La Mano Negra. La Guerra Épica Entre Un Detective Brillante Y La Sociedad Secreta Más Mortífera De La Historia De Los Estados Unidos — Stephan Talty / The Black Hand: The Epic War Between a Brilliant Detective and the Deadliest Secret Society in American History by Stephan Talty

Esta novela es sobre Petrosino “perejil” en castellano el Sherlock Italiano que intentó limpiar Nueva York. Mi único conocimiento de la Mano Negra fue su breve mención en la película secuela de El Padrino cuando un joven Vito Corleone asesina al Don actual, un miembro de la Mano Negra, y se convierte en Don. La serie El Padrino es ficción, pero este libro, La Mano Negra, es un relato histórico verdadero de la sociedad de la Mano Negra que estaba compuesta por criminales inmigrantes italianos en los EE. UU. A fines del siglo XIX y principios del XX. El autor hace una crónica completa de su ascenso a la fama y los métodos que utilizaron para extorsionar al empresario estadounidense e incluso a sus propios compatriotas italoamericanos para robar cualquier riqueza que pudieran ganar. Los italoestadounidenses de esa época sufrieron constantes amenazas de golpizas, secuestros por rescate, bombardeos y horripilantes asesinatos de la Mano Negra. Lo que no me di cuenta hasta que leí este libro es lo odiados y ridiculizados que eran los inmigrantes italianos por los ciudadanos estadounidenses existentes, particularmente los irlandeses que eran prominentes en los departamentos de policía y oficinas políticas de la ciudad de Nueva York en ese momento. Las dificultades que estos inmigrantes italianos tuvieron que soportar como resultado de esta discriminación y odio son difíciles de leer a veces, y el temor de los nuevos inmigrantes y las preocupaciones sobre su elemento delictivo es sorprendentemente similar a lo que vemos en Estados Unidos hoy en día. El autor cuenta no solo la historia de Black Hand, el criminal precursor de la Mafia en América, sino también la de un valiente italoestadounidense, Joseph Petrosino, armado solo con una educación de sexto grado pero también una memoria fotográfica, que se elevó de trabajando como un humilde limpiabotas para convertirse en un detective de la policía de la ciudad de Nueva York que valientemente y valientemente trabajó para llevar a los de la Mano Negra ante la justicia. Es increíble lo exitosamente que el Detective Petrosino persiguió y arrestó a un número tan grande de miembros de Black Hand a pesar de tener poca ayuda de otros en la fuerza policial y, en realidad, una evidente interferencia con sus esfuerzos por parte de su propio departamento de policía corrupto y políticos. Es una historia que nunca antes había leído y que vale la pena leer.
El libro que me enviaron para su revisión fue una impresión de galería y no necesariamente idéntica a lo que recibirá cuando se imprima. Como tal, no había fotos en el libro que se me enviaron para su revisión.
Una búsqueda en Google reveló varias fotos del Detective Petrosino que espero sean incorporadas en la edición impresa, ya que ayuda a ver qué aspecto tenían él y los criminales que persiguió. El final del libro en lo que se refiere a la desaparición de la Mano Negra parece un poco apresurado en su brevedad, pero creo que esto tenía la intención de ser más un relato del Detective Petrosino que un trabajo definitivo sobre la Mano Negra. Dicho esto, es un libro interesante para leer sobre el terrorismo real de la Mano Negra que ocurrió no solo en la ciudad de Nueva York, sino en muchas otras grandes ciudades de Estados Unidos a fines del siglo XIX y principios del siglo XX. Es fácil ver cómo el comportamiento criminal de la Mano Negra eventualmente se transformó en la Mafia en América. Aunque nunca lo mencionó abiertamente, el libro también arroja una luz muy brillante sobre el miedo y el odio de los extranjeros que intentan inmigrar a Estados Unidos y que persiste hasta el día de hoy.

En resumen, este es un relato histórico muy bien escrito de la sociedad Black Hand y su ola de crímenes basada en el terror en Estados Unidos, pero, más importante aún, un relato de un verdadero héroe italoestadounidense que merece ser reconocido de manera destacada por sus esfuerzos para poner fin a ese terrorismo.

