Cordero Negro, Halcón Gris — Rebecca West / Black Lamb and Grey Falcon by Rebecca West

Descubrí a este autora y su trabajo leyendo los Fantasmas de los Balcanes de Robert Kaplan: Un viaje a través de la historia. “Cordero negro, halcón gris” es ciertamente un trabajo convincente, lleno de imágenes vívidas y referencias a eventos históricos desconocidos o poco conocidos, pero puede no ser completamente objetiva. El lector debe ser consciente, sin embargo (y es difícil ver cómo cualquier lector podría perderlo) que Occidente no solo era serbio y entusiasta de una gran Yugoslavia dominada por Serbia, sino que también (quizás inconscientemente) estaba dispuesta a sellarla. visión romántica del nacionalismo eslavo / eslavo del sur y una sociedad campesina idealizada para todos los que están destinados a vivir en los Balcanes. En todos los aspectos, West vive en un mundo maniqueo donde Serbia es blanca y cualquier adversario histórico (los difuntos imperios austrohúngaro y otomano en particular) son uniformemente negros, y aunque estoy seguro de que fue muy fácil en los años 1930 vemos mucho que fue oscuro en Alemania, su Germanophilia – en asuntos grandes y pequeños – es seguramente excesiva.
Leyendo “Cordero negro, halcón gris” me recordaron de tres maneras diferentes a los autores ingleses contemporáneos, George Orwell, Wilfred Thesiger y Virginia Woolf. West comparte con Orwell posturas políticas ampliamente similares (fuertemente sostenidas) y un verdadero poder descriptivo, con Thesiger el innato sentido de la investigación junto con el deseo de que estos pintorescos nativos mantengan sus costumbres románticas agradables al transeúnte inglés, mientras que con Woolf (quien yo estoy menos familiarizado con, o aficionado a, que Orwell o Thesiger) comparte la tendencia a superponer las preocupaciones y perspectivas de una clase muy selecta de mujeres inglesas de mentalidad literaria sobre la humanidad en general y las mujeres en particular.
Esto puede sonar como una crítica negativa, pero el poder de la escritura de West es tal que en realidad es una lectura bastante absorbente. La experiencia de leerla es algo así como leer una pieza de opinión erudita, interesante (aunque muy larga) pero claramente partidista. un periódico que prefiere promover una “visión del mundo” más que un objetivo. Sigue siendo una lectura gratificante y proporciona una visión particular de la ex Yugoslavia, pero me gustaría advertir en contra de formar demasiadas opiniones históricas o políticas sobre este trabajo solo.

