América — David McCullough / The American Spirit: Who We Are and What We Stand For by David McCullough

Nuestra historia, la historia americana, es nuestro modo de definirnos como pueblo y como nación. Es una historia sin parangón, nuestro mayor recurso natural.
Esta cita, de THE AMERICAN SPIRIT: QUIENES SOMOS Y PARA QUÉ ESTAMOS, refleja la esencia de por qué David McCullough es el historiador estadounidense más importante de una generación. Este magnífico narrador de historias teje historias personales en edredones históricos.

Para mí, AMÉRICA (1992). McCullough ha seleccionado judicialmente entre cientos de discursos para resumir, a los 83 años, sus reflexiones sobre Estados Unidos y los estadounidenses. Su mensaje suena claro:
* Está orgulloso de los individuos que han hecho de Estados Unidos lo que es hoy;
* sus historias reflejan una suculenta bouillabaisse estadounidense, cualquiera sea su servicio en Washington;
* McCullough tiene fe en el pueblo estadounidense.
Para mí, THE AMERICAN SPIRIT es similar a John Lewis Gaddis ‘LA GUERRA FRÍA: UNA NUEVA HISTORIA, que es una breve síntesis de su erudición de por vida, al igual que la gema de McCullough de 171 páginas. Mucho de lo que presenta McCullough es nuevo para este lector. Otros discursos reflejan aspectos de sus libros anteriores.
McCullough ha dado cientos de discursos. Ha hablado en los cincuenta estados. Es uno de los pocos ciudadanos privados que se han dirigido a una sesión conjunta del Congreso. Ha hablado en la Casa Blanca y en el edificio del Capitolio. Ha disfrutado particularmente hablando con estudiantes y ha recibido 54 grados honorarios.
McCullough disfruta enormemente difundiendo su sabiduría a lo largo y ancho. Su mensaje central se refleja en su consejo a los estudiantes graduados:
* “aquí hay mucho a nuestro alrededor que tal vez nunca hubiera sucedido si no fuera por una serie de cualidades llamadas imaginación, compromiso, coraje, creatividad y determinación frente a los obstáculos, que puede ser más que nada”;
* “La historia enseña que el carácter cuenta. El carácter sobre todo”.
* “Estamos aquí debido a la determinación y la fe de las generaciones anteriores. Como Winston Churchill nos recordó en un momento oscuro: ‘No llegamos tan lejos porque estamos hechos de azúcar”;
* “Tampoco hubo un hombre o una mujer autodidactas tanto como nosotros los estadounidenses amamos esa expresión. Todos los que han vivido han sido afectados, cambiados, moldeados, ayudados u obstaculizados por otros”;
* “Nunca olvides que una de las más grandes de nuestras libertades es la libertad de pensar por ti mismo”;
* “Elige el trabajo en el que crees, el trabajo que disfrutas. El dinero te seguirá. Créeme, no hay nada como convertirte todos los días en el trabajo que amas”;
* “Y en algún momento, en algún lugar a lo largo de la línea, haga algo por su país”;
* “El aprendizaje se adquiere principalmente de los libros, y más fácilmente de los grandes libros. Y de los maestros, y cuanto más aprendido y enfático, mejor. Y del trabajo, trabajo concentrado”;
* “Abigail Adams lo expresó perfectamente hace más de doscientos años: ‘El aprendizaje no se alcanza por casualidad. Debe buscarse con entusiasmo y ser atendido diligentemente’. Ardor, en mi opinión, es la palabra clave “;
* “Desafortunadamente, estamos criando a una generación de jóvenes estadounidenses que en general son analfabetos históricamente”;
* “La mayoría de los [libros de texto de historia de Estados Unidos], al parecer, se han creado para matar cualquier interés que uno pueda tener en la historia”;
* “No hay un gran secreto para enseñar historia o para hacer que la historia sea interesante. Barbara Tuchman lo dijo en dos palabras: ‘Cuéntame historias’. Eso es la historia: historia: ”
* “Lea por placer. Lea para ampliar sus vidas. Lea la historia, lea la biografía. Aprenda de las vidas de otros”;
* “El mundo te necesita. Hay mucho trabajo por hacer, buen trabajo, y puedes marcar la diferencia. Cualquiera que sea tu trabajo en la vida, tómalo en serio y disfrútalo. Nunca seamos el tipo de personas que hacen las cosas de manera tibia. Si vas a tocar el timbre, dale a la cuerda un tirón”.