En el verano de 1903, una ola de criminalidad conmocionó a los habitantes, primero, de Nueva York y luego a los del resto de Estados Unidos. Se sucedían los secuestros de hijos de inmigrantes italianos, víctimas inocentes aparecían con un tiro en la cabeza, estallaban bombas que destruían edificios, y jueces, senadores, miembros de la familia Rockefeller y matronas de la buena sociedad recibían terribles amenazas de muerte. Los responsables de todo ello parecían a un tiempo omnipresentes e invisibles, y la única pista sobre su origen era la mano negra con la que firmaban sus comunicados. Entre tanto, los crímenes daban alas a la prensa amarilla y hacían crecer las tensiones raciales hasta extremos inimaginables.
Inmune al caos generado por lo que estaba ocurriendo un policía de Nueva York, Joe Petrosino, empezó a buscar a los culpables. Llamado el «Sherlock Holmes italiano», Petrosino era conocido por su tenacidad y su ingenio detectivesco, además de por ser un maestro del disfraz. Los crímenes, entretanto, se hacían cada vez más estrafalarios y empezaban a extenderse más allá de los límites de Nueva York, en un rastro que parecía tener su origen en Sicilia, hacia donde Petrosino se dirigió, decidido a detener a los capitostes de una mafia incipiente y peligrosa que no tenía previsto dejarle escapar con vida…

La Mano Negra era una organización criminal infame («un grupo siniestro y malvado, diabólico») que se dedicaba a la extorsión, los asesinatos, el secuestro de niños y las explosiones de bombas a gran escala. Se había hecho famosa en todo el país dos años antes, a raíz de una carta depositada en un buzón de un barrio poco conocido de Brooklyn, en la casa de un contratista que había reunido una gran fortuna en América. Desde aquel momento, las notas amenazadoras firmadas por la Sociedad, adornadas con dibujos de ataúdes, cruces y puñales, habían ido apareciendo por toda la ciudad, seguidas por una serie de actos espantosos que, según un testigo presencial, produjeron «un récord de criminalidad en los últimos diez años, hasta un nivel sin parangón en la historia de un país civilizado en tiempos de paz». Solo el Ku Klux Klan sobrepasaría a la Mano Negra en la generación de terror de masas durante la primera mitad del siglo XX. «La temen desde lo más profundo de sus corazones —aseguró un reportero refiriéndose a los inmigrantes italianos—, con un terror inmenso que todo lo consume.» Lo mismo podía decirse de muchos estadounidenses durante ese otoño de 1906.
Los estadounidenses de principios del siglo XX, por lo menos los que habitaban en las ciudades, no eran inocentes. Convivían con Gobiernos corruptos, calles sucias, noticias de horribles accidentes industriales, epidemias mundiales y escándalos de mayor o menor escala. Habían sobrevivido ya antes a oleadas de criminalidad, incluida la violencia política de los Molly Maguires y las palizas de irlandeses dementes miembros de bandas a manos de otros irlandeses miembros de bandas todavía más dementes que los primeros. Pero la Mano Negra era harina de otro costal. Aquella organización estaba rodeada de un halo de ocultismo, el tufo de una concepción más oscura y corrupta de la vida que la que habían imaginado los Padres Fundadores. Era una vieja enfermedad en un país joven.
Su fama fue creciendo, Caruso, su héroe, la flor de la ópera italiana, el hombre con una voz tan pura que actuaba en enormes estadios sin micrófono, ¿iba a arrodillarse ante aquellos animales? ¿En la ciudad de Petrosino? El detective sabía que las exigencias de la sociedad secreta irían incrementándose hasta consumir toda la fortuna de Caruso. «Es un pozo sin fondo», advirtió al cantante, y le suplicó que reconsiderara la decisión y buscara un plan alternativo. Tras considerarlo detenidamente, el tenor accedió a ello.
Caruso envió un mensaje a los extorsionistas en el que les comunicaba que pagaría los cinco mil dólares, pero insistió en entregar el dinero en mano en un lugar de Manhattan. El plan era que Petrosino se haría pasar por el tenor en el momento de la entrega. La Sociedad aceptó las condiciones propuestas. El día acordado, Petrosino se puso una capa y un traje parecidos a los del cantante y acudió a la cita. Se reunió con los matones, los arrestó y finalmente le devolvió el dinero a un aliviado Caruso. El relato de la argucia de Petrosino circuló por las calles de Little Italy durante años.
Fue una victoria alentadora para el detective, pero la oleada no decayó.

