Jack Maggs — Peter Carey / Jack Maggs by Peter Carey

“Jack Maggs” de Carey es una joya narrativa, escrita de forma nítida con un implacable impulso oscuro a medida que se desarrolla a principios del siglo XIX en Londres. Su tono está empapado en el miasma de niebla que se eleva en el Támesis, oscureciendo el pasado y los motivos actuales de todos los jugadores.
El personaje principal, Jack Maggs, es el ideal ante-posmoderno de un villano en el que un corazón genuinamente grande y bueno irrumpe triunfalmente por los abusos sucios de una infancia dedicada al aprendizaje, y luego practica el arte del allanamiento de moradas. Sé testigo del primer día de Jack en el trabajo como un “niño de escalada” de ocho años que pensó que lo llevaban a una nueva escuela: “Silas levantó cuidadosamente la chimenea y la colocó en el techo. Dijo que … De acuerdo. , joven flautista, listo. (Dudé) Así que me levantó y me metió, tan simple como tirar un cañón “. Este niño, más tarde arrestado, juzgado y deportado a Australia, eventualmente se convierte en el hombre que a menudo “se inclinaba por su cuchillo tobillo.” Sintió el agarre áspero y seguro del mango que él mismo había hecho con bramante y alquitrán. desde antes de la época en que podría haber proporcionado el mejor acero y marfil para el mango. Ahora se agachó, una poderosa sombra en la entrada de su propia sala de estar, haciendo girar la hoja en amplio círculo durante toda la noche. Sin embargo, él es tan ciertamente “el padre pródigo”, emprendiendo un viaje de riesgo letal para reunirse y conocer su barrio perdido en esta historia finamente dibujada.
“Jack Maggs” satisface en muchos niveles. Pinta vívidos retratos de una hueste de excéntricos, entre ellos un novelista joven que incursiona peligrosamente en la hipnosis y la terapia magnética, su esposa regordeta y su descarada cuñada, un tendero de nueva riqueza con ayuda doméstica que no quiere ni necesita, y una empleada en su empleo que también es su “Buen Compañero” en las frías noches inglesas. Qué grupo tan divertido, y cada uno lleno del equipaje genuino de la época: sus miedos, su sabiduría, sus modismos y sus rarezas. Todos los elementos colisionan a la entrada de Jack Maggs en sus vidas. Al mismo tiempo, la novela aborda algunos temas completamente contemporáneos, como la validez psiquiátrica (o no) de las revelaciones de “memoria reprimida” y las consecuencias de una vida donde no existe “Roe v. Wade”.
Una nota final: si usted ha leído (y recuerda) “Great Expectations” es irrelevante para su disfrute de la novela del autor. Aunque tal contexto podría agregar contexto y color, este trabajo se sostiene por sí mismo.

Jack Maggs comenzó su vida como un bebé no deseado a fines del siglo XVIII en Londres. Tres días antes, lo encontraron tirado en el barro debajo del Puente de Londres. Fue atrapado por un par de malvados y criado por ellos para ser un ladrón, deslizándose por las chimeneas para entrar a las casas que contenían latas de plata. Finalmente se traicionó a sí mismo en un esfuerzo fútil para salvar a la chica que amaba de la horca. En 1813, justo antes de ser colocado en un barco para el transporte a Nueva Gales del Sur de por vida, Maggs se hizo amigo de un huérfano de cuatro años llamado Henry Phipps. Llegó a pensar en Phipps como su hijo. Después de sufrir mucho como trabajador convicto en la colonia penal de Moreton Bay, incluso perder dos dedos y tener la espalda horriblemente marcada por una paliza de gato doble, Maggs se hizo rico y comenzó a enviar dinero a Inglaterra para establecer a Henry Phipps como un caballero. En abril de 1837, Maggs regresa a Londres arriesgándose a la muerte para ver a su “hijo”.
Es en ese punto que comienza la acción actual de Jack Maggs, y la historia de la búsqueda de Maggs de Henry Phipps durante el próximo mes se desarrolla a paso rápido, tomando todo tipo de giros inesperados. Suspense se desarrolla, al principio bastante despacio, pero cada vez más rápido a medida que avanza la novela, acelerándose rápidamente hacia el final hacia lo que el lector espera que sea una conclusión apocalíptica. Sin embargo, en un giro final, las dos últimas páginas revelan un final feliz y un tanto contento para la vida de Jack Maggs (uno que hace irónica la afirmación de Maggs que he usado como título para esta revisión).
A partir de esa descripción en cápsula de la novela, los lectores astutos notarán paralelismos con “Great Expectations” de Charles Dickens, con Jack Maggs como Magwitch de Dickens y Henry Phipps como Pipp. El paralelo a “Great Expectations” se vuelve más enrevesado e intrigante con la presentación de Tobias Oates, un joven y prometedor novelista de origen humilde, que, por supuesto, es un recuento del propio Dickens. Oates decide hacer una novela de la vida de Jack Maggs, y las sesiones “fascinantes” que realiza para entrometerse en los secretos de Maggs lo llevan a enredarse en la búsqueda de Maggs de Henry Phipps. Al mismo tiempo, Oates tiene que lidiar con su creciente disgusto por su esposa y su amor (o lujuria) por la hermana de su esposa, una situación que se convierte en una trama secundaria para la novela.
Nunca antes había leído algo de Peter Carey, fue la primera novela que leí del escritor australiano, releída, en un espasmo inexplicable. Afortunadamente, Jack Maggs es mucho mejor. Incluso lo disfruté más que “Great Expectations”, que volví a leer hace tres años. Ahora espero ansiosamente las otras novelas de Carey de esa expedición a Powell’s.

