Yo Soy Yo Y Mis Parásitos — Kathleen McAuliffe / This Is Your Brain on Parasites: How Tiny Creatures Manipulate Our Behavior and Shape Society by Kathleen McAuliffe

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McAuliffe hace un gran trabajo al presentar al lector los principales avances en este campo. Conocemos a varios de los científicos involucrados y aprendemos sobre sus hallazgos. Lo que está bien aceptado, lo que aún se está estudiando y lo controvertido se presentan claramente como tales. El libro tiene una buena nota al pie, por lo que puede buscar la investigación usted mismo en línea.
Aquí hay una descripción general de los capítulos:
1 – El comienzo del estudio de parásitos y microbios que afectan el comportamiento de animales y humanos.
2 – La malaria y otras enfermedades transmitidas por insectos. Se enfoca en manipulaciones que tienen parásitos donde necesitan ir para sobrevivir.
3 – Más manipulaciones, incluida la cafeína en el néctar de las flores para manipular las abejas.
4 – Toxoplasma y humanos. Una mirada a lo que puede suceder cuando los parásitos ingresan al host equivocado.
5 – Rabia; toxocara (gusanos redondos) y otros parásitos que afectan a «nuestro sentido esencial de nosotros mismos: nuestros estados de ánimo, apetitos, comportamientos y habilidades de razonamiento».
6 – Microbiota intestinal. Manipulaciones que son beneficiosas, en su mayoría.
7 – Cómo afecta la microbiota a nuestro peso.
8 – Inmunidad a la conducta: cosas que los animales y los humanos hacemos instintivamente para sanar nuestras heridas y protegernos de los parásitos.
9 – Cómo la emoción del disgusto nos ayuda a protegernos de parásitos y enfermedades.
10 – La relación entre disgusto y prejuicio.
11 – La relación entre disgusto, religión y política.
12 – «Tal vez hemos subestimado la influencia política de los parásitos». Tal vez ellos impregnan toda nuestra cosmovisión. Tal vez la geopolítica debería ser enseñada desde el punto de vista de un parásito. «Realmente. Una mirada a cómo la prevalencia de parásitos y efectos de la enfermedad en la cultura.

Una de las mejores ideas de la biología del siglo XX fue la noción de que la vida en este planeta está interconectada e interdependiente en todos los niveles, desde las células individuales hasta el planeta entero. Todo ser viviente es parte de una gran jerarquía de comunidades. Un árbol sostiene una colonia de hongos que viven en el suelo a su alrededor, digieren material orgánico pero también descomponen minerales en una forma que puede ser absorbida por el árbol. El árbol también alberga comunidades enteras de insectos, insectos, aves y mamíferos que se alimentan de él y se benefician del oxígeno que produce el árbol como un subproducto de la fotosíntesis, ya cambio los animales producen dióxido de carbono como un subproducto de su síntesis de energía. eso ayuda a alimentar la fotosíntesis en el árbol.
Los animales y las plantas individuales no son solo parte de una comunidad; ellos pueden ser comunidades ellos mismos. Las medusas son en realidad comunidades de células especializadas que se agregan juntas para el beneficio mutuo. Los moldes de limo son comunidades de amebas individuales que se agregan para la reproducción y sirven para que nuevos sitios vivan. Nosotros los humanos también somos comunidades. Casi todas nuestras células contienen mitocondrias, organismos simples que se reproducen independientemente de las células que habitan y realizan una función similar a la de los cloroplastos en las plantas, sintetizando el ATP que alimenta las células.
Cada uno de nosotros también tiene una gran comunidad de bacterias y hongos en el intestino, además de un gran papel no solo en la digestión sino también en otras funciones. Cada uno de nosotros lleva consigo un promedio de un kilogramo de este «bioma», que contiene más células que las que hay en todo el cuerpo humano. Sin estos autostopistas simbióticos, o si experimentamos un desequilibrio en su población, podemos enfermarnos o morir.
Junto con los miembros beneficiosos de la comunidad personal de cada planta y animal también existen intrusos cuya presencia es dañina. Todos estamos familiarizados con las bacterias y los virus que causan los resfriados, la gripe, el sarampión y otras enfermedades comunes. Infectan a los humanos (y otros animales) como una mascota de su ciclo de vida, para reproducirse y propagarse. Nuestro cuerpo los reconoce y lentamente acumula anticuerpos para luchar contra ellos, pero mientras luchamos contra ellos, se están reproduciendo y usándonos para separar a sus descendientes a través de la tos, los estornudos y las heces fecales. Es poco probable que estas bacterias o virus individuales realmente tengan un sentido de propósito o de agencia, pero funcionalmente, se comportan como si lo hicieran. A medida que cambiamos nuestro comportamiento para tratar nuestras infecciones e infestaciones, a menudo facilitamos su reproducción y dispersión. Es casi como si estuvieran manipulando nuestras mentes.
De hecho, algunos organismos que nos infectan a nosotros y a otros animales en realidad cambian nuestro comportamiento directamente, al infectar nuestros cerebros, y ese es un tema que fascina a la autora Kathleen McAuliffe. La ciencia reconoce cada vez más ejemplos de bacterias, hongos, virus y otros organismos que establecen comunidades en nuestros cerebros y los de otros animales y provocan cambios drásticos en el comportamiento. Algunos de estos cambios resultan en la muerte del animal huésped; por ejemplo, hay un hongo llamado Ophiocordyceps unilateralis que infecta el cerebro de ciertas hormigas. Las hormigas infectadas suben a un punto alto en una planta, se sujetan fuertemente con sus mandíbulas y permanecen allí mientras el hongo digiere su cerebro y produce una estructura que contiene esporas que crece en la cabeza de la hormiga. Cuando está completamente maduro, la carcasa revienta, dispersando las esporas y comenzando el proceso otra vez.
Los animales de orden superior también sufren infestación que altera el comportamiento. Hay un protozoo llamado Toxoplasma gondii que infecta a las ratas y cambia su aversión natural al olor de la orina del gato en una atracción perversa hacia él. Las ratas infectadas son más propensas a ser devoradas por los gatos, que defecan las bacterias, que son ingeridas por más ratas, y así sucesivamente. Usted puede estar pensando si las ratas pueden tener su comportamiento alterado por una bacteria para sentirse más atraídos por los gatos, ¿qué pasa con otros mamíferos, como los humanos?
Hay al menos un científico, un checo con el nombre de Jaroslav Flegr, que cree que sí. También cree que no solo muchos de nosotros estamos infectados por T. gondii, sino que también puede ser responsable de esquizofrenia, accidentes automovilísticos y suicidios. Hay un pequeño pero creciente número de científicos inicialmente escépticos que están investigando la línea de investigación de Flegr, nos dice McAuliffe, pero todavía está fuera de la corriente principal de la teoría epidemiológica.
El psiquiatra Fuller Torrey ha estudiado la conexión entre la enfermedad mental y la Toxoplasmosis y tiene algunas ideas novedosas, como que las enfermedades como la esquizofrenia no existían hasta que las personas comenzaban a tener gatos como mascotas, y afirma tener datos históricos para respaldar su hipótesis. También afirma que su revisión de la literatura muestra que las personas con esquizofrenia tienen entre dos y tres veces más probabilidades de tener anticuerpos contra la toxoplasmosis en la sangre. Esto suena impresionante, pero si la tasa de infección para la población en general es muy pequeña, el error de muestreo o la varianza aleatoria solo podrían explicar la diferencia. (Ese es el tipo de cosas que aprendes en los estudios de población pero de las que un periodista necesariamente no tendría conocimiento).
Kathleen McAullife puede no ser bióloga, pero es una escritora hábil y periodista inquisitiva, y ha producido un libro muy interesante que sin duda ha estimulado mi curiosidad sobre el papel que los hongos, virus, bacterias y otros agentes infecciosos podrían desempeñar en un amplio rango de lo que consideramos enfermedades mentales y conductas desadaptativas. Disfruté muchísimo este libro, y sospecho que cualquiera que tenga curiosidad por la mente lo disfrutará también.

