de valentía y una obstinada negativa a dejar que la historia sea completamente destruida por personas que incluso los líderes de Al Qaeda sentían que iban demasiado lejos, y Abdel Kader Haidara es un héroe en todos los aspectos. Es una pena que Joshua Hammer no esté a la altura de las circunstancias. Una verdadera historia de suspenso, horror y el temor de que demasiadas situaciones en las que se meten los bibliotecarios puedan ir muy mal rápidamente se ve empañada por la simplicidad de su constante voluntad de hacerle saber que todo salió bien.
Un ejemplo es cuando uno de los cómplices de Haidara es sorprendido saliendo de la biblioteca con un baúl de manuscritos y es acusado por uno de los líderes de los fanáticos de robarlos. Lo amenazan con un juicio y le cortan la mano derecha como castigo. Lo que debe haber sido una experiencia aterradora para el joven es que Hammer habla de su reunión con el bibliotecario un año después. Esto sucede una y otra vez. También se repite y duplica sus oraciones para impartir información. Un estilo muy decimonónico.
Aún así, la historia es tan convincente que supera las limitaciones del autor. Diría que creo que sería una película perfecta, pero puedo ver a Hollywood seleccionando a Tom Hanks como Haidara con Brad Pitt como Hammer y Ron Howard dirigiéndolos con la misma incoherencia que «El Código Da Vinci». A veces, una historia es mejor dejarla sola …

En el corazón de la historia de Hammer está el esfuerzo del archivista heroico, bibliófilo y «bibliotecario» Abdel Kader Haidara por guardar innumerables manuscritos invaluables e invaluables, creados en Timbuktu y sus alrededores durante dos períodos de dominio musulmán ilustrado. Estos tesoros, tan largos y tan bien ocultos que se considerarían fantásticos, serían destruidos si los islamistas fanáticos que ocupaban Tombuctú los encontraran.
El libro comienza con una descripción pintoresca de un joven Haidara alistado para encontrar y adquirir manuscritos antiguos para el Instituto Ahmed Baba en Timbuktu. En resumen: a lo largo de 15 años, Haidara adquirió una experiencia en ambas habilidades: técnicas requeridas para identificar y preservar manuscritos, y habilidades personales (vendedor), que le permitieron adquirir manuscritos, la mayoría de los cuales han estado en la misma familia durante siglos y muy algunos de los cuales tenían una etiqueta de precio.
Haidara encontró sus manuscritos en posesión de aquellos en la parte superior e inferior de Tombuctú y sus regiones circundantes. Aprendió a negociar, comprar y comerciar. Viajó en bote, carro, camello y pie. Fracasó, se levantó y siguió adelante, hasta que encontró los tesoros que buscaba. Los manuscritos, numerados en cientos de miles, que existen en condiciones que van desde obras maestras bien conservadas del arte islámico hasta fragmentos que se desvanecen y se desintegran, tendrían, a su cuidado, un futuro.
Es imposible no admirar al hombre y su trabajo para preservar estos vestigios de la «Edad de Oro» de Tombuctú, durante la cual la ciudad fue el hogar de reconocidos eruditos islámicos. Haidara se convirtió en un hombre de letras internacional, y su celebridad le permitió adquirir el dinero para construir bibliotecas modernas, conservar innumerables libros y comenzar el proceso de catalogación de un legado que se había consignado en la leyenda.
El negocio de Haidara, una aventura inspirada en Indiana Jones de bajo presupuesto, ubicar manuscritos y adquirirlos se convirtió, después de que Al-Qaeda en el Magreb Islámico capturara a Gao y Timbuktu, un juego mortal del gato y el ratón. La agitación fue tan desastrosa como imprevista. (El propio país Malí estaba en riesgo de convertirse en un estado fallido). Los conquistadores amenazaron con hacer en cuestión de días lo que los siglos de abandono no podían: destruir estos tesoros como si fueran basura.
Para evitar esta catástrofe, Haidara construyó un ferrocarril subterráneo que, milagrosamente, bajo las narices de los islamistas, retiró 377,000 manuscritos a un refugio seguro. Cómo funcionó, la inspiración del título del libro, te dejaré descubrir por ti mismo.
Todo esto tiene los ingredientes de una historia excelente. El problema con este libro es que se lee demasiado como una serie de artículos de revistas forzados entre cubiertas de cartón. Hammer está inclinado a incluir demasiados detalles y hay un punto en el que los detalles están fuera de su alcance. El problema no es la complejidad de la historia o la ambición de Hammer de documentar una hazaña notable innegable. Es en el relato mismo, que se vuelve repetitivo, luego tedioso, hasta que se arrastra a lo largo de su conclusión perdonada. Mucho antes del epílogo, me cansé tanto de los nobles protagonistas como de sus antagonistas homicidas.
El libro es curioso y, por lo tanto, su último defecto es su incapacidad para mantener el suspenso. Se evitó una gran catástrofe, pero no se siente como si hubiera ocurrido algo trascendental. El martillo fue por ancho en lugar de profundidad.
La única omisión en el libro, y es significativa, es la incapacidad de Hammer para conectar los puntos entre el papel de Estados Unidos en la destrucción de Libia y el asesinato de Gaddafi y la casi catástrofe que sacudió a Tombuctú. La preocupación de la administración de Obama con el cambio de régimen desató episodios e incidentes de violencia sectaria y terrorismo islamista en la región que continúan hasta hoy.
Hammer deja en claro, a menudo en lenguaje condescendiente, que Tumbuctú era precioso para la visión de África de Gaddafi. Así que sus elecciones aquí merecen ser parte de la discusión. Es razonable preguntar: ¿Qué permitió que Al Qaeda en el Magreb (Ansar Dine) floreciera, qué puso a Tumbuctú, Gao, Mali, y así los manuscritos de Haidara en el punto de mira de las armas más modernas, excepto este ensangrentado espectáculo?.

