Kowloon Tong — Paul Theroux

El autor, obviamente, sabe muy poco sobre la sociedad china en general y Hong Kong en particular, por lo que toma el camino más fácil: escribe sobre una madre y su hijo, residentes a largo plazo de Hong Kong, que no hablan chino, no comen comida china, y mantenerse alejado de la sociedad china tanto como sea humanamente posible; incluso más de lo que es humanamente posible. Me resulta difícil creer que alguien que creció en Hong Kong, a menos que sea absurdamente rico, no pueda saber más que un par de frases de cantonés.
El autor escribe sobre lo que sabe sobre Hong Kong: los bares y los burdeles. Él sigue y sigue sobre sus fantasías en los burdeles, pero esos se adelgazan muy rápido. Al leer este libro, nunca adivinarás qué sociedad tan compleja es realmente Hong Kong.
“Al ver a Bunt salir de un taxi, un pequeño niño chino rompió a llorar ante esta aparición temerosa del diablo calvo y corrió a agarrar las piernas de su madre para encogerse de miedo.” ¡Oh, vamos! ¿La década de 1990? ¿En Hong Kong?
Mis amigos occidentales, tanto occidentales como Han de fuera de HK que viven allí ahora (2018) lo disfrutan. Antes de la toma, muy pocas personas, además de los turistas de piel gruesa, disfrutaban de Hong Kong. Incluso como estadounidense, era claro para mí que era un ciudadano de segunda clase debido a mi acento. Hasta 1990, aproximadamente, no se permitía que las personas hablaran algo más que inglés en los tribunales de Hong Kong, y todos los registros policiales debían escribirse en inglés.
El Sr. Hung es una imagen confusa que no suena a verdad, y Mei-Ping no se mantiene como un personaje.
La historia termina con un pie en el aire, sin más que indicaciones vagas sobre lo que puede haber sido o no del Sr. Chuck, Ah-Fu y otros personajes tan olvidables.
Solo espero que no haya una secuela.