Algunas investigaciones nuevas e interesantes se presentan aquí de una manera agradable (sí, realmente). Me gustaría señalar que he leído varios libros y una serie de trabajos de investigación sobre microbiota intestinal, pero McAuliffe aún me dio una investigación muy interesante de la que no tenía conocimiento. Este libro ofrece mucho para pensar con impactos de gran alcance en nuestra salud personal y el estado del mundo.
Los parásitos solo pueden vivir dentro de otro animal y, como revela Kathleen McAuliffe, estos diminutos organismos tienen muchos motivos evolutivos para manipular el comportamiento de sus huéspedes. Con asombrosa precisión, los parásitos pueden inducir a las ratas a acercarse a los gatos, las arañas para transformar los patrones de sus redes, y pescar para llamar la atención de las aves que luego se lanzan en picado para darse un festín con ellas. Nosotros, los humanos, apenas somos inmunes a su influencia. Los organismos que recogemos de nuestras propias mascotas son fuertemente sospechosos de cambiar nuestros rasgos de personalidad y contribuir a la imprudencia y la impulsividad, incluso el suicidio. Los gérmenes que causan los resfriados y la gripe pueden alterar nuestro comportamiento incluso antes de que los síntomas se vuelvan evidentes.
Los parásitos también influyen en nuestra especie en el nivel cultural. Recurriendo a un gran cuerpo de investigación, McAuliffe argumenta que nuestro temor a la contaminación es una defensa evolucionada contra los parásitos. El horror y la repulsión que estamos programados para sentir cuando entramos en contacto con personas que parecen enfermas o sucias ayudaron a allanar el camino para la civilización, pero también pueden ser la base de grandes divisiones en sociedades que persisten hasta el día de hoy.

Los parásitos son como ese pasajero invisible. Adepto de burlar a nuestro sistema inmune, se cuelan a bordo de nuestros cuerpos y luego comienza la diabólica. Causan erupciones, lesiones, dolores y dolores. Nos comen de adentro hacia afuera; utilízanos para incubar a sus crías; absorber nuestra energía; ciegos, venenos, mutilarnos y, a veces, matarnos. Pero esa no es toda la extensión de su influencia. Algunos parásitos tienen otro truco en la manga: un asombroso poder oculto que asombra y confunde incluso a los científicos que los estudian para ganarse la vida. En pocas palabras, estos parásitos son maestros del control mental. Ya sea tan pequeño como un virus o tan grande como una tenia de seis pies de largo, han encontrado todo tipo de métodos desviados para manipular el comportamiento de sus anfitriones, y eso incluye, muchos investigadores ahora sospechan fuertemente, los humanos.
Directa o indirectamente, los parásitos manipulan cómo pensamos, sentimos y actuamos. De hecho, nuestra interacción con ellos puede moldear no solo los contornos de nuestras mentes, sino también las características de sociedades enteras, tal vez explicando algunas desconcertantes diferencias culturales entre partes del mundo donde los patógenos son una amenaza omnipresente y áreas que han reducido drásticamente ese riesgo a través de programas de vacunación y saneamiento mejorado. Numerosas líneas de evidencia sugieren que la prevalencia de parásitos en nuestras comunidades más amplias influye en los alimentos que comemos, nuestras prácticas religiosas, a quienes elegimos como compañeros, y los gobiernos que nos gobiernan.
La ciencia detrás de estos reclamos aún es joven. Algunos hallazgos son preliminares y pueden no estar a la altura del escrutinio. Pero la investigación se está concentrando rápidamente y los lineamientos de una nueva disciplina claramente están tomando forma. Este nuevo campo emergente ha sido bautizado como neuroparasitología. Pero no te dejes engañar por la etiqueta. Si bien los neurocientíficos y los parasitólogos actualmente dominan este esfuerzo, cada vez atrae más investigadores de campos tan diversos como la psicología, la inmunología, la antropología, los estudios religiosos y la ciencia política.