Carey’s “Jack Maggs” is a narrative gem, crisply written with a dark relentless momentum as it unfolds in early 19th century London. Its tone is steeped in the miasma of fog rising on the Thames, obscuring the pasts – and the present motives – of all the players.
Title character Jack Maggs is that ante-postmodern ideal of a villain wherein a genuinely huge and good heart triumphantly barges through the foul abuses of a childhood spent learning, then practicing the art of housebreaking. Witness Jack’s first day on the job as an eight-year-old “Climbing Boy” who thought he was being taken to a new school: “Silas carefully lifted off the chimney pot and placed it on the roof. Said he — All right, young whipper-snapper, down you go. (I hesitated) So he picked me up, and slid me in, as simple as dropping shot into a cannon.” This child, later apprehended, tried, and deported to Australia, eventually becomes the man who often “stooped for his ankle knife. He felt the rough sure grip of the handle he himself had made with twine and tar. A convict’s knife, it dated from before the time when he could have afforded the finest steel and ivory for the handle. He crouched now, a powerful shadow in the doorway of his own living room, drawing the blade in wide circle through the night.” Yet, he is just as certainly “the prodigal father,” undertaking a journey of lethal risk to rejoin and know his long-lost ward in this finely drawn story.
“Jack Maggs” satisfies on many levels. It paints vivid portraits of a host of eccentrics, among them a young novelist who dabbles dangerously in hypnosis and magnet therapy, his dumpy wife and saucy sister-in-law, a nouveau-riche grocer with household help he neither wants or needs, and a maid in his employ who’s also his “Good Companion” on cold English nights. What a fun bunch, and each packed with the genuine baggage of the era: its fears, wisdoms, idioms, and oddities. All elements collide at the entry of Jack Maggs into their lives. At the same time, the novel addresses some thoroughly contemporary issues, such as the psychiatric validity (or not) of “repressed memory” revelations and the consequences of a life where no “Roe v. Wade” exists.
A final note: Whether or not you’ve read (and recall) “Great Expectations” is irrelevant to your enjoyment of Mr. Carey’s novel. Although such background might add context and color, this work stands on its own.

Jack Maggs began life as an unwanted baby in late 18th-Century London. Three days old, he was found lying in the muck beneath London Bridge. He was taken in by a pair of miscreants and raised by them to be a thief, sliding down chimneys to gain entrance to houses containing hauls of silver. Eventually he betrayed himself in a futile effort to save the girl he loved from hanging. In 1813, just before being placed on a ship for transport to New South Wales for life, Maggs was befriended by a four-year-old orphan named Henry Phipps. He came to think of Phipps as his son. After suffering much as a convict laborer in the Moreton Bay penal colony, including losing two fingers and having his back hideously scarred in a double-cat whipping, Maggs became wealthy and began sending money back to England to set Henry Phipps up as a gentleman. In April 1837 Maggs returns to London, risking death in order to see his “son”.
It is at that point that the present action of Jack Maggs begins, and the story of Maggs’s search for Henry Phipps over the next month develops at a brisk clip, taking all sorts of unexpected twists and turns. Suspense builds, at first rather slowly but ever faster as the novel progresses, rapidly accelerating near the end towards what the reader expects to be an apocalyptic conclusion. In one final twist, however, the last two pages reveal a subdued, rather sentimental happily-ever-after ending to the life of Jack Maggs (one which makes ironical the statement of Maggs that I have used as the title for this review).
From that capsule description of the novel, astute readers will note parallels to Charles Dickens’s “Great Expectations”, with Jack Maggs as Dickens’s Magwitch and Henry Phipps as Pipp. The parallel to “Great Expectations” becomes more convoluted and intriguing with the introduction of Tobias Oates, a young, up-and-coming novelist from a humble background, who, of course, is a re-casting of Dickens himself. Oates determines to make a novel out of the life of Jack Maggs, and the “mesmerizing” sessions he conducts to pry into Maggs’s secrets lead him to become entangled in Maggs’s search for Henry Phipps. At the same time, Oates has to deal with his growing distaste for his wife and his love (or lust) for his wife’s sister — a situation that becomes a secondary plot to the novel.
Jack Maggs is not a great, profound novel. I didn’t note any transcendent themes, other than, perhaps, the temptation (or is it the necessity?) for a novelist in creating his characters to appropriate and exploit the personalities and stories of people he knows. But I found Jack Maggs to be a clever, entertaining novel with a rollicking good story. The reader is dropped into the London of the 1830’s, with its gulf between master and servant, the rich and the destitute, the respectable and the pariahs. Further, one is exposed to several beyond-the-norm practices, such as mesmerism and down-and-dirty abortion. As a whole, the characters in Jack Maggs are a rather sorry, sordid lot. Tobias Oates/Charles Dickens is especially pathetic. The two who are most appealing are Jack Maggs and Mercy Larkin, a maid who as a thirteen-year-old had been sent out by her starving mother to trade her body for a few coins and at novel’s end saves Jack Maggs.
I had never read anything by Peter Carey before, it was my first novel from Aussie writer, in an inexplicable spasm, Thankfully, Jack Maggs is much better. I even enjoyed it more than “Great Expectations”, which I re-read three years ago. I now look forward to the two remaining Carey novels from that expedition to Powell’s.

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