Su reputación se resiente actualmente porque Rebecca West, escribiendo a finales de la década de 1930, simpatizaba con los serbios, cuya reputación se ha oscurecido en nuestro tiempo por las atrocidades de Bosnia y Kosovo.
Yo diría que la mayoría de los oponentes occidentales favorecen a los rivales croatas o albaneses, de la misma manera que dicen que ella favorece a los serbios. Un defensor serbio podría señalar que los croatas y los musulmanes cometieron algunas atrocidades propias cuando Yugoslavia se separó. Y un defensor del Oeste puede notar que ella no estaba equipada con una bola de cristal que mostrara el ascenso de Slobodan Milosevic medio siglo más tarde.
Cuando ella escribió, los serbios fácilmente evocaron la simpatía occidental: estaban del lado de los Aliados en la Primera Guerra Mundial, y estarían nuevamente, antes de que el libro se imprimiera, en la Segunda Guerra Mundial, cuando fueron invadidos por desafiar valientemente a Hitler. Eran cristianos, herederos del legado de Bizancio, que se liberó de cinco siglos de dominación islámica turca y también había luchado para liberar a Macedonia y Bosnia. Su rey acababa de ser asesinado en Francia en un acto maquinado por Mussolini e instigado, en silencio, por las naciones del mundo. Sufrieron mucho a lo largo de su historia, incluida la Primera Guerra Mundial, cuando la guerra con la Austria más poderosa barrió la tierra dos veces, forzando al ejército y a muchos civiles a huir en un punto en una marcha de muerte horrorosa a través del invierno y las montañas. Y los serbios siempre habían luchado con poco más que el apoyo moral de los grandes aliados de poder, que los traicionaron una y otra vez. Sopesando contra ellos estaba su rito cristiano ortodoxo que a menudo los ponía en desacuerdo con la poderosa Iglesia Católica Romana.
Este libro, por mucho que parezca fechado durante la década de 1990, adquiere una mayor importancia en el mundo posterior al 11 de septiembre: nos muestra cuán profundas son las raíces del conflicto cristiano-islámico en esta tierra, durante siglos ese conflicto primera línea.
West, por ejemplo, distingue maravillosamente entre los musulmanes bosnios -los eslavos que se convirtieron al Islam durante la ocupación turca, muchos de ellos nacionalistas eslavos que apoyaban la nacionalidad yugoslava- y los propios turcos, que consideraban a los eslavos como otros e inferiores. Encuentra fascinantes alianzas interreligiosas, con los católicos austríacos haciendo corresponder a los musulmanes de Bosnia cuando Austria lo dictaminó, en detrimento de los croatas de la tierra y los serbios ortodoxos, que esperaban más de sus hermanos cristianos. Ella detalla una escena positivamente surrealista en Sarajevo, donde los musulmanes esperan ansiosamente a los primeros emisarios republicanos turcos desde que los otomanos fueron expulsados ​​medio siglo antes. Cuando llegan estos modernos diplomáticos occidentalizados, desde su tierra en la que Ataturk prohibió el fez y el burka, son cálidos con los funcionarios yugoslavos modernos, pero desconcertados por lo que consideran los aún retrógrados musulmanes orientalizados de Bosnia.
West se escapó con un estilo de escritura lleno de generalizaciones étnicas que, hoy en día, probablemente serían atacadas, por cabezas huecas, como políticamente incorrectas, independientemente de las muchas verdades duras que escribió. Una feminista, ella escribió sobre el género de una manera deliciosamente libre del canto académico de hoy. Aquí no encontrarás un “patriarcado” o “hegemonía”; ella habla de hombres y mujeres solo cuando importa.
No creo que se incline demasiado hacia los serbios. Después de todo, es, en gran parte, la historia de sus tierras y el breve estado de su monarquía. Su sección sobre Bosnia, donde los croatas, los serbios y los musulmanes se mezclaron, es justa para todos. Encuentra mucho con lo que fascinar al lector en Dubrovnik y en otros lugares a lo largo de la costa dálmata. Los villanos primarios aquí son los turcos, no los turcos modernizados y democráticos actuales, sino sus predecesores otomanos imperiales, que absorbieron riqueza y civilización de los Balcanes para preparar el escenario para las animosidades de hoy. Y West incluso logra encontrar algo de redención para ellos en su amor trascendental por la naturaleza y las casas agradables y bien diseñadas que dejaron atrás.
Es poco probable que encuentres en inglés un relato más convincente del asesinato del Archiduque Fernando, que condujo a la Primera Guerra Mundial. Se ve que esto igualó el asesinato de Kennedy por su persistente fragancia de conspiración. ¿Fue el asesinato realmente orquestado por los rusos? por los propios austriacos? – y lo superó en sacudir el mundo, a pesar de apuntar a un hombre mucho menos popular o poderoso.
Muchas historias pueden proporcionar hechos concretos. BLGF se destaca por la elegante escritura de viaje de West, en la que analiza la historia; carácter nacional e individual; geografía, etnia y política. Ella y su esposo viajan a través de Yugoslavia acompañados por un guía y un traductor que, también como poeta, ayudan a interpretar los lugares que significan en la historia yugoslava, así como escenarios mundanos a partir de los cuales Occidente recoge la esencia de los muchos pueblos del país.
La longitud del libro disminuye, y a veces la escritura arrastra. Las tensiones con la esposa alemana del poeta guía durante el viaje del grupo por Macedonia ocupan demasiado espacio. Pero uno puede perdonar incluso esto: West encuentra, en la hostilidad y condescendencia de esta mujer hacia el país de su marido, las actitudes que impulsaban a Alemania hacia la conquista, incluida su brutal ocupación de Yugoslavia a partir de 1941, el año de publicación de este libro.
Los lectores podrían considerar contrarrestar la longitud del libro tomando cada sección nacional -en Croacia, Bosnia, Serbia, Macedonia, etc.- como libros individuales, dejando el tomo por un rato antes de comenzar la siguiente unidad. Más que un clásico.

I discovered this author and her work through reading Robert Kaplan’s Balkan Ghosts: A Journey Through History. “Black Lamb and Grey Falcon” is certainly a compelling work, full of vivid imagery and references to otherwise unknown or poorly understood historical events but it may, however, not be an entirely objective account. The reader must be aware, however (and it is hard to see how any reader could possibly miss it) that West was not only a Serbophile and an enthusiast for a greater Yugoslavia dominated by Serbia, but also (perhaps unconsciously) willing to stamp her romantic vision of South Slav/Serbian nationalism and idealised peasant society on everyone fated to live in the Balkans. In every respect, West lives in a Manichean world where Serbia is white and any historic adversaries (the defunct Austro-Hungarian and Ottoman empires in particular) are uniformly black, and while I am sure that it was very easy at times in the 1930’s to see much that was dark in Germany, her Germanophilia – in matters large and small – is surely excessive.
Reading “Black Lamb and Grey Falcon” I was reminded in different ways of three near contemporary English authors, George Orwell, Wilfred Thesiger and Virginia Woolf. West shares with Orwell broadly similar (strongly held) political positions and a real descriptive power, with Thesiger the innate sense of inquiry coupled with a desire that these picturesque natives should retain their romantic customs pleasing to the English passerby, while with Woolf (who I am admittedly less familiar with – or fond of – than either Orwell or Thesiger) she shares the tendency to superimpose the concerns and perspectives of a very select class of literary-minded upper-class Englishwomen on humanity in general and women in particular.
This may sound like a negative review, but the power of West’s writing is such that this is actually quite an engrossing read – the experience of reading it is just somewhat like reading a erudite, interesting (albeit very long) but clearly partisan opinion piece in a newspaper which prefers to promote a “world view” rather than objective. It is still a rewarding read and does provide one particular view of the Former Yugoslavia, but I would caution against forming too many historical or political opinions on this work alone.

