Pasaje Al Noroeste — Kenneth Roberts / Northwest Passage by Kenneth Roberts

Kenneth Roberts nos presenta una buena novela, ambientada durante la guerra de ingleses contra franceses e indios en las colonias americanas, con el fundador de los rangers como protagonista. La primera parte es excelente, aunque en la segunda la intensidad decae un poco.
Tiene 700 páginas y la he dejado en la página 500, que tiene más mérito. La novela no está mal, está bastante bien escrita y resulta entretenida, pero su estructura conduce directamente al desaliento del lector, al menos de este lector. Lo que al parecer quiere contar, si nos guiamos por el título es el descubrimiento por parte del capitán Robert Rogers, fundador de los Rangers, de una ruta hacia el Océano Pacífico por el Noroeste de Norteamérica como una forma rápida de llegar a Japón desde las colonias inglesas para así aumentar el tráfico comercial con Asia.
Lo que en realidad cuenta es:
Primeras 300 páginas: una expedición de castigo para destruir un campamento indio que previamente había masacrado a una población de colonos.
Siguientes 200 páginas: un intermedio en el que la acción se desplaza a Londres donde Rogers busca dinero para su paso al Noroeste y el otro protagonista y narrador, un aficionado a la pintura, trata de mejorar su técnica pictórica.
Últimas 200 páginas: la expedición al Noroeste propiamente dicha. Yo, a esta última ya he llegado cansado.
Ahora ya entiendo por qué los cineastas estadounidenses, que son tan listos, al adaptarla al cine (“El paso al Noroeste –King Vidor, 1940), utilizaron sólo las primeras 300 páginas y se quedaron tan anchos. Y es verdad que esa primera parte es muy buena, Roberts describe las penalidades que pasan los soldados con un realismo inédito en las novelas clásicas de aventuras, y también el ataque al campamento indio con toda la crudeza.

