Las Díez Mil Cosas — María Dermoût / The Ten Thousand Things by Maria Dermoût

Este libro fluye como un sueño, entremezclando verdad y fantasía en una red de mitos multigeneracionales. Al igual que los recuerdos y los mitos, la calidad de las historias es incompleta, a veces confusa. Es un libro o sentimientos expresados ​​en fragmentos de cuentos y curiosidades. Ninguno de los personajes es lo que querrías y todos son más de lo que esperabas. Este libro se quedará conmigo por bastante tiempo. Pero puede que algunos lectores les parezca aburrida.

Lo mismo ocurre con esta novela única de la autora holandesa Maria Dermoût, publicada por primera vez en 1958. ¿Cómo describirla: una historia de fantasmas, una generación de romance, un idilio tropical? Comienza como una novela, luego disuelve todas las convenciones en una serie de historias aparentemente desconectadas, solo para unir todo en un capítulo final que resuena con los ecos de viejas pérdidas y alegría presente. Pero empecemos por el principio: “En la isla de las Molucas, quedaron algunos huertos de los grandes días de cultivo de especias …”. En uno de estos, en la Bahía Interior, vive una viuda, un antiguo colono holandés, conocido como “La Dama del Pequeño Jardín”. Ella tiene una nieta, Felicia, que crece entre las plantas, las conchas y la vida animal de la bahía, una infancia idílica llena de descubrimiento e imaginación. Lleno, también, de la imaginación de los demás: las creencias de los isleños, las visitas de la antigua Bibi vendiendo objetos con poderes especiales, las colecciones en el gabinete de curiosidad de su abuela y los fantasmas de tres niñas vestidas de rosa que murieron hace mucho tiempo En el mismo día.
El espíritu que preside el libro es el botánico alemán holandés del siglo XVII Georg Eberhard Rumphius, que primero clasificó las plantas del archipiélago indonesio, pero también publicó un libro de curiosidades que es tan especulativo como su herbiary era científico. Dermoût también pasa de la descripción objetiva a la imaginación interna, a menudo dentro de una sola oración. El hecho y la fantasía se entremezclan en este libro, el tiempo se disuelve, la Dama del Pequeño Jardín incluso se transforma de abuela en nieta en la sección de apertura del libro, y nadie siquiera lo nota.
Para Felicia, después de completar su educación en Europa y casarse con un hombre que pronto la abandona, regresa a la Isla con su hijo pequeño, Himpies. Ella vive en el Pequeño Jardín y envejece a su vez. Décadas pasan en un abrir y cerrar de ojos. Los acontecimientos importantes pasan en momentos; los menores parecen suspendidos en el tiempo. Los eventos mundiales difícilmente parecen tocar este puesto avanzado; incluso es difícil ponerle fecha a la acción, aunque probablemente comience a finales del siglo XIX. Pero Felicia no es un ermitaño; incluso como una anciana, da la bienvenida a los invitados que navegan en su muelle. Sin embargo, un día cada año, se guarda estrictamente para sí misma, como una vigilia para todos aquellos que han sido asesinados en la isla.
Acostumbrado como estaba ahora a los aspectos impredecibles de este libro, me tomó por sorpresa cuando, aproximadamente a la mitad, Dermoût repentinamente se despide de Felicia y se embarca en tres historias que parecen no tener relación entre sí. Está el comisionado retirado en Outer Bay, encerrado en una casa antigua con cuatro mujeres y una colección de oro y perlas. Está la cocinera Constance, con su desfile de admiradores y su afición por bailar en el tira y afloja de ratán. Está el príncipe javanés que lleva el trabajo como oficinista a un profesor escocés, revisando el trabajo de Rumphius sobre la flora y la fauna de las islas. Solo al final, cuando volvemos a la vigilia anual de Felicia, vemos las conexiones entre las historias, no solo en las muertes que contienen, sino también en el ciclo de la vida, una visión de plenitud que abarca conchas y perlas, una flota de medusas y una cacatúa domesticada, recuerdos de niños y jóvenes asesinados en su mejor momento, y que se extienden incluso a los propios asesinos.

This book flows like a dream, intermingling truth and fantasy in a web of multigenerational myths. Like memories and myths, the quality of the stories is incomplete, sometimes confusing. It is a book or feelings couched in fragments of tales and curiosities. None of the characters is what you would want and all are more than you expect. This book will stay with me for quite a while. But some readers may find it boring.

So it is with this unique novel by Dutch author Maria Dermoût, first published in 1958. How to describe it: a ghost story, a generation-spanning romance, a tropical idyll? It begins as a novel, then dissolves all the conventions in a series of apparently unconnected stories, only to pull it all together in a final chapter resonant with the echoes of old losses and present joy. But let’s start with the beginning: “On the island in the Moluccas there were a few gardens left from the great days of spice growing…”. On one of these, on the Inner Bay, lives a widow, an old Dutch settler, known as “The Lady of the Small Garden.” She has a grand-daughter, Felicia, who grows up among the plants, shells, and animal life of the bay, an idyllic childhood full of discovery and imagination. Full, too, of the imagination of others: the beliefs of the island people, the visits of the old Bibi selling objects with special powers, the collections in her grandmother’s curiosity cabinet, and the ghosts of three little girls in pink who died long ago on the same day.
The book’s presiding spirit is the 17th-century German Dutch botanist Georg Eberhard Rumphius, who first classified the plants of the Indonesian archipelago, but also published a book of curiosities which is as speculative as his herbiary was scientific. Dermoût also shifts from objective description to inner imagination, often within a single sentence. Fact and fancy intermingle in this book, time is dissolved, the Lady of the Small Garden even morphs from grandmother to granddaughter in the book’s opening section, and nobody even notices.
For Felicia, after completing her education in Europe and marrying a man who soon deserts her, comes back to the Island with her infant son Himpies. She lives in the Small Garden and grows old in her turn. Decades slip by in an eyeblink. Major happenings pass in moments; minor ones seem suspended in time. World events hardly seem to touch this outpost; it is hard even to put a date on the action, though it probably begins in the later 19th century. But Felicia is no hermit; even as an old woman, she welcomes the guests who sail their proas to her dock. One day each year, however, she keeps strictly for herself, as a vigil for all those who have been murdered on the island….
Accustomed as I now was to the unpredictable aspects of this book, I was taken by surprise when, about half-way through, Dermoût suddenly takes leave of Felicia and embarks upon three stories which seem to have no connection with each other. There is the retired Commissioner at the Outer Bay, holed up in an old house with four women and a collection of gold and pearls. There is the cook Constance, with her parade of admirers and her fondness for dancing at the rattan tug-of-war. There is the Javanese prince who takes work as a clerk to a Scottish professor, revisiting Rumphius’ work on the flora and fauna of the islands. Only at the very end, when we return to Felicia’s annual vigil, do we see the connections between the stories, not merely in the deaths they contain, but also in the cycle of life, a vision of wholeness that embraces shells and pearls, a fleet of jellyfish and a tame cockatoo, memories of children and young men killed in their prime, and extending even to the murderers themselves.

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