No es fácil ser un parásito. Claro, obtienes una comida gratis. Pero la vida de un gorrón todavía viene con muchas tensiones. Tienes que ser capaz de adaptarte al ambiente dentro de uno, dos o, si perteneces a una clase de gusanos parásitos conocidos como trematodos, tres anfitriones diferentes, hábitats que pueden ser tan diferentes entre sí como la Tierra desde la luna.
Aunque la mayoría de las manipulaciones parasitarias salen a la luz porque un anfitrión actúa de manera extraña, ocasionalmente el proceso de descubrimiento sigue un guión diferente: un parásito se encuentra escondido dentro de los tejidos de un animal y luego, a menudo por un presentimiento, un investigador observa más de cerca el comportamiento del anfitrión y comienza a sospechar juego sucio.
La araña había sido drogada, no por un científico, como sospeché inicialmente, sino por una avispa parásita (Polysphincta gutfreundi). Su tiranía sobre la araña comienza cuando la avispa se apodera de la araña y deposita un huevo en su abdomen. A medida que el huevo madura en una larva parecida a un gusano, hace pequeños agujeros en el abdomen de la araña a través de los cuales succiona los jugos. Con esta fuente confiable de nutrientes, la larva crece rápidamente mientras que la araña continúa construyendo redes normales y capturando presas. Después de aproximadamente una semana, la larva de la avispa comienza a inyectar sustancias químicas que inducen a la araña a construir efectivamente un vivero. La estructura en forma de red resultante, que se parece poco a la telaraña de la araña, tiene líneas reforzadas que soportarán mejor los fuertes vientos y las lluvias de tormentas tropicales, y gracias a su percha aérea, la larva en desarrollo se mantendrá a salvo de los depredadores en el suelo . Para que un pájaro o lagarto no intente atacar el vivero, la araña incluso teje una decoración especial que ocultará la presencia del parásito.
Las arañas no son de ninguna manera las únicas criaturas que deben temer las tácticas coercitivas de las avispas parásitas. Y las drogas no son las únicas armas de las avispas para obtener el cumplimiento de sus víctimas. Ampulex compressa, mejor conocida como la avispa de la joya debido a su brillo iridiscente azul verdoso, realiza neurocirugía para lograr sus objetivos. Su cantera es la cucaracha americana molestamente familiar (Periplaneta americana). No debe confundirse con la comparativamente diminuta cucaracha alemana común en el norte, esta especie prefiere climas más cálidos y puede crecer tan grande como un ratón.
Los hongos parecen tener poco en común con los percebes parásitos, pero un tipo se apodera del control de su huésped, una hormiga carpintera, al colonizar su cuerpo de manera similar. Eso no quiere decir que sus tácticas sean exactamente las mismas. No explota el afecto de los padres para su propio beneficio. Pero su objetivo final es idéntico: quiere que su anfitrión busque un lugar ideal para diseminar a su descendencia y darles un comienzo brillante en la vida.
Incluso cuando este hongo, Ophiocordyceps, es una mera espora, no hay nada dócil en su forma. Cuando entra en contacto con una hormiga carpintera, la espora produce zarcillos que se entierran en el insecto y rápidamente invaden todo el cuerpo. Luego ordena a la hormiga que trepe a un árbol joven exactamente al mediodía solar.

Flegr todavía cree que el parásito está ejerciendo una influencia en la personalidad humana. «En experimentos de laboratorio estudiamos animales genéticamente idénticos que han estado expuestos a factores ambientales muy similares durante sus vidas. Por lo tanto, probablemente reaccionen de manera idéntica a la infección por toxoplasma. En contraste, los humanos son mucho más variables en sus rasgos y experiencias de vida y, consecuentemente, en cómo responden al parásito. También debe recordarse que la psicología no es matemática. Cualquier psicólogo sabe que la extroversión y la conciencia medida con el cuestionario Cattel [la primera prueba que utilizó] son ​​rasgos de personalidad diferentes a los rasgos etiquetados con los mismos nombres o similares que se miden con Big Five [la otra prueba utilizada en sus estudios] «. En otras palabras, según él, la disparidad en sus hallazgos puede ser en gran parte un artefacto de las escalas de medición que empleó.
Flegr podría tener razón, pero una explicación alternativa es que está viendo una tendencia donde no la hay.
A partir de una resonancia magnética de tu cabeza, dijo Mayer, «podemos predecir realmente qué jardines microbianos están creciendo dentro de ti». Estas especies influyen en la densidad y el volumen de materia gris del cerebro, así como en los tractos de materia blanca que unen diferentes regiones del corteza cerebral. En particular, las bacterias intestinales parecen tener la mayor influencia en el cableado del centro de recompensa del cerebro, la parte que lo motiva a buscar placer y evitar el dolor. Para Mayer, eso sugiere que las bacterias intestinales pueden influir en las «emociones de fondo, la reactividad al estrés, ya sea que seas optimista o pesimista». Los indios de la selva de Venezuela «-como los Yanomami que una vez vivieron- están expuestos a microbios completamente diferentes que las personas que viven en una ciudad. Obviamente, se comportan de manera muy diferente también. No sabemos si las bacterias intestinales podrían estar relacionadas con eso «.
No hace falta decir que le gustaría saberlo.
Las bacterias intestinales pueden tener al menos otro efecto muy importante sobre el comportamiento: pueden estimular los antojos de alimentos. Pueden estar motivados para manipular nuestros apetitos y cómo, con suerte, podríamos obtener su ayuda para ganar la batalla contra la obesidad.
El combate de lucha microbiana culminó en un trastorno dramático: los roedores obesos perdieron su exceso de peso ya que las bacterias de los gemelos delgados expulsaron a su población fundadora. Los roedores delgados permanecieron delgados. Las bacterias de los gemelos delgados prevalecieron en ambos grupos.
Debido a que todos los sujetos en este ensayo fueron alimentados con roedores estándar que tenían poca grasa, los investigadores se preguntaron qué les habría pasado a los animales si hubieran sido alimentados con el equivalente a comida chatarra en el momento en que estuvieron expuestos a la mezcla bacteriana. ¿El resultado hubiera sido el mismo? Los investigadores consultaron varias tablas y cuadros dietéticos para crear gránulos de comida para los roedores que eran similares en composición a la comida azucarada y alta en grasas consumida por un gran sector del público en las naciones ricas. En esta dieta, los roedores obesos no bajaron de peso. Sus microbios de engorde triunfaron sobre los adelgazantes. Los roedores delgados, sin embargo, no se volvieron rotundos sin importar cuánto comieron. Su población fundadora de bacterias los protegió de la obesidad.
No son, por naturaleza, un grupo agresivo e ingobernable que intenta matar rápidamente a su huésped y seguir adelante. En comparación con los microbios seleccionados para la virulencia, viven la vida a un ritmo más pausado y son menos intrusivos, extendiéndose mucho más lentamente: en una gota de saliva cuando una madre besa a su hijo o por un apretón de manos, especialmente si el dueño de una de esas manos Se olvidó de lavarlo después de ir al baño. Han cambiado una vida de piratería y asesinato por una existencia más establecida: un techo sobre sus cabezas, una comida caliente en la que pueden contar. Aún así, al igual que sus anfitriones, pueden ser oportunistas. Si sienten que pueden salirse con la suya, pueden arrastrarse hasta el estómago o infligir otros tipos de daños. Y están a merced de monstruos como la rabia, microbios que no tienen la intención de llevarse bien con ningún ser vivo y atacan al cerebro directamente, manipulando al huésped de manera más efectiva, a ellos y a nuestra pérdida (aunque cuando morimos, los microbios intestinales se contagian para comernos). En resumen, las bacterias intestinales no son más altruistas que los manipuladores de parásitos; es solo que su estrategia de supervivencia tiende a estar más estrechamente relacionada con la nuestra. Y debido a que generalmente quieren que actuemos de maneras que promuevan nuestro bienestar, por lo general llaman menos la atención sobre sí mismos que los microbios maliciosos. Pero no se equivoquen: su influencia en nuestro comportamiento es dramática. De hecho, no estoy seguro de que seamos realmente capaces de separar sus motivos de los nuestros.
Es evidente que se necesita mucha más investigación para aclarar la naturaleza de esta relación, pero los llamados instintos casi con certeza tienen una base en la fisiología humana. La psiquiatría y la gastroenterología pueden estar más estrechamente aliadas de lo que jamás hayamos soñado.

