Confesiones — Henry Marsh / Admissions: A Life in Brain Surgery by Henry Marsh

Henry Marsh es un renombrado neurocirujano y autor del exitoso libro “Ante Todo, No Hagas Daño” comentado en mi blog, que relató eventos de toda una vida trabajando en el NHS (Seguridad Social). Ese libro se concentró en los problemas técnicos de la cirugía cerebral y fue ilustrado por muchos ejemplos no solo de éxitos espectaculares, sino también de fracasos trágicos, incluidos algunos que se debieron a errores que él admitió libremente que se debían a él. Tal franqueza es todavía rara y continúa en el presente libro.
El libro cubre el período en el que, después de una carrera de 40 años y muy cerca de la edad de jubilación, renunció a su puesto en el NHS y pasó más tiempo en su labor de caridad en Ucrania y Nepal, operando y enseñando a una nueva generación de cirujanos jóvenes. Encontró las experiencias muy frustrantes. Ambos países son pobres con servicios de salud subdesarrollados, y los pacientes rara vez tienen acceso a cuidados posteriores adecuados. Él es plenamente consciente de que está enviando a los pacientes a su casa sabiendo que solo ha “disminuido su muerte” en lugar de poder resolver sus problemas. También hay descripciones vívidas de la belleza del país montañoso de Nepal, en contraste con la miseria de las ciudades que un visitante encuentra difícil de aceptar. Deplora la forma en que la contaminación del aire y la basura y el estado general de los servicios públicos arruinan la belleza de los Himalayas.
Había poco en el libro anterior sobre la vida privada de Marsh, excepto algunos “flashbacks” de cuando era joven y trabajaba en posiciones humildes en hospitales, aunque sí describió los temores que experimentó cuando otros miembros de su propia familia se enfermaron. En el libro actual se revelan algunos detalles más: por ejemplo, su miedo crónico a la natación, el breve período que pasó en un hospital psiquiátrico después de los pensamientos suicidas de joven, y su primer matrimonio fallido y desastroso.
Las críticas de Marsh acerca de la forma en que el NHS se ha desarrollado con sus niveles de burocracia y falta de fondos son, si cabe, algo más pronunciado en este libro, y sus comentarios aún más mordaces. Odia a las muchas empresas privadas que brindan servicios subcontratados al NHS que “se aprovechan del NHS como las hienas de un elefante anciano y discapacitado, discapacitado por la falta de voluntad política para mantenerlo vivo”. Por otro lado, también es muy crítico del sistema de salud estadounidense y está horrorizado por una visita al Centro Médico de Texas, el complejo hospitalario más grande del mundo, que comprende 51 instituciones clínicas con más de 8000 camas. La gran cantidad de dinero que se vierte en el sistema de salud privatizado significa que los hospitales Copie hoteles de lujo. Esto le sorprende a Marsh, especialmente cuando sale y ve “varias docenas de personas sin hogar caminando en los bancos y aceras en una esquina del parque” justo al borde del complejo hospitalario.
Hacia el final, reflexiona sobre cómo el envejecimiento y sus propios problemas de salud lo han afectado: por ejemplo, la incapacidad de operar durante largos períodos de tiempo y la eliminación de un crecimiento canceroso que experimentó. Él ha desarrollado un agudo sentido de su propia mortalidad: “Cuando mi cerebro muera,” yo “morirá. Su inquietud y sus temores ante la perspectiva de invadir la vejez y la posible demencia son comprensibles cuando se da cuenta de que más que la mayoría de las personas conoce las consecuencias de la debilidad grave. Su franqueza en la discusión de tales cosas es nuevamente rara para un médico. No es sorprendente que Marsh apoye la eutanasia. “Nos dicen que no debemos actuar como dioses, pero a veces debemos (de hecho, él admite que lo ha hecho de vez en cuando) si creemos que la función del médico es reducir el sufrimiento y no solo salvar la vida a cualquier costo. “Revela que su posesión más valiosa es su kit de suicidio, que está comprensible en su casa. Le preocupa que pueda haber pasado su fecha de “mejor antes”.
Después de la jubilación, Marsh compró una antigua casa de guardias en el Támesis cerca de Oxford, abandonada y destrozada, y la restauró él mismo, regresando a otra de sus pasiones, la carpintería, y no solo al nivel de bricolaje de la mayoría de nosotros, sino también a la tala de robles y produciendo grandes tablas que planeaba a mano para hacer muebles y marcos de ventanas. Pero incluso aquí es autocrítico de sus habilidades como carpintero.
Marsh ha producido un relato conmovedor y bellamente escrito de su vida y su trabajo después de la jubilación, mientras repasa una vida de intensa actividad que ahora está llegando a su fin. Se presenta como un hombre frustrado, no del todo feliz, nunca satisfecho con lo que ha logrado, pero con una curiosidad sobre el cerebro humano y la vida en general. A pesar de lo que dice, es difícil imaginarlo “yendo suavemente a la noche”.

El lector percibe la vulnerabilidad del autor, a pesar de las vertiginosas alturas de su éxito como neurocirujano, el lector se da cuenta de que el autor ha experimentado una gran polaridad de emociones en su trabajo, y ha sido un alto precio a pagar. También como yo, él no cree que podamos existir fuera de nuestro cuerpo humano. Sin embargo, solo parece estar consciente de la idea de las almas inmortales, no explora la idea de una resurrección corporal.
En muchos sentidos, leer estos libros de Henry Marsh me ha ayudado a sobrellevar mejor mi propio miedo a la enfermedad y morir un poco, lo cual me ha estado persiguiendo durante un tiempo: enfrentándonos a él, está claro que no podemos hacer nada por nosotros mismos. Termine, entonces, ¿por qué dedicar tiempo a preocuparse por eso? La enfermedad y la muerte es lo que es, y todos tenemos que aguantarlo cuando llega, pero hasta entonces solo seguir adelante.
A medida que se aproxima la muerte, nuestra identidad puede empezar a desintegrarse. Algunos psicólogos y filósofos mantienen que esa identidad, ese sentirnos individuos con la libertad de elegir, es poco más que una portada de la gran partitura de nuestro subconsciente, una partitura con muchas voces oscuras y a menudo disonantes. Gran parte de lo que nos parece real es una forma de ilusión, un reconfortante cuento de hadas creado por nuestro cerebro para dotar de sentido a la miríada de estímulos internos y externos que recibimos, y a los mecanismos e impulsos inconscientes de la mente.