Randolph Hearst en un editorial del New York Evening Journal diseccionó la propuesta con un afilado cuchillo: «Si el señor Bingham utiliza el cuerpo de policía a su entera discreción, ¿cómo vamos a prevenir que el día de mañana invierta el dinero del señor Rockefeller para investigar a otro tipo de ciudadanos, ya sean sindicalistas, legisladores refractarios o cualquier otro grupo?».6 El remedio, para Hearst, era peor que la enfermedad.
Aquella confrontación de opiniones llegó hasta Nashville, donde un periódico local se posicionó del lado de Bingham:
La realidad es que todos los detectives de Nueva York son personajes más públicos que cualquier alcalde. Deja a un detective de paisano suelto en la calle, y los agentes de policía lo saludarán con la cabeza, los conductores de tranvía no le cobrarán pasaje, los botones lo reconocerán, los conserjes lo saludarán con un gesto, los limpiabotas buscarán con la mirada a su presa, los políticos pasarán por su lado con actitud condescendiente, los barberos se detendrán un segundo en medio de un lavado de cabeza, los prestamistas se pondrán nerviosos, los ladronzuelos correrán a refugiarse en la taberna más cercana y el resto de los transeúntes se percatarán de su presencia y se preguntarán para sus adentros de quién se trata.

Para los italianos, el asesinato de Petrosino puede compararse, hasta cierto punto, al de John F. Kennedy para los estadounidenses: se trata de dos casos de gran envergadura, con decenas de teorías distintas sobre quién fue el responsable de apretar el gatillo. Pero existe una diferencia básica. Los móviles de los varios sospechosos del asesinato de Kennedy no podrían estar más alejados los unos de los otros: la mafia, la CIA, los cubanos o los rusos. Según los teóricos de la conspiración, cada grupo tendría una razón concreta para desear la muerte de Kennedy, que muchas veces entraba en contradicción con los motivos de otros grupos.
En el caso de Petrosino, la situación era muy distinta. Existen infinidad de rumores acerca de quién fue el autor del crimen, pero todos los sospechosos comparten el mismo motivo: la lucha de Petrosino contra la Mano Negra y la clandestinidad italiana. Jamás se formularon teorías contradictorias. En este sentido, la pregunta de quién apretó el gatillo aquella noche en Palermo es irrelevante.