Las criaturas que no conocen la teoría de las enfermedades con gérmenes tienen un instinto para curarse y mantenerse bien. Buena higiene, vacunación, intervenciones terapéuticas: estos son los pilares de la medicina moderna. Sin embargo, los animales de casi todas las razas participan en estas prácticas, al igual que los primeros humanos. De hecho, si no fuera por estas defensas evolucionadas, el sistema inmunitario se vería abrumado rápidamente.
Uno de los ejemplos más familiares pero ampliamente malinterpretados de este fenómeno es lo que los científicos llaman comportamiento de la enfermedad. Cuando estás enfermo, sientes fiebre, pierdes el apetito y te deprimes y aprietas. Contrariamente a la creencia popular, estos síntomas no significan que el agente de la enfermedad te esté debilitando sino todo lo contrario: demuestran que el cerebro, junto con el sistema inmune, está montando una campaña múltiple contra el invasor. Los organismos infecciosos generalmente solo pueden vivir dentro de un rango de temperatura estrecho, por lo que la fiebre los mata en masa, básicamente, al hervirlos.
La fiebre es tan importante para matar gérmenes que los animales que no pueden regular su propia temperatura corporal (por ejemplo, langostas, conejos bebés y criaturas de sangre fría como lagartos) han encontrado medios alternativos para cocinar patógenos: toman el sol. Para que nadie dude de que el comportamiento de la enfermedad es una defensa contra los patógenos, los científicos pueden inducirlo sin exponer a los animales a un solo germen. Lo hacen simplemente inyectando roedores sanos con componentes inmunes llamados citoquinas. Los animales que una vez fueron juguetones se niegan a comer o beber y pierden su pasión por correr en sus ruedas. Subir a sus temperaturas y bajar sus cabezas. Actúan y se sienten enfermos a pesar de que están sanos.
A veces, la fiebre y las defensas relacionadas no son suficientes para controlar los gérmenes que se multiplican rápidamente y la cantidad de venenos que producen. En tales situaciones, el sistema nervioso puede ayudar al sistema inmune abriendo las válvulas.
El vómito no es solo un medio para deshacerse de microbios dañinos sino también una medida preventiva. Un fenómeno conocido como vómito simpático ocurre cuando la visión de alguien vomitando causa que otros también lo hagan. Tal comportamiento imitador probablemente evolucionó para protegernos de la intoxicación alimentaria, un peligro que era más común y más letal en las generaciones pasadas.
El sueño es un acertijo que ha ocupado a muchas grandes mentes, ya que, al igual que el sexo, sus beneficios evolutivos están lejos de ser obvios. Cuando estamos profundamente dormidos, somos muy vulnerables a los depredadores, y los apagones prolongados disminuyen el tiempo que dedicamos a buscar comida, buscar pareja y cuidar a los niños. Entonces, ¿por qué pasar tantas horas de esta manera peligrosa e improductiva?
Una teoría novedosa postula que el sueño evolucionó para desviar recursos que normalmente sostendrían actividades de vigilia hacia el sistema inmune. Recuerde que las personas duermen más cuando combaten una infección para cumplir con la creciente demanda de combustible del sistema de defensa. En tiempos de paz, el ejército todavía necesita ser alimentado y las tropas repuestas. De hecho, las células inmunes devoran nutrientes a un ritmo feroz y tienen tasas de rotación rápidas.

La función más importante de la emoción, dijo, es protegernos de una verdad inquietante. Solo entre los animales sabemos que algún día moriremos. La idea de descomponer carne, de gusanos que se mueven entre nuestros cadáveres, es tan repulsiva que desterramos la idea de nuestras cabezas. La repugnancia nos ayuda a enfrentar una crisis existencial que de otro modo nos paralizaría. En el nivel más profundo, dijo Rozin, el disgusto se trata de «la negación de la muerte».
Este componente ideológico del disgusto -la parte relacionada con la pureza del alma y nuestra mortalidad- ha extendido su alcance a numerosas esferas de nuestras vidas, afectando a nuestras leyes y nuestra ética desde todo lo que aceptamos hasta nuestros círculos sociales. Una cantidad sorprendente de bien ha surgido del temor profundamente arraigado de nuestra especie sobre el contagio: la civilización, piensa Curtis, podría ser uno de sus subproductos, pero no se puede negar que también ha causado lo peor en nosotros.
El sistema inmune conductual influye más que nuestras actitudes hacia los extranjeros; también, según sugieren varios estudios, afecta nuestra gregariedad y, en consecuencia, la frecuencia con la que entramos en contacto con posibles portadores de gérmenes. Después de ver imágenes que recuerdan la amenaza de una enfermedad infecciosa, los sujetos masculinos y femeninos informaron que son reacios a acercarse a extraños y se consideran más introvertidos, cambios que no se observan en los sujetos de control que muestran fotografías de la arquitectura. Si bien este cambio en la sociabilidad suele ser transitorio, las personas que habitualmente se preocupan por enfermarse comúnmente se describen a sí mismas como introvertidas, incluso en ausencia de cualquier amenaza de infección inmediata. También se clasifican rutinariamente como menos amables y menos abiertos a nuevas experiencias, rasgos que promueven una postura más hostil y desconfiada hacia los extraños y sus costumbres desconocidas.
Aún así, aquellos que temen el contagio, ya sea crónicamente o solo en situaciones de alto riesgo, no se apartan de ninguna compañía. Los estudios sugieren que son etnocéntricos; es decir, ellos socializan predominantemente con personas familiares, como familiares y asociados cercanos. Una posible razón, creen los investigadores, puede ser que este círculo cerrado -el grupo interno, para usar la terminología de los científicos sociales- pueda confiarse en su cuidado y apoyo si el germaphobe se enferma.
Cómo, a nivel neurológico, el sistema inmune psicológico podría «hablar» con el sistema inmune físico es todavía una cuestión de especulación. Pero los científicos han comenzado a rastrear dónde se procesa el disgusto en el cerebro, y la evidencia sugiere que esta región, mediante un pequeño reajuste de sus circuitos, ha evolucionado para cumplir una importante función nueva, que podría definir la esencia misma de nuestra humanidad. Como pronto quedará claro, podemos sentir aversión por agradecerle por transformar a nuestra especie en la criatura más monstruosa: un animal moral.