Este cuento, presentado como una memoria por un conocido ficticio del histórico Robert Rogers que ganó fama en la América colonial por crear y dirigir “Rogers ‘Rangers”, es extenso pero convincente, especialmente en su primera parte. Como otros han notado, la primera sección, que narra cómo el joven Langdon Towne, un aspirante a artista de Nueva Inglaterra, se encuentra en fuga de las autoridades locales y empujado a los brazos de los Rangers es una narración vívida y emocionante. Towne y un compañero pronto terminan alistados en los Rangers la víspera de su partida hacia la ciudad india de St. Francis donde se encuentran los indios apoyados por los franceses que han estado aterrorizando a los colonos de Nueva Inglaterra. Bajo los ojos de espías de exploradores franceses e indios en los últimos años de la guerra francesa e india, los Rangers de Rogers abandonan la fortaleza británica de Crown Point y, dirigidos por el indomable Rogers, logran hacer el largo y difícil pasaje en secreto a St . Francis donde, en un ataque sorpresa, matan a los indios que viven allí. El regreso a casa seguro resultó ser un verdadero desafío, ya que el comandante Rogers debe arreglárselas para ayudar a sus fallidas y pronto muertas de hambre a regresar a Nueva Inglaterra por un camino diferente para evitar represalias de los franceses e indios de Canadá.
La larga caminata de regreso casi los mata a todos, aunque muchos finalmente lo logran gracias a la voluntad y capacidad inquebrantables de superar a sus oponentes que revela el comandante Rogers, ganando así el culto al héroe del joven Langdon Towne y otros en su compañía. Hacia el final del viaje de regreso, casi muerto de hambre y muerto, es Rogers quien logra el tramo final para recuperar la ayuda de lo que queda de sus hombres y, al hacerlo, se gana la eterna gratitud de los colonos y del propio ejército británico. . Pero Rogers es un hombre que necesita acción y que sueña a lo grande y ha comenzado a pensar en algo que solo los más atrevidos han soñado, encontrar el Northwest Passage a través de Norteamérica hasta las costas de Japón y China. El joven Langdon regresa a su ciudad natal de Kittery, un asentamiento costero al noreste de Massachussetts, para retomar su antigua vida, lo que no le resulta fácil, dadas las circunstancias. Sin embargo, a pesar del respeto que ahora ha obtenido de sus vecinos, finalmente decide seguir sus inclinaciones artísticas y, decepcionado en el amor, finalmente se embarca para Inglaterra. La segunda parte del cuento es rica en el Londres de la época en que el joven Towne trabaja para ganarse la vida como pintor, por lo que algún día puede regresar a Estados Unidos para pintar indios. Pero Rogers también aparece en Londres, y en poco tiempo han reanudado su antigua relación cercana con el héroe de Towne adorando al gran hombre. Rogers está trabajando para obtener el apoyo de la clase aristocrática inglesa y, especialmente, del propio rey, para que la expedición descubra el Paso del Noroeste y prometa llevar consigo a Langdon Towne cuando vaya.
Mientras tanto, Towne se alista en una tarea que le asignó la secretaria personal de Rogers, Natty Potter, para encontrar a la hija perdida de la juventud dispar de la secretaria. En una compleja serie de eventos, Rogers parece obtener lo que busca, mientras bebe mucho y juega con la alta sociedad de Londres, mientras que Langdon, a través de los buenos oficios de Rogers, logra cierta respetabilidad como artista. Volviendo a las Américas, su relación con Rogers restaurada, Langdon Towne se afilia con el aventurero más grande que la vida una vez más y pronto se encuentra en Michilimakinac, en la unión de los Grandes Lagos donde Rogers quiere establecerse y ramificarse desde allí para descubrir el escurridizo Pasaje del Noroeste. Pero las cosas no salen tan bien como la operación relativamente simple que destruyó a San Francisco y Rogers pronto se ve envuelto en una batalla política con el influyente Sir William Johnson, el Agente Indio de Su Majestad (y amigo de la Confederación Iroquesa), quien tiene como objetivo mantener el monopolio del comercio indio a toda costa. Los planes de Rogers se interponen en el camino de los objetivos de Johnson y los dos se establecen en un curso de colisión.
Hay una descripción tan rica de la vida silvestre en esta parte del libro como en la primera mitad, aunque nunca vemos a los indios en profundidad. Pero los hilos narrativos son menos tensos a medida que la historia pasa de una aventura contra una adversidad mortal a las complejas interacciones de numerosas personalidades en el contexto de la disputa de Johnson-Rogers por el control indio. Al final, el poderoso y enérgico Rogers es deshecho por el más astuto y astuto Johnson (ayudado e instigado por la miopía de los propios seguidores de Rogers en Londres que le atan las manos en lugar de financiar sus planes, a los que supuestamente se han sumado) y todos los sueños del comandante se estrellan contra él. Una traición recientemente descubierta por el mayor de los intereses personales de su joven protegido convierte a Langdon Towne también en Rogers, ya que pronto se dispone a rescatar a su damisela en apuros, alejándose de él a Montreal.
El resto de la novela trae por fin a Towne de regreso a Londres y a su amada, y, sorprendentemente, también a Rogers, aunque este último ya no se encuentra en la condición o estado en el que solía aparecer. Al obtener la simpática asistencia de Towne en una prisión para deudores en Londres, Rogers recupera al menos un poco de la lealtad de su viejo amigo, aunque sin el mismo nivel de respeto, y las dos partes nuevamente, Towne para convertirse en el artista que había soñado ser y Rogers para pasar a otras aventuras y sueños inalcanzables. Con el inicio de la Guerra Revolucionaria, Rogers vuelve una vez más, aunque ahora en el lado equivocado en lo que a los colonos se refiere, ya que todavía está sirviendo a los británicos. Pero el hombre, cualesquiera que sean sus habilidades en el campo de batalla en la guerra de guerrillas, se ha convertido en una sombra de lo que fue y la historia se desvanece con la desaparición del mismísimo Robert Rogers.
Kenneth Roberts ha escrito una novela digna que coincide con el registro histórico y llena sus páginas con personajes vívidamente dibujados, entre los que se destaca Robert Rogers, que es más grande que la vida. Que el histórico Rogers terminó en el lado equivocado en la Guerra Revolucionaria explica en gran parte por qué su nombre y fama se desvanecieron en gran medida del historial histórico de Estados Unidos.

Kenneth Roberts presents a good novel, set during the war of English against French and Indians in the American colonies, with the founder of the Rangers as protagonist. The first part is excellent, although in the second the intensity decays a little.
It has 700 pages and I have left it on page 500, which has more merit. The novel is not bad, it is quite well written and it is entertaining, but its structure leads directly to discouragement of the reader, at least of this reader. What he apparently wants to tell us, if we go by the title, is the discovery by Captain Robert Rogers, founder of the Rangers, of a route to the Pacific Ocean through Northwest North America as a quick way to reach Japan from the English colonies to increase trade with Asia.
What really counts is:
First 300 pages: an expedition of punishment to destroy an Indian camp that had previously massacred a population of settlers.
Next 200 pages: an intermediate in which the action moves to London where Rogers seeks money for his passage to the Northwest and the other protagonist and narrator, a fan of painting, tries to improve his pictorial technique.
Last 200 pages: the expedition to the Northwest itself. I, to this last one, have already arrived tired.
Now I understand why the American filmmakers, who are so smart, adapting it to the cinema (“El paso al Noroeste” – King Vidor, 1940), used only the first 300 pages and they were so wide. And it is true that this first part is very good, Roberts describes the hardships that soldiers go through with an unprecedented realism in the classic novels of adventures, and also the attack on the Indian camp with all the harshness.

