Picnic Junto Al Camino — Arkadi Strugatski & Boris Strugatski / Roadside Picnic by Arkady Strugatsky & Boris Strugatsky

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Los aliens han venido…y se han ido, dejando a su paso unas ‘zonas visitadas’ con elementos tóxicos y algún que otro tesoro. El impulsivo y habilidoso Redrick «Red» Schuhart se ve obligado a arriesgar su vida periódicamente para extraer cualquier objeto de la zona que pueda luego revender. Las incursiones en las zonas visitadas le van dejando secuelas–físicas, psicológicas y hasta sociales.

“Picnic junto al camino” es un clásico de la ciencia ficción. También es un testimonio de la perseverancia de parte de los autores que escribieron bajo la censura soviética. La escritora de ciencia ficción de renombre internacional Ursula K. Le Guin es una fantástica explicación de cómo se recibió el libro cuando se publicó por primera vez en la década de 1970. El epílogo de Boris Strugatsky detalla la lucha para que el libro sea publicado por los censores soviéticos.
La premisa de Roadside Picnic es que la tierra ha sido visitada por extraterrestres. En seis áreas del mundo, han venido y se han ido, dejando solo sus escombros o basura. Cinco de estas áreas están en tierra. Al final del día de la visita, las Zonas son declaradas fuera de los límites. Eventualmente, las organizaciones científicas mundiales se establecen en las fronteras de las Zonas y comienzan a estudiar lo visible y lo invisible. Algunos de los artículos en la Zona son poderosas fuentes de energía. Algunas de las áreas de intensa gravedad que aplastan a los hombres y vehículos planos. También hay formas de vida orgánica que no se pueden estudiar porque matan a todos los que se acercan a ellos. Trece años más tarde aún están en estudio.
Nadie excepto los científicos tienen permitido entrar en las Zonas. El comercio en el mercado negro de artículos sacados clandestinamente de la Zona es enorme. El dinero que se gana hace que valga la pena el riesgo de que estos contrabandistas o «acosadores» ingresen a la Zona de noche arriesgando sus vidas. También están arriesgando más. Los acosadores que con frecuencia corren el riesgo de las Zonas descubren que tienen mutaciones severas en sus hijos que nacen después de que comienzan a aventurarse en la Zona. El libro prefiguraba muchos de los problemas que rodean la zona de exclusión de Chernobyl.
Realmente es un libro increíble que realmente debe leerse. O mejor aún, escuchado. Robert Forster hace un gran trabajo al narrar el libro. Picnic junto al camino, aunque escrito por dos hermanos rusos, tiene lugar en Canadá. Forster mantiene su voz en un acento neutral, pero transmite la dureza del personaje principal, Red. La frustración de Red con los problemas de vivir con la Zona y los problemas que causa viene muy bien en la narración.
Picnic junto al Camino es un gran libro. Tiene toda la tensión de un thriller, toda la ciencia de una ciencia ficción, todo el desarrollo del personaje de una gran novela literaria y es un audiolibro emocionante. El Forward de la Sra. Le Guin es realmente importante para escuchar antes del libro en sí. Ayuda a poner la importancia de la novela en la mente del oyente a medida que escuchan la increíble historia de Stalkers y los riesgos que corren para mantener a sus familias.

Este fue mi primer encuentro con la ciencia ficción soviética, por lo que no podré comparar esta novela con otras novelas del género ya que no tengo una referencia. Sin embargo, he leído varias novelas de ficción soviética y muchas de las mismas características están en «Picnic en el camino»; ironía, instinto humano enfrentado al intelecto humano, etc.
Esta fue una novela muy entretenida. Tomando la idea muy simple de que los alienígenas, o alguna forma de vida inteligente, visitan la Tierra y dejan manchas arruinadas a lo largo de la Tierra en el mismo meridiano. Nadie sabe por qué vinieron; para estudiar la Tierra, deje algunos «juguetes» para que jueguen los humanos para ver cómo la humanidad reaccionaría a la tecnología más allá de su comprensión, o simplemente para un picnic al borde de la carretera, con la tecnología avanzada simplemente siendo basura alienígena.
El personaje principal, Red, es un acosador que ingresa ilegalmente en una de las Zonas desoladas para obtener artículos para vender en el mercado negro. Algunos de los artículos son bastante útiles para la humanidad, como una batería perpetua autoreplicante, mientras que otros sirven para nada o casi nada.
Uno de los principales conflictos del libro es el deseo de Red de alejarse de «Stalking» y convertirse en un simple hombre de familia, y seguir ganando dinero suficiente para mantener a su familia. También parece luchar con una adicción al alcohol a lo largo de la novela, aunque ese alcoholismo nunca interfiere con sus deberes.
El elenco es completado por varios otros acosadores, policías y científicos. Y en mi opinión, la parte más fuerte de esta novela es el elenco de personajes. Cada uno de ellos es increíblemente tridimensional, incluso personajes menores que solo aparecen un par de páginas antes de desaparecer.
Los capítulos son bastante largos, solo hay cuatro y son conmutadores entre puntos de vista y caracteres. De hecho, un capítulo es Primera persona, en rojo, mientras que otro es limitado estrictamente en rojo. Al principio, esto fue un poco desconcertante, pero una vez que me acostumbré, descubrí que mejoraba mi relación con el personaje principal, ya que realmente me dejaba ver el mundo como Red lo veía, pero también me permitía ver cómo otros los personajes ven Rojo.
La traducción fue excelente, y esta fue la edición «remasterizada», lo que me lleva a entender que hay varias diferencias en los nombres de personas y lugares que la traducción original en inglés. Hubo pocos errores de sintaxis y solo de vez en cuando el idioma parecía un poco apagado.
Recomiendo esta novela a cualquiera que disfrute de la ciencia ficción, la ficción rusa, o que esté buscando un tipo diferente de lectura con un excelente elenco de personajes en un contexto fantástico.

