La Novena Hora — Alice McDermott / The Ninth Hour: A Novel by Alice McDermott

Recibo la misma, exacta sensación que con ‘Alguien‘, el otro libro de Alice McDermott que me he echado a los ojos: escenas deslavazadas, personajes interesantes (mis preferidos son Lucy, la señora Tierney), pero un resultado final que no me ha dejado poso. Termino el libro y ya tengo la sensación de que lo he empezado a olvidar. Arranca la historia con el suicidio de un hombre y una mujer embarazada, su pareja, a la que mandó a hacer la compra para que no presenciara lo que iba a hacer. El suicidio es el detonante de la historia, como ejemplo de que todos los actos, aunque pensemos que son meramente individuales, tienen influencia en los demás. Lo que ocurrirá a los personajes de este libro tendrá que ver con ese suicidio de las primeras páginas. La viuda entrará en contacto con una comunidad religiosa. Allí lavará ropa como también se lavan las penas. Allí crecerá su hija. Allí se construirá una historia familiar contada luego desde el recuerdo. Y se volverá a demostrar que toda acción propia tiene consecuencias en los demás. Vuelve a ocurrir en la relación con el señor Costello. “Alguien tenía que hacer penitencia por ella, por el pecado al que no estaba dispuesta a renunciar. ¿Quién sino la hija que la amaba por encima de todo? (236). Y entonces, llegará el momento en el que habrá que decidir si atravesar la vida cargando con esos actos (los propios y los ajenos), con los errores y sus consecuencias, o bien vivirla sin abrigos viejos y libre de equipajes del pasado.

Las Hermanas pequeñas de enfermería: el convento en el corazón de La hora novena se ubicó bajo el paraguas de “Las hermanas pequeñas de enfermería”. Su trabajo consistía en salir a la comunidad católica de Brooklyn y amamantar a las personas que estaban enfermas o sufrían. Su vocación involucró lo que consideraríamos enfermería tradicional, pero fue mucho más allá de eso. Para las personas necesitadas, las hermanas también cocinan, limpian, lavan la ropa, brindan compañía y sustento para las almas de los enfermos. No pude evitar pensar en el gran servicio que brindaron estas mujeres.
Un poco de entrometimiento: cuando la hermana San Salvador entró en la escena de un suicidio, rápidamente resolvió tomar a la joven viuda, Annie y su hijo por nacer, bajo su ala. En el resto de sus vidas, Annie y Sally fueron amadas y atendidas por las Hermanas en este pequeño convento de enfermería. Las hermanas se aseguraron de que Annie tuviera un trabajo donde pudiera tener a su bebé cerca. Manejaron a otra joven al papel de la mejor amiga y confidente de Annie. Incluso se aseguraron de que Annie tuviera una vida propia. La adorada hermana de Sally y siempre estuvo presente en su vida, siempre apoyándola, pero empujándola suavemente en el camino.
Annie: Annie podría haberse convertido fácilmente en un personaje unilateral bajo la tutela de las hermanas, pero McDermott no dejó que eso sucediera. En cambio, Annie se convirtió en una mujer que era fácil de admirar. Con pocas opciones y un poco de ayuda, Annie construyó una buena vida para ella y para su hijo. Estaba animada y dispuesta a forjarse a su manera, no siempre viviendo según los estándares de las monjas o de la comunidad católica en general.
“Usted habló”, quiso decirle a su amiga, habló contra las asquerosas certezas que la vida le había dado: un marido muerto, una hija que criar sola, trabajo diario, soledad diaria, deber aburrido. Ella dijo, de hecho, la próxima vez que ella y Annie se conocieran, “una hora o dos de la tarde no es un gran pecado”.
Bonita forma de escribir: es fácil ver por qué Alice McDermott ha sido nominada a tantos premios. Su escritura era exquisita y sus descripciones vívidas. Como lector, me transportaron absolutamente a las arenosas calles de Brooklyn en 1930. Sabía lo que se sentía trabajar en el lavadero del convento, sentarme en un tren al lado de una mujer sucia y burda, o entrar en la habitación del enfermo de un paciente con una sola pierna.
Lo que no
Lento a la hora de construir: me gustó mucho la Novena hora y aún así no me fue bien hasta el último 20%. Mientras leía el libro, seguía sintiendo que mi interés estaba a punto de alzarme, y luego volvería a caer. La Novena Hora tenía demasiados antecedentes para mi gusto. Algo de eso confundió la trama que se desvaneció y fluyó para mí.
Demasiada angustia: La Novena Hora es una historia de la fe católica dentro de los confines de este pequeño convento de Brooklyn, pero aun así, me cansé de algo de la culpa católica y la necesidad de penitencia por los pecados grandes y pequeños. También me cansé de una historia relacionada con el padre moribundo de un personaje secundario y la culpa que él tenía por una elección desde su juventud.
{La evaluación final}
Al final, me alegro de haber leído La Novena Hora. La sola escritura de McDermott hace que valga la pena el tiempo. Agregue a eso Brooklyn en su apogeo, y las increíbles Hermanas Pequeñas de Enfermería con su llamamiento protector y tienen una pequeña ficción histórica realmente interesante.