Separar Pittsburgh de su universidad, popularmente conocida como Pitt, supondría una tragedia: ciudad y Universidad se retroalimentan, se inspiran mutuamente y cada una tiene una responsabilidad fundamental sobre la otra. Les une un pasado esencial, tal como muestra Robert Alberts en su interesante historia de la Universidad de Pittsburgh. Y que nadie se engañe: el futuro de las dos también está conectado. Ambas deben hacer lo mejor para la otra, trabajar del mejor modo posible para proteger mutuamente sus intereses.
Las ciudades son civilización. Y todas las grandes urbes son grandes estructuras compuestas, no son solo un mercado comercial, o centros de producción o de finanzas exclusivamente, o el lugar donde salimos a cenar o a tomar copas, o a animarnos gracias a la música, el teatro o el arte, sino que son todo eso a la vez. En nuestras ciudades se encuentran nuestros centros vitales de aprendizaje, de derecho, de investigación científica, de producción editorial, y también las sedes de gobierno, lugares de encuentro, centros médicos y centros de las ideas. Todo nuestro estilo de vida americano depende de nuestras urbes, del pulso de lugares como Pittsburgh.
Sed generosos. Dad algo de vosotros mismos. Tened valor para defender vuestras convicciones. Y cualquiera que sea el camino que toméis, cualquiera que sea el trabajo que hagáis, disfrutadlo ante todo, porque si sois felices, pensaréis mejor.

La Declaración de Independencia no fue una creación divina, sino obra de los hombres, de unos hombres extremadamente valientes, no debemos olvidarlo. Estaban poniendo en juego sus vidas para defender lo que creían, estaban comprometiendo «sus vidas, sus fortunas, su honor sagrado», como escribió Jefferson en el último pasaje. Con honor se referían a su reputación, su buen nombre.
En nuestra política exterior, como en la vida interna de nuestro país, necesitamos menos fanfarrias, menos escenificaciones y subterfugios. Tenemos que hablar claro, decir la verdad, trabajar más duro y mantenernos fieles a nuestras creencias fundamentales. Somos responsables de nuestras propias acciones, pero también sabemos que en la base de nuestro credo americano está el hecho de que sin cooperación, si no trabajamos todos juntos, si no nos unimos en una piña, no podemos conseguir nada.

De la historia aprendemos que antes no es necesariamente mejor que después, que los ojos que no ven pueden causar grandes daños al corazón y que los hombres y las mujeres «hechos a sí mismos» no existen.
El conocimiento de la historia es un antídoto para la autocompasión y la prepotencia, demasiado frecuentes en estos tiempos. En cierto modo, la historia es una lección de proporcionalidad.
La historia nos recuerda que nada falso tiene un poder duradero, observación que, por cierto, ya hizo Cicerón hacia el año 60 a. C.
La historia nos enseña que la personalidad es importante. La personalidad, sobre todo.

HISTORY, I LIKE TO THINK, IS A LARGER WAY OF LOOKING AT LIFE. IT IS A SOURCE OF STRENGTH, OF INSPIRATION….HISTORY, AS CAN’T BE SAID TOO OFTEN, IS HUMAN. IT IS ABOUT PEOPLE AND THEY SPEAK TO US ACROSS THE YEARS.
This quotation, from THE AMERICAN SPIRIT: WHO WE ARE AND WHAT WE STAND FOR, reflects the essence of why David McCullough is the most significant American historian of a generation. This magnificent storyteller weaves personal stories into historical quilts.