La enciclopedia funcionaba como una especie de chat antes de internet, con conversaciones que se iban matizando en el curso de cientos de años. Este tipo de enciclopedias, que proliferaron durante la Edad de Oro de Tombuctú, reflejan el deseo de dar coherencia y orden a la escolástica islámica desde Tombuctú hasta Egipto y más allá, de conferir el reconocimiento, e incluso la inmortalidad, a los sabios que habían buscado ampliar el ámbito de la comprensión humana. Eran el Quién es quién del mundo islámico medieval y representaban un extraordinario logro en un tiempo en que el mundo era mucho más grande y estaba mucho menos interconectado, y en el que recopilar las biografías de sabios dispersos exigía una enorme cantidad de tiempo y esfuerzo. En aquel texto resultaban tangibles el vigor y la perdurabilidad de la vida intelectual de Tombuctú, tanto en el texto original como en los antiguos comentarios de sabios de todos los tiempos. Con veneración, Haidara hojeó las páginas del manuscrito antes de volver a colocarlo delicadamente sobre lo alto de la pila en el baúl. Lo había rescatado una vez de las manos de los yihadistas en Tombuctú…

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An amazing story. Well written and researched. The fact that it has a happy ending with the salvation of those precious manuscripts from Timbuktu restores ones confidence in the human spirit. It is too terrible to contemplate what fate would have befallen them if they had not been removed to safety. The destruction of such precious works would make humanity in general all the poorer. I cannot but admire the intelligence and courage of the librarian Kader Haidara, and his single mindedness in saving a precious part of the worlds heritage.
The only small gripe I have is that too much of the book was taken up with the political aspects of the area. I for one got somewhat confused with all the various factions striving for control of North Africa in general. That said I would highly recommend this wonderful book.
This is a phenomenal story — one of courage and a stubborn refusal to let history be completely destroyed by people even al Qaeda’s leaders felt were going too far — and Abdel Kader Haidara is a hero by any standard. It’s too bad Joshua Hammer doesn’t rise to the occasion. A true story of suspense, horror, and the fear that far too many situations the librarians get into could go very bad very quickly is tempered into simplicity by his consistent willingness to let you know everything turned out all right.
One example is when one of Haidara’s accomplices is caught leaving the library with a trunk of manuscripts and is accused by one of the fanatics’ leaders of stealing them. He is threatened with a trial and having his right hand cut off as punishment. What must have been a terrifying experience for the young man is blown by Hammer talking about his meeting with the librarian a year later. This happens over and over. He also repeats himself and doubles back on his sentences, in order to impart information. A very 19th Century style.
Still, the story is so compelling, it pretty much overcomes the limitations of the author. I’d say I think it would make a perfect movie, but I can just see Hollywood casting Tom Hanks as Haidara with Brad Pitt as Hammer and Ron Howard directing it with the same incoherence as «The Da Vinci Code.» Sometimes, a story is best left alone…