I receive the same, exact sensation as with ‘Someone’, the other book by Alice McDermott that I have put in my eyes: washed out scenes, interesting characters (my favorite ones are Lucy, Mrs. Tierney), but a final result that has not I’m leaving. I finish the book and I already have the feeling that I have started to forget it. It starts the story with the suicide of a man and a pregnant woman, his partner, whom he ordered to make the purchase so that he would not witness what he was going to do. Suicide is the trigger of history, as an example that all acts, although we think they are merely individual, have influence on others. What will happen to the characters in this book will have to do with that suicide from the first pages. The widow will come into contact with a religious community. There he will wash clothes as well as the penalties are washed. There your daughter will grow up. There a family history will be constructed, told from the memory. And it will be shown again that every action of its own has consequences for others. It happens again in the relationship with Mr. Costello. “Someone had to do penance for her, for the sin she was not willing to give up. Who but the daughter who loved her above all? (236). And then, the moment will come when we will have to decide whether to go through life carrying those acts (our own and those of others), with the errors and their consequences, or to live without old coats and free of baggage from the past.

Little Nursing Sisters – The convent at the heart of The Ninth Hour fell under the umbrella of “The Little Nursing Sisters.” It was their job to go out in the very Catholic Brooklyn community and nurse those who were sick or suffering. Their calling involved what we would consider traditional nursing, but went way beyond that. For those in need, the sisters would also cook, clean, take in laundry, provide company, and sustenance for the souls of the sick. I couldn’t help thinking what a great service these women provided.
A Little Bit of Meddling – When Sister St. Savior happened onto the scene of a suicide, she quickly resolveded to take the young widow, Annie and her unborn child, under her wing. For rest of their lives, Annie and Sally were loved and cared for by the Sisters in this small nursing convent. The sisters made sure Annie had a job where she could have her baby near. They maneuvered another young woman into the role of Annie’s best friend and confidant. They even made sure Annie had for a life of her own. The sister’s adored Sally and were always present in her life, always supporting, but gently nudging her along the way.
Annie – Annie could easily have become a one-sided character under the tutelage of the sisters, but McDermott didn’t let that happen. Instead, Annie became a woman that was easy to admire. With few options, and a little help, Annie built a good life for herself and her child. She was spirited and willing to forge her own way, not always living by the standards of the nuns or the Catholic community in general.
“You spoke up,” she wanted to tell her friend, spoke up against the lousy certainties life had given her: a dead husband, a daughter to raise alone, daily labor, daily loneliness, dull duty. She said, in fact, when next she and Annie met, “An hour or two of an afternoon isn’t much of a sin.”
Beautiful Writing – It’s easy to see why Alice McDermott has been nominated for so many awards. Her writing was exquisite and her descriptions vivid. A a reader, I was absolutely transported to the gritty streets of 1930’s Brooklyn. I knew what it felt like to work in the convent’s laundry room, to a sit on a train next to a dirty, crass woman, or to enter the sickroom of a one-legged patient.
What Didn’t
Slow to Build – I liked so much about The Ninth Hour and still it didn’t really take off for me until the last 20%. As I read the book, I kept feeling like my interest was just on the verge of soaring, and then it would drop again. The Ninth Hour had too much background for my taste. Some of it muddied the storyline which ebbed and flowed for me.
Too Much Angst – The Ninth Hour is a story of the Catholic faith within the confines of this small Brooklyn convent, but even so, I grew tired of some of the Catholic guilt and need for penance for sins big and small. I also grew weary of a storyline having to do with a side character’s dying father and guilt he held over a choice from his youth.
{The Final Assessment}
In the end, I’m glad I read The Ninth Hour. McDermott’s writing alone makes it well worth the time. Add to that Brooklyn in its heyday, and the amazing Little Nursing Sisters with their protective calling and you have a really interesting little historical fiction.

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