Kowloon Tong de Paul Theroux (que significa estanque de nueve dragones, un distrito en Hong Kong) es una novela de Hong Kong a punto de la entrega de 1997. Escrito contra el telón de fondo histórico de devolver una ciudad china libre a un estado totalitario chino, Kowloon Tong resplandece menos de la historia inevitablemente desgarradora para los medios globales, es una ficción improvisada (oportunista, tal vez).
Neville “Bunt” Mullard nació y se crió en Hong Kong, fue al lujoso Queen’s College y heredó la casi imperdonable Imperial Stitching Company, que fabricaba insignias cosidas en los bolsillos del pecho de chaquetas deportivas de su difunto padre y su compañero Henry Chuck . A los 40 años, Bunt no estaba casado, carecía de amigos, frecuentaba bares y burdeles, pero sintió la presión de su hermano muerto, su padre muerto, y del difunto y afable Chuck flotando cerca de él en el trabajo.
Un niño patético de mamá, Bunt vivió una vida que sincronizaba con la de su madre, tan limitado y aburrido. Ella sabía mucho (demasiado) sobre su vida, su rutina diaria y la suya, y sobre eso deliberadamente ideó para crear secretos (el bar en topless y una aventura con un empleado de Mei-Ping) y manipuló el estado de ánimo de su madre.
Mientras los británicos se preparaban para entregar a Hong Kong a la patria china, la agitada convulsión no se refirió a los Mullards, que vivían despreocupadamente en el Pico (un rico y famoso, en la cima de la ciudad). vecino que ofrecía una vista panorámica de la ciudad y estaba lejos, digamos, del 95% de la población colonial). Ejecutaron sus tarifas sociales con la pequeña banda de británicos en el Cricket Club, el ritual de té inglés en el club de Hong Kong, salieron a carreras de caballos en taxi y vivieron como si la ciudad y la mayoría de sus habitantes (es decir, los chinos) no hicieran existo El cantonés era un ruido tan rechinante que era remotamente similar a cualquier discurso humano. La comida china los hizo vomitar.
Cuando un Sr. Hung, que hablaba un inglés perfecto con acento americano, en nombre del Ejército Popular de Liberación de China (que pronto se instalaría en Hong Kong), ofreció 9 millones para comprar el edificio de Costura Imperial, el mundo de despreocupación de los Mullards era sacudido A través de una serie de gestos miniatorios que podrían haber atribuido al empleado desaparecido Ah Fu y al conserje Woo, por primera vez en su vida los Mullards descubrieron la verdad de la perspectiva de la colonia: funcionarios chinos sonrientes pero amenazantes y sabelotodos detrás de un sistema de sobornos y deslealtad
Tengo que aplaudir al atento ojo de Theroux sobre los detalles geográficos y culturales de Hong Kong que generalmente son accesibles para aquellos que viven en la ciudad, los nativos. Su esfuerzo para clavar a los chinos de Hong Kong en la raíz es admirable y formidable: el rasgo inveterado para cuidar a la familia, para no decir lo que no era el corazón, para decir “no sé” cuando sabías, para no mostrar sentimientos y emociones y (este es mi favorito) para controlar la salida a la llegada en cualquier medio de transporte como si fuera una evacuación en pánico en una emergencia. Eso es Hong Kong, además de todo el ruido incesante, el tintineo de los tranvías, el pitido de los teléfonos celulares y la ubicua charivari de las conversaciones en cantonés que sonaba como un tirón de pelo, danzaron la ciudad.
El libro también captura hábilmente el desaliento de Hong Konger por el futuro incierto. Durante más de 100 años, bajo el gobierno británico, Hong Kong se erigió como la única sociedad china que vivió un ideal nunca experimentado y realizado en ningún momento en la historia de ninguna sociedad china. La colonia, que practicaba el capitalismo, proporcionó un hogar estable para los refugiados de los eventos turbulentos de la historia china, como la Revolución Cultural y el Gran Salto Adelante. Los habitantes de Hong Kong fueron los que huyeron de los comunistas en 1949 y sus descendientes. Por lo tanto, en la proximidad de 1997, una atmósfera tensa se cernía sobre la colonia cuando todos trataban de obtener una ruta de escape, que generalmente se manifestaba en forma de pasaporte extranjero, tarjeta verde, pariente en Canadá o un matrimonio de conveniencia. Theroux ha visto astutamente esta tensión política en su novela.
Lo que me enfurece de este libro y lo convierte en una obra de ficción adoquinada es la trama pueril. Theroux retrató a las mujeres chinas de Hong Kong como algunas de las especies más ingenuas, crédulas y estúpidas del ser humano. Las mujeres eran constantemente humilladas, manipuladas, utilizadas y abusadas sexualmente. Como nativo de Hong Kong, puedo afirmar que la posibilidad de un romance entre un extranjero y un obrero es infinitesimal. El asunto en sí estaba estancado y los personajes involucrados en el asunto eran unidimensionales. La actitud de gobernante sobre sujeto de Betty Mullard hacia los habitantes de Hong Kong también era snob y detestable. Si los chinos estaban realmente tan fuera de foco y eran como acertijos para ella, ¿por qué no podría al menos tratar de conocer a los chinos? Era cierto que los británicos eran gobernantes y los chinos los súbditos, pero lo que me enfurece es la arrogancia de su parte, sin saber que estaba en Hong Kong, donde la mayoría era el pueblo chino.
Se me ocurrió hacia el final que la empresa de costura y su destino podrían haber servido como un simbolismo de Hong Kong, pero prefiero no regalar. El final fue decepcionante y ambivalente. Es una obra de ficción adoquinada que profundiza astutamente en la importancia del contexto histórico pero sacrifica la columna vertebral de la historia. Los lectores aprenderán más sobre la cultura de Hong Kong pero decepcionarán en la historia.

The author obviously knows very little about Chinese society in general and Hong Kong in particular, so he takes the easy way out: he writes about a mother and son, long term residents of Hong Kong, who speak no Chinese, eat no Chinese food, and stay away from Chinese society as much as humanly possible; even more than is humanly possible. I find it hard to believe that someone who grew up in Hong Kong, unless absurdly wealthy, could know no more than a couple phrases of Cantonese.
The author does write about what he knows about Hong Kong: the bars and the brothels. He goes on and on about his fantasies in the brothels, but those run thin very fast. From reading this book, you would never guess what a complex society Hong Kong actually is.
“Seeing Bunt get out of a taxi, a small Chinese child burst into tears at this fearful apparition of the balding devil and ran to clutch his mother’s legs to cower in terror.” Oh, come on! The 1990s? in Hong Kong?
My Western friends, both Western and Han from outside HK who live in there now (2018) enjoy it. Before the takeover, very few people besides thick-skinned tourists enjoyed Hong Kong. Even as an American, it was clear to me that I was a second class citizen because of my accent. It wasn’t until about 1990 that people were allowed to speak anything but English in HK courts, and all police records had to be written in English.
Mr Hung is a confusing picture who doesn’t ring true, and Mei-Ping doesn’t really hold together as a character.
The story ends with one foot in the air, without anything but vague hints about what may or may not have become of Mr Chuck, Ah-Fu, and other such forgettable characters.
I just hope there isn’t a sequel.