Es posible que tengamos menos control sobre nuestras mentes de lo que creemos, que nos imaginemos en el asiento del conductor, pero, sin nuestro conocimiento, un pasajero invisible puede estar guiando nuestras elecciones y comportamientos.
De hecho, puede haber muchos pasajeros invisibles compitiendo para dirigirnos, tal vez incluso todos a la vez. Mientras tanto, a medida que avanzamos, vemos señales de tráfico que advierten de los peligros que se avecinan. De un momento a otro, su sistema inmune conductual evalúa con cautela a los demás, decidiendo si debe ser cálido y amistoso, tal vez incluso tener relaciones sexuales, o si debe adoptar una actitud más fría: interacciones que, cuando se repiten a través de los años y en todo el mundo, incluso puede haber dado forma a las culturas que componen la sociedad humana.
La madre de todos los manipuladores, el jefe de todos los jefes, es el ADN, el replicador más prolífico de todos. Ha infectado a todas las criaturas del planeta, obligando a un largo desfile de anfitriones a dedicar toda su vida a promover su transmisión. Ciertamente, los genes pueden incitar a los miembros de nuestra propia especie a hacer cosas terriblemente tontas, como desmayarse por las personas que los tratan mal.
Esta odisea en los corazones y mentes de los parásitos y sus anfitriones nos ha llevado de los genes a la geopolítica, todo un salto, pero el viaje, por lo que sabemos, puede no terminar ahí. Tal vez nosotros mismos somos organismos dentro de alguna superbeast cósmica. Lo que llamamos el universo no es más que una burbuja de flatulencia en su monstruoso y gorgoteante intestino, y no podemos comprender su complejidad y propósito de la misma manera que E. coli podría imaginar lo que hace que un ser humano toque la vasta extensión de tiempo que separa su vida útil desde la nuestra.
Si los parásitos contribuyen a enfermedades mentales o accidentes de tráfico, ¿cómo podemos desalojarlos de nuestros cerebros o frustrarlos? Si los microbios en nuestro intestino pueden aumentar nuestro estado de ánimo y reducir nuestros niveles de ansiedad, ¿cómo podemos aprovecharlos mejor? Si nuestro miedo al contagio está detrás de guerras culturales e incluso guerras reales, ¿no es importante saberlo? Nosotros solos entre los animales no somos impulsados ​​únicamente por el instinto. Podemos cuestionar cómo funciona el mundo y usar ese conocimiento para crear poderosas medicinas y otras maravillas. Podemos cuestionar nuestros valores, y, si los encontramos faltos, podemos tratar de nadar contra la corriente.
Quizás los prejuicios desaparecerán a medida que más personas desconfíen de sus intuiciones morales y dependan menos de ellas. Quizás la gente comience a tomar probióticos en lugar de Prozac. Es difícil predecir el futuro. Solo esto es cierto: los parásitos están entretejidos en nuestra psicología y en el tejido mismo de nuestro ser. De hecho, somos más microbios que humanos. Podemos estar seguros de que esta nueva visión radical de nosotros mismos abrirá un mundo de nuevas oportunidades.

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McAuliffe does a great job of introducing the reader to the major advances in this field. We meet a number of the scientists involved and learn about their findings. What is well accepting, what is still being studied, and what is controversial are clearly presented as such. The book is well footnoted, so you can look the research up yourself online.
Here’s an overview of the chapters:
1 – The beginning of the study of parasites and microbs effecting the behavior of animals and humans.
2 – Malaria and other insect carried disease. Focusing on manipulations that get parasites where they need to go to survive.
3 – More manipulations, including caffeine in flower nectar to manipulate bees.
4 – Toxoplasma and humans. A look at what can happen when parasites get into the wrong host.
5 – Rabies; toxocara (roundworms), and other parasites that effect “our essential sense of self – our moods, appetites, behaviors, and reasoning abilities.”
6 – Gut microbiota. Manipulations that are beneficial, mostly.
7 – How gut microbiota effect our weight.
8 – Behavioral immunity – things animals and humans instinctively do to heal our wounds and protect us from parasites.
9 – How the emotion of disgust helps protect us from parasites and disease.
10 – The relationship between disgust and prejudice.
11 – The relationship between disgust, religion, and politics.
12 – “Maybe we’ve underestimated parasites’ political clout. Maybe they permeate our entire worldview. Maybe geopolitics should be taught from a parasite’s point of view.” Really. A look at how the prevalence of parasites and disease effects culture.