La Sociedad perduró durante decenios, aunque reducida a su mínima expresión y muy dispersada, en forma de remanente del pasado, como el tifus o el charlestón. En la década de 1930, en la pequeña aldea de Wellsville (Ohio), un jovencísimo Matthew Monte vio a un grupo de hombres de la Mano Negra caminando con determinación por su calle.17 «Iban de una casa a otra y llamaban a las puertas de todas las familias italianas del barrio», recordó. Las tácticas de la Sociedad habían evolucionado: aquellos hombres ofrecían a la población protección y dinero para saldar deudas. El padre de Monte rehusó la oferta, pero los mismos hombres volvían todos los meses. Cuando Carlos Marcello, de Nueva Orleans, fue deportado en 1953, fue identificado como «presunto dirigente» de la Mano Negra, pero en realidad el nombre de la Sociedad se utilizaba ya como sinónimo de «mafia». Por aquel entonces, la auténtica Mano Negra no era más que un vestigio del pasado.
El hombre que a día de hoy sigue siendo el principal sospechoso del asesinato de Petrosino, Vito Cascio Ferro, siguió cosechando éxitos durante otros quince años después de la muerte del detective. Cuando, finalmente, cayó en desgracia, no fue por culpa de un investigador de la policía, sino por un dictador. Mussolini asumió el poder en 1942, y ese mismo año la influencia de la mafia empezó a decaer a marchas forzadas.
Sin lugar a dudas, Petrosino cambió la percepción que se tenía de los italianos en Estados Unidos. Su asesinato tuvo lugar cinco años antes del estallido de la Primera Guerra Mundial, que coincidió con el auge del sentimiento antiitaliano y con las nuevas restricciones a la inmigración procedente de Italia. Todavía faltaban casi veinte años para que se produjeran las ejecuciones de Sacco y Vanzetti. El odio hacia los italianos no se desvaneció en 1909, pero la muerte de Petrosino sirvió para sentar un precedente que fue ampliamente reconocido y entendido.
El día del funeral del detective, un periodista anónimo del New York American, perteneciente al grupo Hearst, presenció el recorrido que siguió el cortejo hasta llegar a Queens. Pasó un buen rato observando a la multitud (quizá incluso llegara a hablar con algunos de los dolientes) antes de volver a las oficinas del periódico para escribir su artículo, el mismo artículo que todos los directores de prensa de Nueva York habían encargado a sus periodistas:
Algunos viven y otros mueren, y parece que eso a Nueva York le trae sin cuidado. Hasta que un día un hombre muere en unas circunstancias tan dramáticas y estremecedoras que el alma latente de la ciudad queda conmovida y su dispersa atención, plenamente cautivada. […] En estos casos, no importa que el hombre en cuestión sea de familia humilde o que no goce de una buena posición social: el espíritu de la ciudad más democrática del mundo se dispone, sereno y resuelto, a rendirle homenaje. ¿Quién se atrevería a decir —tras presenciar tan augusta manifestación— que este no es también el hogar de los extranjeros que han cruzado en masa los umbrales de la ciudad? Los ciudadanos italianos de Nueva York accedieron ayer a una nueva dimensión de la camaradería dentro del ámbito inclusivo de la vida cívica.

This novel is about Petrosino “parsley” in english, the Italian Sherlock who tried to clean New York.
My only knowledge of the Black Hand was its brief mention in the sequel movie to the Godfather when a young Vito Corleone murders the current Don, a member of the Black Hand, and becomes a Don himself. The Godfather series is fiction, but this book, The Black Hand, is a true historical account of the Black Hand society that was composed of criminal Italian immigrants to the U.S. in the late 1800’s and early 1900’s. The author very thoroughly chronicles their rise to prominence and the methods they used to extort American businessman and even their own fellow Italian-Americans to steal any wealth they might earn. Italian-Americans of that era endured constant threats of beatings, kidnapping for ransom, bombings, and gruesome murder from the Black Hand. What I did not realize until I read this book is how hated and ridiculed Italian immigrants were by existing U.S. citizens, particularly the Irish who were prominent in the New York City police departments and political offices at the time. The hardships these Italian immigrants had to endure as a result of this discrimination and hatred is difficult to read about at times, and the fear of new immigrants and the concerns about their criminal element is strikingly similar to what we see in America today. The author tells not only the story of the Black Hand, the criminal precursor to the Mafia in America, but also that of a courageous Italian-American, Joseph Petrosino, armed with only a 6th grade education but also a photographic memory, who rose from working as a lowly shoeshine boy to become a New York City police detective who courageously and fearlessly worked to bring those of the Black Hand to justice. It is amazing how successfully Detective Petrosino hunted down and arrested such a large number of Black Hand members despite having little assistance from others on the police force and, in reality, some obvious interference with his efforts by his own corrupt police department and politicians. It is a story I have never previously read and one that is well worth reading.
The book sent to me for review was a gallery print and not necessarily identical to what you will receive when it goes to print. As such there were no photos in the book sent to me for review.
A search on Google revealed several photos of Detective Petrosino that I hope will be incorporated into the print edition as it helps to see what he and the criminals he pursued looked like. The ending of the book as it pertains to the demise of the Black Hand seems a little rushed in its brevity, but I think this was intended to be more of an account of Detective Petrosino than a definitive work about the Black Hand. That being said, it is an interesting book to read about real terrorism by the Black Hand that occurred not only in New York City but many other big cities across America in the very late 1800’s to early 1900’s. It is easy to see how the criminal behavior of the Black Hand eventually morphed into the Mafia in America. Although never overtly mentioning it, the book also shines a very bright light on the fear and hatred of those from foreign lands who try to immigrate to America that persists to this day.