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The aliens have come … and gone, leaving in their wake some ‘visited zones’ with toxic elements and some other treasure. The impulsive and skilled Redrick «Red» Schuhart is forced to risk his life periodically to extract any object from the area that he can then resell. The incursions in the visited zones leave leaving sequels – physical, psychological and even social.

Roadside Picnic is a classic of science fiction. It is also a testimony to perseverance on the part of the authors who wrote under Soviet censorship. The forward by renown science fiction writer Ursula K. Le Guin is a fantastic explanation of how the book was received when first published in the 1970’s. The afterword by Boris Strugatsky details the fight to get the book published by the Soviet censors.
The premise of Roadside Picnic is that the earth has been visited by aliens. In six areas of the world, they have come and gone, leaving only their debris or garbage behind. Five of these areas are on land. By the end of the day of the visit, the Zones are declared off limits. Eventually, world scientific organizations set up on the borders of the Zones and begin to study the visible and invisible. Some of the items in the Zone are powerful energy sources. Some of the areas of intense gravity that crush men and vehicles flat. There are also organic life forms that cannot be studied because they kill all who get near them. Thirteen years later they are still being studied.
No one except scientists are allowed into the Zones. The trade in the black market for items smuggled out of the Zone is huge. The money to be made makes it worth the risk for these smugglers or «stalkers» to enter the Zone at night risking their lives. They are also risking more. Stalkers who frequently run the risk of the Zones find they have severe mutations in their children born after they begin venturing into the Zone. The book prefigured many of the issues surrounding the Chernobyl exclusion zone.
It really is an amazing book that really must be read. Or even better, listened to. Robert Forster does a great job narrating the book. Roadside Picnic, although written by two Russian brothers, takes place in Canada. Forster keeps his voice in somewhat of a neutral accent but he conveys the toughness of the main character, Red. Red’s frustration with the problems of living with the Zone and the issues it causes comes through very well in the narration.
Roadside Picnic is a great book. It has all the tension of a thriller, all the science of a science fiction, all the character development of a great literary novel and it is an exciting audiobook. The Forward by Ms. Le Guin is really important to listen to before the book itself. It helps put the importance of the novel in the listener’s mind as they hear the incredible story of Stalkers and the risks they take to provide for their families.

This was my first encounter with Soviet science fiction, so I will not be able to compare this novel to other novels in the genre as I have no baseline. However, I have read several novels of Soviet fiction and many of the same hallmarks are in «Roadside Picnic»; irony, human instinct pitted against human intellect, etc.
This was a widely entertaining novel. Taking the very simple idea that aliens, or some form of intelligent life, visits Earth and leaves blighted spots all along the Earth on the relatively same meridian. No one knows why they came; to study Earth, leave some «toys» for humans to play with to see how humanity would react to technology beyond their understanding, or simply for a «roadside» picnic, with the advanced technology simply being alien trash.
The main character, Red, is a stalker who goes into one of the desolate Zones, illegally, to obtain items to sell on the black market. Some of the items are quite useful to humanity, such as a self replicating perpetual battery, while other serve little to no purpose at all.
One of the major conflicts of the book is Red’s desire to get away from «Stalking» and become a simple family man, and to keep making enough money to support his family. He also seems to struggle with an addiction to alcohol throughout the novel, although that alcoholism never strongly interferes with his duties.
The cast is rounded out by several other stalkers, policemen, and scientists. And in my opinion, the strongest part of this novel are the cast of characters. Every single one of them is incredibly three-dimensional, even minor characters who only make an appearance for a couple of pages before disappearing.
The chapters are quite long, there are only four, and are switches between point of views and characters. In fact, one chapter is First Person, on Red, while another is limited tight on Red. At first, this was a bit disconcerting, but once I got used to it, I found that it enhanced my relationship with the main character, as it really let me see the world as Red saw it, but also allowed me to see how other characters see Red.
The translation was superb, and this was the «remastered» edition, which leads me to understand that there are several differences in names of people and places than the original English translation. There were little syntax errors and only occasionally did the idiom seem a little off.
I highly recommend this novel to anyone who enjoys science fiction, Russian fiction, or is looking for a different kind of read with an excellent cast of characters set against a fantastic backdrop.

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