One of the greatest insights of 20th Century biology was the notion that life on this planet is all interconnected and interdependent at every level, from individual cells up to the entire planet. Every living thing is part of a great hierarchy of communities. A tree supports a colony of fungi that live in the soil around it, digesting organic material but also breaking down minerals into a form that can be absorbed by the tree. The tree is also home to entire communities of insects, bugs, birds, and mammals that feed on it and benefit from the oxygen the tree produces as a byproduct of photosynthesis, and in return the animals produce carbon dioxide as a byproduct of their energy synthesis that helps fuel photosynthesis in the tree.
Individual animals and plants are not just a part of a community; they can be communities themselves. Jellyfish are actually communities of specialized cells that aggregate together for mutual benefit. Slime molds are communities of individual amoebas that aggregate for reproduction and to serve for new sites to live. We humans are communities, too. Almost all of our cells contains mitochondria, simple organisms that reproduce independently of the cells they inhabit and perform a function similar to that of chloroplasts in plants, synthesizing the ATP that fuels cells.
Each of us also has a large community of bacteria and fungi in our gut tht plus a large role in not only digestion but in a range of other functions. Each of us carries with us an average of a kilogram of this «biome,» containing more cells the there are in the entire human body. Without these symbiotic hitchhikers, or if we experience an imbalance in their population, we can become very ill, or die.
Along with the beneficial members of every plant and animal’s personal community there also exist interlopers whose presence is harmful. We’re all familiar with the bacteria and viruses that cause colds, influenza, measles, and other common diseases. They infect humans (and other animals) as a pet of their life cycle, in order to reproduce and spread. Our body recognizes them and slowly builds up antibodies to fight them off, but while we’re fighting them they’re reproducing and using us to spread their offspring about via coughs, sneezes, and fecal. It’s unlikely that these individual bacteria or viruses actually have a sense of purpose or of agency, but functionally, they behave as though they do. As we change out behavior in order to deal with our infections and infestations, we actually often facilitate their reproduction and dispersal. It’s almost as if they’re manipulating our minds.
In fact, some organisms that infect us and other animals do actually change our behavior directly, by infecting our brains, and that is a subject that fascinates author Kathleen McAuliffe. Science is increasingly recognizing examples of bacteria, fungi, viruses and other organisms that establish communities in our brains and those of other animals and cause drastic changes in behavior. Some of these changes result in the death of the host animal; for example, there’s a fungus called Ophiocordyceps unilateralis that infects the brain of certain ants. The infected ants climb to a high point in a plant, clamp on tightly with their mandibles, and stay there as the fungus digests their brain and produces a spore containing structure that grows out of the ant’s head. When fully mature, the case bursts, dispersing the spores and beginning the process over again.
Higher order animals suffer from behavior altering infestations as well. There’s a protozoan by the name of Toxoplasma gondii that infects rats and changes their natural aversion to the smell of cat urine into a perverse attraction to it. Infected rats are more likely to be eaten by cats, who defecate the bacteria, which is ingested by more rats, and so on. You may be thinking if rats can have their behavior altered by a bacterium to be more attracted to cats, what about other mammals- like humans?
There’s at least one scientist, a Czech by the name of Jaroslav Flegr, who thinks so. He also believes that not only are a great many of us infected by T. gondii, but that it may be responsible for schizophrenia, car crashes, and suicides. There is a small but growing number of initially skeptical scientists who are looking into Flegr’s line of research, McAuliffe tells us, but he is still very much outside of the mainstream of epidemiological theory.
Psychiatrist Fuller Torrey has looked into the Toxoplasmosis-mental illness connection and has some novel ideas, such as that illnesses like schizophrenia didn’t exist until people starting keeping cats as pets, and he claims to have historical data to support his hypothesis. He also claims that his literature review shows that people with schizophrenia are two to three times as likely to have Toxoplasmosis antibodies in their blood. This sounds impressive, but if the infection rate for the population as a whole is very small, sampling error or random variance alone could account for the difference. (That’s the sort of thing you learn in population studies but which a journalist would not necessarily be aware of.)
Kathleen McAullife may not be a biologist but she is a skillful writer and inquisitive reporter, and she has produced a very interesting book that has certainly stimulated my curiosity about the role that fungi, viruses, bacteria, and other infectious agents might play in a wide range of what we think of as mental illnesses and maladaptive behaviors. I thoroughly enjoyed this book, and I suspect that anyone with a curiosity about the mind would enjoy it as well.

Some new and interesting research is presented here in a enjoyable (yes, really) manner. I would note that I have read several books and a number of research papers on gut microbiota, but McAuliffe still came up with very interesting research that I was unaware of. This book offers a lot to think about with far reaching impacts on our personal health and the state of the world.
Parasites can live only inside another animal and, as Kathleen McAuliffe reveals, these tiny organisms have many evolutionary motives for manipulating the behavior of their hosts. With astonishing precision, parasites can coax rats to approach cats, spiders to transform the patterns of their webs, and fish to draw the attention of birds that then swoop down to feast on them. We humans are hardly immune to their influence. Organisms we pick up from our own pets are strongly suspected of changing our personality traits and contributing to recklessness and impulsivity—even suicide—. Germs that cause colds and the flu may alter our behavior even before symptoms become apparent.
Parasites influence our species on the cultural level, too. Drawing on a huge body of research, McAuliffe argues that our dread of contamination is an evolved defense against parasites. The horror and revulsion we are programmed to feel when we come in contact with people who appear diseased or dirty helped pave the way for civilization, but may also be the basis for major divisions in societies that persist to this day.

Parasites are like that invisible passenger. Adept at outwitting our immune systems, they sneak aboard our bodies and then the devilry begins. They cause rashes, lesions, aches, and pain. They eat us from the inside out; use us to incubate their young; sap our energy; blind, poison, maim, and sometimes kill us. But that’s not the full extent of their clout. Some parasites have another trick up their sleeves—an awesome hidden power that astounds and confounds even scientists who study them for a living. Simply stated, these parasites are masters of mind control. Whether as tiny as a virus or as big as a six-foot-long tapeworm, they have found all kinds of devious methods to manipulate the behavior of their hosts, and that includes, many researchers now strongly suspect, humans.
Directly or indirectly, parasites manipulate how we think, feel, and act. In fact, our interaction with them may shape not only the contours of our minds, but also the characteristics of entire societies, perhaps explaining some puzzling cultural differences between parts of the world where pathogens are an omnipresent threat and areas that have dramatically lowered that risk through vaccination programs and improved sanitation. Numerous lines of evidence suggest that the prevalence of parasites in our broader communities influences the foods we eat, our religious practices, whom we choose as mates, and the governments that rule us.
The science behind these claims is still young. Some findings are preliminary and may not hold up to scrutiny. But the research is massing quickly and the outlines of a new discipline are clearly taking shape. This newly emerging field has been christened neuroparasitology. But don’t be deceived by the label. While neuroscientists and parasitologists currently dominate this endeavor, it is increasingly drawing in investigators from fields as diverse as psychology, immunology, anthropology, religious studies, and political science.