In summary, this is a very well-written historical account of the Black Hand society and their terror-based crime wave in America but, more importantly, an account of a true Italian-American hero who deserves to be recognized prominently for his efforts to end that terrorism.

In the summer of 1903, a wave of crime shocked the inhabitants, first, from New York and then the rest of the United States. There were kidnappings of children of Italian immigrants, innocent victims with a bullet in their heads, bombs that destroyed buildings, and judges, senators, members of the Rockefeller family and matrons of the good society received terrible death threats. Those responsible for all this seemed at once omnipresent and invisible, and the only clue to their origin was the black hand with which they signed their communiqués. Meanwhile, the crimes gave wings to the yellow press and made racial tensions grow to unimaginable extremes.
Immune to the chaos generated by what was happening a New York police officer, Joe Petrosino, began looking for the culprits. Called the “Italian Sherlock Holmes,” Petrosino was known for his tenacity and his detective wit, as well as for being a master of disguise. The crimes, meanwhile, became increasingly bizarre and began to extend beyond the boundaries of New York, in a trail that seemed to have its origin in Sicily, where Petrosino headed, determined to stop the capitostes of a mafia incipient and dangerous that he had not planned to let him escape alive …

The Black Hand was an infamous criminal organization (“a sinister, evil, diabolical group”) that engaged in extortion, murder, kidnapping of children and large-scale bomb blasts. It had become famous throughout the country two years earlier, following a letter deposited in a mailbox in a little-known neighborhood of Brooklyn, in the house of a contractor who had collected a large fortune in America. From that moment, the threatening notes signed by the Society, adorned with drawings of coffins, crosses and daggers, had been appearing throughout the city, followed by a series of frightful acts that, according to an eyewitness, produced “a record of criminality in the last ten years, to a level unparalleled in the history of a civilized country in times of peace ». Only the Ku Klux Klan would surpass the Black Hand in the generation of mass terror during the first half of the 20th century. “They fear it from the bottom of their hearts,” a reporter said, referring to Italian immigrants, “with an immense terror that consumes everything.” The same could be said of many Americans during that autumn of 1906.
The Americans of the early twentieth century, at least those who lived in the cities, were not innocent. They lived with corrupt governments, dirty streets, news of horrible industrial accidents, global epidemics and scandals of greater or lesser scale. They had already survived waves of crime, including the political violence of the Molly Maguires and the beatings of Irish demented band members by other Irish band members who were even more demented than the first. But the Black Hand was another matter. That organization was surrounded by an aura of occultism, the stench of a darker and more corrupt conception of life than what the Founding Fathers had imagined. It was an old disease in a young country.
His fame was growing, Caruso, his hero, the flower of Italian opera, the man with a voice so pure that he acted in huge stadiums without a microphone, was he going to kneel before those animals? In the city of Petrosino? The detective knew that the demands of the secret society would increase until it consumed Caruso’s entire fortune. “It is a bottomless pit,” he warned the singer, and begged him to reconsider the decision and seek an alternative plan. After considering it carefully, the tenor agreed to it.
Caruso sent a message to the extortionists in which he told them he would pay the five thousand dollars, but insisted on delivering the money in hand in a place in Manhattan. The plan was that Petrosino would pretend to be the tenor at the time of delivery. The Company accepted the proposed conditions. On the agreed day, Petrosino put on a cape and a suit similar to those of the singer and went to the appointment. He met with the thugs, arrested them and finally gave the money back to a relieved Caruso. The tale of Petrosino’s ruse circulated through the streets of Little Italy for years.
It was an encouraging victory for the detective, but the surge did not decline.