At the heart of Hammer’s story is the effort of the heroic archivist, bibliophile and “librarian” Abdel Kader Haidara to save countless invaluable, irreplaceable manuscripts—created in and around Timbuktu during two periods of enlightened Muslim rule. These treasures, so long and so well hidden as to be considered fantastical, would be destroyed if found by fanatical Islamists who occupied Timbuktu.
The book opens with a picturesque telling of a young Haidara being enlisted to find and acquire ancient manuscripts for the Ahmed Baba Institute in Timbuktu. In short: Over 15 years, Haidara acquired an expertise in both hard skills—techniques required to identify and preserve manuscripts—and soft skills—salesmanship—that enabled him to acquire manuscripts, most of which have been in the same family for centuries and very few of which had a price tag.
Haidara found his manuscripts in the possession of those at the top and bottom of Timbuktu and its surrounding regions. He learned to deal, buy, and trade. He traveled by boat, car, camel, and foot. He failed, picked himself up, and pushed on, until he found the treasures he sought. The manuscripts, numbering in the hundreds of thousands, existing in conditions from well-preserved masterpieces of Islamic art to fading and disintegrating fragments, would, in his care, have a future.
It is impossible not to admire the man and his work to preserve these vestiges of Timbuktu’s “Golden Ages,” during which the city was home to renowned Islamic scholars. Haidara became an international man of letters, and his celebrity enabled him to acquire the money to build modern libraries, conserve countless books, and begin the process of cataloging a legacy that had been consigned to legend.
Haidara’s business—a low budget Indiana Jones-inspired adventure—locating manuscripts and acquiring them became, after Al-Qaeda in the Islamic Maghreb captured Gao and Timbuktu, a deadly game of cat and mouse. The turmoil was as disastrous as it was unforeseen. (The country Mali itself was at risk of becoming a failed state.) The conquerors threatened to do in a matter of days what centuries of neglect could not: Destroy these treasures as if they were trash.
To prevent this catastrophe, Haidara jerrybuilt an Underground Railroad that miraculously, under the noses of the Islamists, removed 377,000 manuscripts to a safe haven. How it worked— the inspiration of the book’s title—I will let you discover for yourself.
All of this has the makings of a superb story. The problem with this book is that it reads too much like a series of magazine articles forced between cardboard covers. Hammer is inclined to include too much detail and there is a point when details are beside the point. The problem is not the complexity of the story or Hammer’s ambition to document an undeniable remarkable feat. It is in the telling itself, which grows repetitive, then tedious, until it shuffles along to its forgone conclusion. Long before the epilogue, I grew as tired of noble protagonists as of their homicidal antagonists.
The book’s curious and, so, ultimate shortcoming is its inability to sustain suspense. A great catastrophe was averted, but it does not feel as if anything momentous occurred. Hammer went for width instead of depth.
The one omission in the book, and it is significant, is Hammer’s failing to connect the dots between America’s role in the destruction of Libya and the murder of Gaddafi and the near catastrophe that sideswiped Timbuktu. The Obama administration’s preoccupation with regime change unleashed in the region episodes and incidents of sectarian violence and Islamist terrorism that continue to this day.
Hammer makes clear, often in condescending language, that Timbuktu was precious to Gaddafi’s vision of Africa. So his elisions here deserve to be part of the discussion. It is reasonable to ask: What enabled Al Qaeda in the Maghreb (Ansar Dine) to flourish, what put Timbuktu, Gao, Mali, and so Haidara’s manuscripts in the crosshairs of state-of-the-art weapons, except this bloody sideshow?.

The encyclopedia worked as a kind of chat before the internet, with conversations that were nuanced over the course of hundreds of years. This type of encyclopedias, which proliferated during Timbuktu’s Golden Age, reflect the desire to give coherence and order to Islamic scholasticism from Timbuktu to Egypt and beyond, to confer recognition, and even immortality, to the sages who had sought to broaden the scope of human understanding. They were the Who’s Who of the medieval Islamic world and represented an extraordinary achievement at a time when the world was much larger and much less interconnected, and in which collecting the biographies of scattered scholars required an enormous amount of time and effort. In that text the vigor and durability of the intellectual life of Timbuktu were tangible, both in the original text and in the ancient commentaries of sages of all times. With veneration, Haidara leafed through the pages of the manuscript before putting it back delicately on top of the pile in the trunk. He had rescued him once from the hands of the jihadists in Timbuktu …

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