Henry Marsh is a renowned neurosurgeon and author of the best-selling book ‘Do no Harm’it was commented on my blog time ago, which related events from a lifetime working in the NHS. That book concentrated on the technical problems of brain surgery and was illustrated by many examples not only of spectacular successes, but also tragic failures, including some that were due to mistakes he freely admitted were due to him. Such frankness is still rare and continues in the present book.
The book covers the period when, after a career spanning 40 years and very close to retirement age, he resigned his NHS post and spent more time on his charity work in Ukraine and Nepal, operating and teaching a new generation of young surgeons. He found the experiences very frustrating. Both countries are poor with underdeveloped health services, and patients rarely have access to appropriate aftercare. He is fully aware that he is sending patients home knowing that he has only “slowed their dying” rather than being able to resolve their problems. There are also vivid descriptions of the beauty of the mountainous Nepalese country contrasted with the squalor of the towns that a visitor finds hard to accept. He deplores the way the beauty of the Himalayas is being ruined by air pollution and rubbish, and the general state of public services.
There was little in the earlier book about Marsh’s private life, except a few ‘flashbacks’ to when he was young and working in lowly positions in hospitals, although he did describe the fears he experienced when other members of own family became ill. In the current book a few more details are revealed: for example his chronic fear of swimming, the short spell he spent in a psychiatric hospital following suicidal thoughts as a young man, and his disastrous first failed marriage.
Marsh’s criticisms about the way the NHS has developed with its layers of bureaucracy and lack of funds are if anything even more pronounced in this book, and his comments even more scathing. He hates the many private companies that provide outsourced services to the NHS that “prey off the NHS like hyenas off an elderly and disabled elephant – disabled by the lack of political will to keep it alive.” On the other hand, he is also very critical of the American health system and is appalled by a visit to the Texas Medical Center, the largest hospital complex in the world, comprising 51 clinical institutions containing over 8000 beds. The vast amounts of money poured into the privatised healthcare system there means that hospitals copy luxury hotels. This appalls Marsh, particularly when he steps outside and sees “several dozen homeless people dossing out on the benches and sidewalks in one corner of the park” just on the edge of the hospital complex.
Towards the end, he ponders how aging and his own health problems have affected him: for example, the inability to operate for long periods of time and the removal of a cancerous growth he experienced. He has developed a keen sense of his own mortality: “When my brain dies, ‘I’ will die. His trepidation and fears as he faces the prospect of encroaching old age and possible dementia is understandable when you realise that more than most people know the consequences of serious debility. His openness in discussing such things is again rare for a doctor. It is not surprising that Marsh is a supporter of euthanasia. “We are told we must not act like gods, but sometimes we must (indeed he admits he has done just that from time to time) if we believe that the doctor’s role is to reduce suffering and not just to save life at any cost.” He reveals that his most precious possession is his suicide kit, which is understandably hidden in his home. He is concerned it may have passed its ‘best before’ date.
After retirement Marsh bought a former lock-keeper’s cottage on the Thames near Oxford, derelict and vandalised, and refurbished it himself, returning to another of his passions, woodworking, and not just at the DIY level of most of us, but felling oak trees and producing great planks that he planed down by hand to make furniture and window frames. But even here he is self critical of his abilities as a carpenter.
Marsh has produced a beautifully written, moving account of his life and work after retirement, as he looks back over a lifetime of intense activity now coming to an end. He comes across as a frustrated, not entirely happy man, never satisfied with what he has achieved, but with still a curiosity about the human brain and life in general. Despite what he says, it is hard to imagine him ‘going gently into the night’.

The reader perceives the author’s vulnerability – despite the dizzy heights of his success as a neurosurgeon – the reader becomes aware that the author has experienced great polarity of emotions in his job – and it has been a high price to pay. Also like myself he doesn’t believe we can exist outside of our human body. However he only seems aware of the idea of immortal souls – he doesn’t explore the idea of a bodily resurrection.
In many ways reading these books by Henry Marsh has helped me to cope better with my own fear of illness and dying somewhat which has been dogging me for a while now: by facing up to it, it is clear we can do nothing about our own end so why spend time worrying about it – illness and death is what it is, and we all have to ride it out when it comes, but until then just keep on keeping on.
As death approaches, our identity may begin to disintegrate. Some psychologists and philosophers maintain that this identity, that feeling individuals with the freedom to choose, is little more than a cover of the great score of our subconscious, a score with many dark voices and often dissonant. Much of what seems real to us is a form of illusion, a comforting fairy tale created by our brain to give meaning to the myriad of internal and external stimuli that we receive, and to the unconscious mechanisms and impulses of the mind.

2 pensamientos en “Confesiones — Henry Marsh / Admissions: A Life in Brain Surgery by Henry Marsh

  1. Muy interesante ,
    apasionante lectura y calidad asegurada cuando se trata del gran Asimov, por cierto veo una similitud intrigante en ese evento en la novela Contra la estupidez relacionado con el intercambio de de electrones y positrones en otra dimension, algo muy relacionado con lo que se esta cociendo en el Cern en Ginebra. Suiza.

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