Randolph Hearst in an editorial in the New York Evening Journal dissected the proposal with a sharp knife: “If Mr. Bingham uses the police force at his discretion, how can we prevent Mr. Rockefeller’s money from investing tomorrow?” investigate other types of citizens, be they trade unionists, refractory legislators or any other group? “6 The remedy, for Hearst, was worse than the disease.
That confrontation of opinions reached Nashville, where a local newspaper positioned itself on Bingham’s side:
The reality is that all New York detectives are more public figures than any mayor. Leave a plainclothes detective on the street, and the police officers will shake their heads, the tram drivers will not charge a ticket, the bellhops will recognize him, the janitors will greet him with a gesture, the shoeshine boys will look with their eyes to their prey, the politicians will pass by their side with condescending attitude, the barbers will stop a second in the middle of a wash of the head, the lenders will be nervous, the thieves will run to take refuge in the nearest tavern and the rest of the passers-by they will notice their presence and ask themselves who is it.

For the Italians, the murder of Petrosino can be compared, to some extent, to that of John F. Kennedy for the Americans: these are two large cases, with dozens of different theories about who was responsible for pulling the trigger. But there is a basic difference. The motives of the various suspects in the Kennedy assassination could not be further from each other: the Mafia, the CIA, the Cubans or the Russians. According to the conspiracy theorists, each group would have a concrete reason to wish Kennedy’s death, which often conflicted with the motives of other groups.
In the case of Petrosino, the situation was very different. There are plenty of rumors about who was the author of the crime, but all suspects share the same motive: Petrosino’s fight against the Black Hand and the Italian underground. Contradictory theories were never formulated. In this sense, the question of who pulled the trigger that night in Palermo is irrelevant.

The Society lasted for decades, although reduced to its minimum expression and widely dispersed, in the form of a remnant of the past, such as typhus or charleston. In the 1930s, in the small village of Wellsville (Ohio), a very young Matthew Monte saw a group of Black Hand men walking determinedly down their street.17 “They went from one house to another and knocked on doors of all Italian families in the neighborhood, “he recalled. The tactics of the Society had evolved: those men offered the population protection and money to settle debts. Monte’s father refused the offer, but the men returned every month. When Carlos Marcello, of New Orleans, was deported in 1953, he was identified as “presumed leader” of the Black Hand, but in reality the name of the Society was already used as a synonym for “Mafia.” At that time, the authentic Black Hand was nothing more than a vestige of the past.
The man who is still the main suspect in Petrosino’s murder, Vito Cascio Ferro, continued to reap successes for another fifteen years after the detective’s death. When, finally, he fell into disgrace, it was not because of a police investigator, but because of a dictator. Mussolini took power in 1942, and that same year the influence of the Mafia began to decline by forced marches.
Undoubtedly, Petrosino changed the perception of the Italians in the United States. His murder took place five years before the outbreak of World War I, which coincided with the rise of anti-Italian sentiment and the new restrictions on immigration from Italy. It was still almost twenty years before the executions of Sacco and Vanzetti took place. The hatred towards the Italians did not vanish in 1909, but the death of Petrosino served to set a precedent that was widely recognized and understood.
On the day of the detective’s funeral, an anonymous reporter from New York American, a member of the Hearst group, witnessed the procession followed by the procession to Queens. He spent a good time observing the crowd (perhaps even talking to some of the mourners) before returning to the newspaper offices to write his article, the same article that all press directors in New York had commissioned their journalists :
Some live and others die, and it seems that to New York does not care. Until one day a man dies in circumstances so dramatic and shocking that the latent soul of the city is shaken and his scattered attention, fully captivated. […] In these cases, it does not matter that the man in question is from a humble family or that he does not enjoy a good social position: the spirit of the most democratic city in the world is disposed, serene and resolute, to pay homage to him. Who would dare to say, after witnessing such a grandiose demonstration, that this is not also the home of foreigners who have crossed the threshold of the city en masse? The Italian citizens of New York agreed yesterday to a new dimension of camaraderie within the inclusive scope of civic life.

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