For me, THE AMERICAN SPIRIT: WHO WE ARE AND WHAT WE STAND FOR is a latter day sequel to BRAVE COMPANIONS (1992). McCullough has judicially selected from hundreds of speeches to encapsulate, at age 83, his reflections on America and Americans. His message rings clear:
* He is proud of the individuals who have made America what it is today;
*their stories reflect a succulent American bouillabaisse, whatever they may be serving in Washington;
*McCullough has faith in the American people.
For me, THE AMERICAN SPIRIT is akin to John Lewis Gaddis’ THE COLD WAR: A NEW history, which is a brief synthesis of his life-long scholarship, as is McCullough’s 171-page gem. Much of what McCullough presents is new to this reader. Other speeches reflect aspects of his previous books.
McCullough has given hundreds of speeches. He has spoken in all fifty states. He is one of a handful of private citizens to have addressed a joint session of Congress. He has spoken at the White House and in the Capitol building. He has particularly relished speaking to students and has received 54 honorary degrees.
McCullough greatly enjoys spreading his wisdom far and wide. His core message is reflected in his advice to graduating students:
* “here is so much around us that might never have happened were it not for a host of qualities called imagination, commitment, courage, creativity, and determination in the face of obstacles–that may be most of all;”
* “History teaches that character counts. Character above all;”
* “We are here because of the grit and faith of the generations who have gone before. As Winston Churchill reminded us in a dark time, ‘We didn’t come this far because we are made of sugar candy;'”
* “Nor was there ever a self-made man or woman as much as we Americans love that expression. Everyone who’s ever lived has been affected, changed, shaped, helped, or hindered by others;”
* “Never forget that one of the greatest of our freedoms is the freedom to think for yourself;”
* “Choose work you believe in, work you enjoy. Money enough will follow. Believe me, there’s nothing like turning every day to work you love;”
* “And sometime, somewhere along the line, do something for your country;”
* ” Learning is acquired mainly from books, and most readily from great books. And from teachers, and the more learned and emphatic the better. And from work, concentrated work;”
* “Abigail Adams put it perfectly more than two hundred years ago: ‘Learning is not attained by chance. It must be sought with ardor and attended with diligence.’ Ardor, to my mind, is the key word;'”
* “Unfortunately we are raising a generation of young Americans who are by and large historically illiterate;”
* “Most [American history text books], it would seem, have been created in order to kill any interest one might have in history;”
* “There is no great secret to teaching history or to making history interesting. Barbara Tuchman said it in two word, ‘Tell stories.’ That’s what history is: story:”
* “Read for pleasure. Read to enlarge your lives. Read history, read biography. learn from the lives of others;”
* “The world needs you. There is large work to be done, good work, and you can make a difference. Whatever your life work, take it seriously and enjoy it. Let’s never be the kind of people who do things lukewarmly. If you’re going to ring the bell, give the rope one hell of a pull”.

Separating Pittsburgh from its university, popularly known as Pitt, would be a tragedy: City and University feed each other, inspire each other and each has a fundamental responsibility over the other. They are joined by an essential past, as shown by Robert Alberts in his interesting history at the University of Pittsburgh. And let no one be deceived: the future of the two is also connected. Both must do the best for the other, work in the best possible way to protect each other’s interests.
The cities are civilization. And all large cities are large composite structures, they are not just a commercial market, or production or financial centers exclusively, or the place where we go out to dinner or drinks, or to cheer up thanks to music, theater or art, but they are all that at the same time. In our cities are our vital centers of learning, law, scientific research, editorial production, and also the government headquarters, meeting places, medical centers and centers of ideas. All our American lifestyle depends on our cities, the pulse of places like Pittsburgh.
Be generous. Give something of yourselves Have courage to defend your convictions. And whatever the path you take, whatever work you do, enjoy it first of all, because if you are happy, you will think better.

The Declaration of Independence was not a divine creation, but the work of men, of extremely courageous men, we must not forget it. They were putting their lives at stake to defend what they believed, they were compromising “their lives, their fortunes, their sacred honor,” as Jefferson wrote in the last passage. With honor they referred to his reputation, his good name.
In our foreign policy, as in the internal life of our country, we need less fanfare, less staging and subterfuge. We have to speak clearly, tell the truth, work harder and stay true to our fundamental beliefs. We are responsible for our own actions, but we also know that at the base of our American creed is the fact that without cooperation, if we do not all work together, if we do not join in a pineapple, we can not achieve anything.

From history we learn that before it is not necessarily better than later, that eyes that do not see can cause great damage to the heart and that men and women “self-made” do not exist.
The knowledge of history is an antidote for self-pity and arrogance, too frequent in these times. In a way, history is a lesson in proportionality.
History reminds us that nothing false has a lasting power, observation that, by the way, Cicero did by the year 60 a. C.
History teaches us that personality is important. The personality, above all.

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