Paul Theroux’s Kowloon Tong (meaning nine-dragon pond, a district in Hong Kong) is a novel of Hong Kong on the verge of the 1997 handover. Written against the historical backdrop of handing a free Chinese city back to a totalitarian Chinese state, Kowloon Tong is far less glittering from the inevitably rip-roaring story for the global media, it is a piece of cobbled (opportunistic, maybe) fiction.
Neville “Bunt” Mullard was born and raised in Hong Kong, went to the posh Queen’s College, and inherited the almost-monopolizing Imperial Stitching Company, which manufactured badges sewn on breast pockets of sports-jackets from his late father and his partner Henry Chuck. At 40, Bunt was not married, devoid of friends, frequented bars and brothels, but felt the pressure of his dead brother, dead father, and the late avuncular Chuck hovering near him at work.
A pathetic mama’s boy, Bunt lived a life that synchronized with his mother’s, so confining and dull. She knew so much (too much) about his life, his daily routine and his where about that he deliberately contrived to create secrets (the topless bar and an affair with an employee Mei-Ping) and manipulated his mother’s mood.
As the British prepared to hand over Hong Kong to the Chinese motherland, the much-talked-about upheaval did not concern the Mullards, who lived nonchalantly at the Peak (a rich-and-famous, on-top-of-the-city neighbor which afforded panoramic view of the city and was away from, say, 95% of the colonial population). They executed their social fares with the small band of Brits at the Cricket Club, the English tea ritual at the Hong Kong club, outings to horse races by taxi, and lived as if the city and majority of its inhabitants (meaning the Chinese) didn’t exist. The Cantonese was such grating noise that was remotely similar to any human speech. The Chinese food made them retch.
When a Mr. Hung, who spoke perfect English with an American accent, on behalf of the Chinese People’s Liberation Army (soon to station in Hong Kong), offered 9 million to purchase the building of Imperial Stitching, the Mullards’ world of insouciance was jolted. Through a series of minatory gestures that might have attributed to the missing employee Ah Fu and janitor Woo, for the first time in their life the Mullards learned the truth of the colony’s prospect-smiling but threatening and know-it-all Chinese officials behind a system of bribes and disloyalty.
I have to applause to Theroux’s keen eye on the geographical and cultural details of Hong Kong that are usually accessible to those who live in the city, the natives. His effort in nailing down the Hong Kong Chinese to the root is admirable and formidable-the inveterate trait to look after family, to not to say the thing that was no the heart, to say “I don’t know” when you knew, to not to show feelings and emotion and (this is my favorite) to mob the exit on arrival in any transportation mean as if it was a panicky evacuation under an emergency. That’s Hong Kong, in addition to all the incessant noise-the clanking of trams, the beeping of cell phones, and the ubiquitous charivari of Cantonese conversations that sounded like a hair-pulling argument, serenaded the city.
The book also deftly captures Hong Konger’s despondency of the uncertain future. For over 100 years, under the British governance, Hong Kong stood as the only Chinese society that lived an ideal never experienced and realized at any time in the history of any Chinese society. The colony, which practiced capitalism, provided a stable home for refugees from turbulent events of Chinese history such as the Cultural Revolution and the Great Leap Forward. Inhabitants of Hong Kong were those who fled the Communists in 1949 and their descendants. Thus in the proximity of 1997, a taut atmosphere hovered over the colony as everyone tried to secure an escape route, which usually manifested in the form of a foreign passport, a green card, a relative in Canada, or a marriage of convenience. Theroux has astutely seen to this political tension in his novel.
What infuriates me about this book and thus makes it a cobbled piece of fiction is the puerile plot. Theroux portrayed the Hong Kong Chinese women as some of the most naïve and gullible and stupidest species of the human. Women were constantly abased, manipulated, used, and sexually abused. As a native of Hong Kong, I could vouch that the chance of an affair between a foreigner and a factory worker is infinitesimal. The affair itself was stuck in a deadlock and the characters that involved in the affair were one-dimensional. Betty Mullard’s ruler-ver-subject attitude toward the Hong Kongers was also snobbish and obnoxious. If the Chinese were really so out-of-focus and were like riddles to her, why couldn’t she at least try to know the Chinese people? It was true the British were rulers and the Chinese the subjects, but what infuriates me is the arrogance on her part, not knowing she was in Hong Kong, where the majority was the Chinese people.
It occurred to me toward the end that the stitching company and its fate might have served as a symbolism of Hong Kong but I prefer not to give away. The ending was disappointing and ambivalent. It is a cobbled piece of fiction that astutely delves in the significance of the historical backdrop but sacrifices the backbone of the story. Readers will learn more about the culture of Hong Kong but disappoint at the story.

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