This tale, cast as a memoir by a fictional acquaintance of the historical Robert Rogers who gained fame in colonial America for creating and leading “Rogers’ Rangers,” is lengthy but compellingly told, especially in its first part. As others have noted, the first section, which recounts how young Langdon Towne, an aspiring artist from New England, finds himself on the run from local authorities and thrust into the arms of the Rangers is fast paced, vivid and exciting narration. Towne and a companion soon end up enlisted in the Rangers on the eve of their departure for the Indian town of St. Francis where French-supported Indians who have been terrorizing the New England colonists are based. Under the spying eyes of French and Indian scouts in the latter years of the French and Indian War, Rogers’ Rangers depart the British stronghold of Crown Point and, led by the indomitable Rogers, succeed in making the lengthy and difficult passage in secret to St. Francis where, in a surprise attack, they slaughter the Indians dwelling there. The return home to safety turns out to be the real challenge though as Major Rogers must herd and cozzen his failing and soon starving troops back to New England via a different path in order to avoid retaliation by the French and Indians of Canada.
The long trek back nearly kills them all though many finally get through thanks only to the unyielding will and capacity for outthinking his opponents that Major Rogers reveals, thus gaining the hero worship of young Langdon Towne and others in their company. Toward the end of the journey back, nearly starved and dead, it is Rogers who manages the final leg to bring back help for what remain of his men and, in so doing, he earns the undying gratitude of the colonials and the British Army itself. But Rogers is a man who needs action and who dreams big and he has begun to think of something that only the boldest have dreamt of, finding the Northwest Passage through North America to the shores of Japan and China. Young Langdon returns to his hometown of Kittery, a coastal settlement northeast of Massachussetts, to take up his old life which he finds no easy task, under the circumstances. Still, despite the respect he has now earned from his neighbors, he eventually decides to pursue his artistic inclinations and, disappointed in love, finally takes ship for England. The second part of the tale is rich in the London of the period as young Towne works to earn his living as a painter so that he can one day return to America to paint Indians. But Rogers shows up in London, too, and before long they have resumed their former close relationship with Towne hero worshipping the great man. Rogers is working to get support from the English aristocratic class and, especially, from the king himself, for the expedition to discover the Northwest Passage and promises to take Langdon Towne with him when he goes.
Meanwhile, Towne is enlisted in a task laid on him by Rogers’ personal secretary, one Natty Potter, to find the lost daughter of the secretary’s disparate youth. In a complex series of events, Rogers seems to get what he is after, all the while drinking heavily and carousing with the London upper crust, while Langdon, through Rogers’ good offices, achieves some respectability as an artist himself. Returning to the Americas, his relationship with Rogers restored, Langdon Towne affiliates himself with the larger than life adventurer once more and soon finds himself in Michilimakinac, at the juncture of the Great Lakes where Rogers means to establish himself and branch out from there to discover the elusive Northwest Passage. But things don’t go as smoothly as the relatively simple operation that destroyed St. Francis had and Rogers soon finds himself embroiled in a political battle with the influential Sir William Johnson, His Majesty’s Indian Agent (and friend of the Iroquois Confederation), who aims to retain a monopoly on the Indian trade at all costs. Rogers’ plans get in the way of Johnson’s objectives and the two are set on a collision course.
There is as rich a detailing of wilderness life in this part of the book as in the first half though we never see the Indians themselves in any great depth. But the narrative threads are less taut as the tale shifts from one of adventure against deadly adversity to the complex interactions of numerous personalities against the backdrop of the Johnson-Rogers feud over Indian control. In the end the forceful and energetic Rogers is undone by the subtler and more cunning Johnson (aided and abetted by the shortsightedness of Rogers’ own supporters in London who tie his hands rather than fund his plans, to which they have supposedly signed on) and all of the major’s dreams come crashing down upon him. A lately discovered betrayal by the major of his young protege’s personal interests turns Langdon Towne against Rogers too, as he soon sets out to rescue his damsel-in-distress, spirited away from him to Montreal.
The rest of the novel brings Towne at last back to London and his lady love — and, surprisingly, Rogers, too, though the latter is no longer in the condition or state in which he had once been wont to appear. Eliciting Towne’s sympathetic assistance in a Debtor’s Prison in London, Rogers wins back at least a modicum of his old friend’s loyalty, albeit without the same level of respect, and the two part again, Towne to become the artist he had dreamed of being and Rogers to move onto other ventures and unachievable dreams. With the onset of the Revolutionary War, Rogers returns yet again, though now on the wrong side as far as the colonists are concerned for he is still serving the British. But the man, whatever his skills on the battlefield in guerrilla war has become but a shadow of his former self and so the story fades with the fading of Major Robert Rogers himself.
Kenneth Roberts has penned a worthy novel which strikes true to the historical record and populates his pages with vividly drawn characters, not least of whom is the larger than life Robert Rogers. That the historical Rogers ended up on the wrong side in the Revolutionary War goes a long way toward explaining why his name and fame largely faded from America’s historical record.

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