It’s not easy being a parasite. Sure, you get a free meal. But the life of a moocher still comes with plenty of stresses. You have to be able to adapt to the environment inside one, two, or, if you belong to a class of parasitic worms known as trematodes, three different hosts—habitats that can be as different from each other as the Earth is from the moon.
While most parasitic manipulations come to light because a host is acting bizarrely, occasionally the discovery process follows a different script: a parasite is found tucked up inside an animal’s tissues, and then, often acting on a hunch, an investigator looks more closely at the host’s behavior and begins to suspect foul play.
The spider had indeed been drugged—not by a scientist, as I’d initially suspected, but by a parasitic wasp (Polysphincta gutfreundi). Its tyranny over the spider begins when the wasp seizes hold of the spider and deposits an egg onto its abdomen. As the egg matures into a wormlike larva, it makes little holes in the spider’s abdomen through which it sucks out juices. With this dependable source of nutrients, the larva grows rapidly while the spider continues building normal webs and capturing prey. After about a week, the wasp larva starts injecting chemicals that induce the spider to, effectively, build it a nursery. The resulting netlike structure, which bears little resemblance to the spider’s usual web, has reinforced lines that will better withstand the strong winds and rains of tropical storms, and thanks to its aerial perch, the developing larva will be kept safe from predators on the ground. Lest a bird or lizard attempt to raid the nursery, the spider even weaves a special decoration that will conceal the parasite’s presence.
Spiders are by no means the only creatures that need to fear the parasitic wasps’ coercive tactics. And drugs are not the wasps’ only weapons for gaining the compliance of their victims. Ampulex compressa, better known as the jewel wasp because of its iridescent blue-green sheen, performs neurosurgery to achieve its aims. Its quarry is the annoyingly familiar American cockroach (Periplaneta americana). Not to be confused with the comparatively diminutive German roach common up north, this species prefers warmer climes and can grow as big as a mouse.
Fungi would seem to have little in common with parasitic barnacles, but one type seizes control of its host—a carpenter ant—by colonizing its body in a similar fashion. That’s not to say its tactics are exactly the same. It doesn’t exploit parental affection for its own gain. But its ultimate goal is identical: it wants its host to seek out an ideal spot to spread its offspring and give them a bright start in life.
Even when this fungus, Ophiocordyceps, is a mere spore, there’s nothing docile in its manner. When it comes into contact with a carpenter ant, the spore sprouts tendrils that burrow into the insect and quickly invade its entire body. It then commands the ant to climb a sapling at exactly solar noon.

Flegr still believes the parasite is exerting an influence on human personality. “In laboratory experiments we study genetically identical animals that have been exposed to very similar environmental factors during their lives. Therefore they will probably react identically to toxoplasma infection. In contrast, humans are much more variable in their traits and life experiences and, consequently, in how they respond to the parasite. It must also be remembered that psychology is not mathematics. Any psychologist knows that extroversion and consciousness measured with the Cattel questionnaire [the first test he used] are different personality traits than the traits labeled with the same or similar names that are measured with Big Five [the other test used in his studies].” In other words, according to him, the disparity in his findings may be largely an artifact of the measuring scales he employed.
Flegr could be right, but an alternative explanation is that he’s seeing a trend where there is none.

From an MRI scan of your head, said Mayer, “we can actually predict what microbial gardens are growing within you.” These species influence the brain’s gray-matter density and volume as well as the white-matter tracts that link different regions of the cerebral cortex. In particular, gut bacteria appear to have the biggest influence on the wiring of the brain’s reward center, the part that motivates you to seek pleasure and avoid pain. To Mayer, that suggests that gut bacteria might influence “background emotions, stress reactivity, whether you’re optimistic or pessimistic. Indians of Venezuela jungle”—like the Yanomami he once lived among—“are exposed to completely different microbes than people living in a city. Obviously they behave very differently too. We don’t know if gut bacteria might be related to that.”
Needless to say, he’d like to find out.
Gut bacteria could have at least one other very important effect on behavior: they may stimulate food cravings. They may be motivated to manipulate our appetites and how, with luck, we might enlist their help to win the battle against obesity.
The microbial wrestling match culminated in a dramatic upset: The obese rodents lost their excess weight as bacteria from the thin twins muscled out their founding population. The lean rodents stayed lean. The bacteria from the slim twins prevailed in both groups.
Because all the subjects in this trial were fed standard rodent chow that was low in fat, the researchers wondered what would have happened to the animals if they’d been fed the equivalent of junk food at the time they were exposed to the bacterial mixture. Would the outcome have been the same? The researchers consulted various dietary charts and tables to create food pellets for the rodents that were similar in composition to the sugary, high-fat fare consumed by a large sector of the public in affluent nations. On this diet, obese rodents did not lose weight. Their fattening microbes triumphed over the slimming ones. The lean rodents, however, did not become rotund no matter how much they ate. Their founding population of bacteria protected them from obesity.
They are not by nature an unruly, aggressive bunch intent on quickly killing their host and moving on. Compared to microbes selected for virulence, they live life at a more leisurely pace and are less intrusive, spreading much more slowly—in a bead of spittle when a mother kisses her child or by a handshake, especially if the owner of one of those hands forgot to wash it after going to the bathroom. They have traded a life of piracy and murder for a more settled existence—a roof over their heads, a warm meal they can count on. Still, like their hosts, they can be opportunistic. If they sense they can get away with it, they may gnaw their way into the stomach or inflict other kinds of harm. And they are at the mercy of monsters like rabies, microbes that have no intention of getting along with any living thing and attack the brain directly, manipulating the host far more effectively, to their and our loss (though when we die, gut microbes get to eat us). In short, gut bacteria are no more altruistic than parasitic manipulators—it’s just that their survival strategy tends to be more closely allied with our own. And because they usually want us to act in ways that promote our well-being, they typically draw less attention to themselves than malicious microbes do. But make no mistake: Their influence on our behavior is dramatic. In fact, I’m not sure we will ever truly be able to separate their motives from our own.
Clearly much more research is needed to clarify the nature of this relationship, but so-called gut feelings almost certainly have a basis in human physiology. Psychiatry and gastroenterology may be more closely allied than we ever dreamed.