Its reputation suffers currently because Rebecca West, writing in the late 1930s, sympathized with the Serbs, whose reputation has been darkened in our time by the atrocities of Bosnia and Kosovo.
I would guess most West opponents favor rival Croats or Albanians just as they claim she favors the Serbs. A Serb advocate might point out that Croats and Muslims committed a few atrocities of their own as Yugoslavia broke apart. And a West defender may note that she was not equipped with a crystal ball showing Slobodan Milosevic’s rise a half century later.
When she wrote, the Serbs readily evoked Western sympathy: They were on the Allied side in World War I, and would be again, before the book went to press, in World War II, when they were invaded for bravely defying Hitler. They were Christians, inheritors of the legacy of Byzantium, who freed themselves from five centuries of Turkish Islamic domination, and had fought as well to free Macedonia and Bosnia. Their king had just been assassinated in France in an act machinated by Mussolini and abetted, through silence, by the world’s nations. They suffered greatly throughout their history, including World War I, when the war with more powerful Austria swept back and forth over the land twice, forcing the army and many civilians to flee at one point in a horrifying death march through winter and mountains. And the Serbs had always fought with little more than moral support from great power allies, who betrayed them again and again. Weighing against them was their Orthodox Christian rite which often put them at odds with the powerful Roman Catholic Church.
This book, however much it might have seemed dated during the 1990s, takes on a greater significance in the post 9/11 world: She shows us just how deep the roots of the Christian-Islamic conflict run in this land, for centuries that conflict’s front line.
West, for example, distinguishes marvelously between the Bosnian Muslims – Slavs who converted to Islam during the Turkish occupation, many of them Slav nationalists who supported Yugoslav nationhood – and the Turks themselves, who regarded the Slavs as other and inferior. She finds fascinating cross-religious alliances, with the Austrian Catholics cozying up to the Muslims of Bosnia when Austria ruled it, to the detriment of the land’s Croat Catholics and Orthodox Serbs, who expected better of fellow Christians. She details a positively surreal scene in Sarajevo, where the Muslims anxiously await the first Turkish republican emissaries since the Ottomans were driven out a half century earlier. When these modern, Westernized diplomats arrive, from their land where Ataturk banned the fez and the burka, they are warm to modern Yugoslav officials, but baffled by and cool to what they regard as the still-backwards, Orientalized Muslims of Bosnia.
West got away with a writing style full of ethnic generalizations that, today, would likely be attacked, by airheads anyway, as politically incorrect, regardless of the many hard truths she wrote. A feminist, she wrote of gender in a way delightfully free of today’s academic cant. You’ll find nary a “patriarchy” or “hegemony” here; she talks of men and women only when it matters.
I don’t believe she leans too strongly towards the Serbs. It is, after all, in great part the story of their lands, and of the short-lived state led by their monarchy. Her section on Bosnia, where the Croats, Serbs and Muslims all mixed, is fair to all sides. She finds much with which to fascinate the reader in Dubrovnik and elsewhere along the Dalmatian coast. The primary villains here are the Turks – not today’s modernized, democratic Turks, but their imperial Ottoman predecessors, who sucked wealth and civilization out of the Balkans to set the stage for today’s animosities. And West even manages to find some redemption for them in their transcending love of nature and the well-designed, pleasant homes they left behind.
You are unlikely to find in English a more cogent account of the Archduke Ferdinand’s assassination, which led to World War I. One sees how this equalled the Kennedy assassination for its lingering scent of conspiracy – was the killing actually orchestrated by the Russians? by the Austrians themselves? – and surpassed it in shaking the world, despite targeting a much less popular or powerful man.
Many histories can supply hard facts. BLGF stands out for West’s elegant travelogue writing in which she lashes together history; national and individual character; geography, ethnicity, and politics. She and her husband journey through Yugoslavia accompanied by a guide and translator who, also a poet, helps interpret the places that signify in Yugoslav history, as well as mundane settings from which West gleans the essence of the nation’s many peoples.
The book’s length daunts, and sometimes the writing drags. Tensions with the guide-poet’s German wife during the group’s trip through Macedonia take up too much space. But one can forgive even this: West finds, in this woman’s hostility and condescension toward her husband’s country, the attitudes that were then driving Germany toward conquest – including its brutal occupation of Yugoslavia beginning in 1941, the year this book was published.
Readers might consider countering the book’s length by taking each national section – on Croatia, Bosnia, Serbia, Macedonia and so forth – as individual books, setting the tome down for a while before starting the next unit. More than a classic book.

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