Creatures with no knowledge of the germ theory of disease have an instinct for healing and staying well. Good hygiene, vaccination, therapeutic interventions—these are the pillars of modern medicine. Yet animals of almost every stripe engage in these practices, as did early humans. Indeed, were it not for these evolved defenses, the immune system would quickly be overwhelmed.
One of the most familiar but widely misinterpreted examples of this phenomenon is what scientists call sickness behavior. When you’re ill, you spike a fever, lose your appetite, and become depressed and listless. Contrary to popular belief, these symptoms don’t mean that the disease agent is weakening you but just the opposite—they demonstrate that the brain, in conjunction with the immune system, is mounting a multipronged campaign against the invader. Infectious organisms typically can live only within a narrow temperature range, so fever kills them in droves basically by boiling them.
Fever is so important for slaying germs that animals that cannot regulate their own body temperature—for example, locusts, baby rabbits, and cold-blooded creatures like lizards—have found alternative means to cook pathogens: They sunbathe. Lest anyone doubt that sickness behavior is a defense against pathogens, scientists can induce it without exposing animals to a single germ. They manage this simply by injecting healthy rodents with immune components called cytokines. The once-frisky animals refuse to eat or drink and lose their passion for running in their wheels. Up go their temperatures and down go their heads. They act and feel sick even though they’re healthy.
Sometimes fever and related defenses are not enough to control rapidly multiplying germs and the slew of poisons they churn out. In such situations, the nervous system may aid the immune system by opening valves.
Vomiting is not just a means of getting rid of harmful microbes but also a preventive measure. A phenomenon known as sympathetic vomiting occurs when the sight of someone throwing up causes others to do so too. Such copycat behavior probably evolved to protect us from food poisoning, a hazard that was both more common and more lethal in generations past.
Sleep is a puzzle that has occupied many great minds, for, just like sex, its evolutionary benefits are far from obvious. When deep in slumber, we are highly vulnerable to predators, and the extended blackouts cut down on time spent foraging for food, searching for mates, and caring for children. So why spend so many hours in this dangerous and unproductive manner?
A novel theory posits that sleep evolved to shunt resources that would normally sustain waking activities toward the immune system. Recall that people sleep more when fighting an infection to meet the defense system’s increased demand for fuel. In times of peace, the army still needs to be fed and the troops replenished. Indeed, immune cells gobble up nutrients at a ferocious pace and have rapid turnover rates.
Humans are not unusual in having a native talent for healing and staying well. However, please note, we are most definitely unique in having the most advanced behavioral defense system of any creature on earth—indeed, our capacity for detecting and dodging parasites without any help from modern medicine is truly stunning.

The emotion’s most important function, he said, is to shield us from an unsettling truth. We alone among animals know that we will one day die. The thought of decomposing flesh, of worms wriggling through our corpses, is so repulsive that we banish the idea from our heads. Disgust helps us cope with an existential crisis that would otherwise paralyze us. At the deepest level, said Rozin, disgust is about “the denial of death.”
This ideational component to disgust—the part concerned with the purity of the soul and our mortality—has extended its reach into numerous spheres of our lives, affecting everything from whom we accept into our social circles to our laws and ethics. A surprising amount of good has sprung from our species’ deep-seated fear of contagion—civilization, Curtis thinks, might be one of its byproducts—but there’s no denying that it has brought out the worst in us too.
The behavioral immune system influences more than our attitudes toward foreigners; it also, several studies suggest, affects our gregariousness—and consequently how frequently we come in contact with potential germ carriers. After seeing pictures that call to mind the threat of infectious illness, both male and female subjects reported being reluctant to approach strangers and rated themselves as more introverted—changes not seen in control subjects shown photos of architecture. While this shift in sociality is usually transient, people who habitually fret about falling ill commonly describe themselves as being introverted even in the absence of any immediate infection threat. They also routinely rank themselves as less agreeable and less open to new experiences—traits that promote a more hostile and distrustful stance toward outsiders and their unfamiliar customs.
Still, those who fear contagion—whether chronically or just in high-risk situations—don’t shy away from all company. Studies suggest that they’re ethnocentric; that is, they predominantly socialize with familiar people, such as family and close associates. One likely reason, researchers believe, may be that this tight circle—the in-group, to use the terminology of social scientists—can be relied on for care and support should the germaphobe fall ill.
How, at a neurological level, the psychological immune system might “talk” to the physical immune system is still a matter of speculation. But scientists have begun to track where disgust is processed in the brain, and evidence suggests this region, through a little rejiggering of its circuitry, has evolved to serve an important new function—one that arguably defines the very essence of our humanity. As will soon become clear, we may have disgust to thank for transforming our species into the most freakish of creatures: a moral animal.

We may have less control over our minds than we think, that we may fancy ourselves in the driver’s seat but, unbeknownst to us, an invisible passenger may be steering our choices and behaviors.
Indeed, there may be many invisible passengers vying to steer us—perhaps even all at once. Meanwhile, as we roll along, we see road signs warning of dangers ahead. From one moment to the next, your behavioral immune system is warily assessing others, deciding whether you should be warm and friendly, maybe even have sex, or if you should adopt a chillier stance—interactions that, when repeated over the ages and across the world, may even have shaped the cultures that make up human society.
The mother of all manipulators, the boss of all bosses, is DNA—the most prolific replicator of all. It’s infected every creature on the planet, forcing a long parade of hosts to devote their entire lives to furthering its transmission. Certainly, genes can goad members of our own species into doing awfully foolish things, like swooning over people who treat them badly.
This odyssey into the hearts and minds of parasites and their hosts has taken us from genes to geopolitics, quite a leap, but the journey, for all we know, may not end there. Maybe we ourselves are organisms inside some cosmic superbeast. What we call the universe is nothing more than a bubble of flatulence in its monstrous, gurgling gut, and we can no more comprehend its complexity and purpose than E. coli could imagine what makes a human tick or fathom the vast expanse of time that separates its lifespan from our own.
If parasites are contributing to mental illness or traffic accidents, how can we evict them from our brains or otherwise thwart them? If microbes in our gut can boost our moods and lower our anxiety levels, how can we better harness them? If our fear of contagion is behind culture wars and even real wars, isn’t that important to know? We alone among animals are not driven solely by instinct. We can question how the world works and use that knowledge to create powerful medicines and other wonders. We can question our values, and, if we find them lacking, we can endeavor to swim against the current.
Perhaps prejudice will subside as more folks grow distrustful of their moral intuitions and rely on them less often. Perhaps people will start taking probiotics instead of Prozac. It’s hard to predict the future. Only this much is certain: Parasites are woven into our psychology and the very fabric of our being. Indeed, we are more microbe than human. We can be confident that this radical new vision of ourselves will open a world of fresh opportunities.

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