Zeitoun — Dave Eggers / Zeitoun by Dave Eggers

Abdulrahman Zeitoun es un sirio estadounidense que fue encarcelado falsamente en Nueva Orleans a raíz del huracán Katrina. Pero la narrativa no-ficción de Dave Eggers no se trata de una confrontación entre los EE. UU. Y el Islam después del 11 de septiembre. Es un libro sobre lo colosal que fueron los esfuerzos de rescate. Es sobre todo una historia muy personal sobre cómo un hombre reaccionó ante el peligro y la responsabilidad y cómo eso afectó a su familia.
Zeitoun fue arrestado en Nueva Orleans inundada bajo sospecha de saqueo. Fue arrestado junto con otro sirio estadounidense y dos estadounidenses blancos. Dadas las circunstancias, el arresto en sí mismo no fue un grave error judicial. El tratamiento posterior de los cuatro hombres y la violación de sus derechos civiles fue evidente.
Zeitoun es liberado bajo fianza después de 20 días. No comió ni durmió bien durante su cautiverio, por lo que perdió 20 libras y parecía mucho mayor. Su familia, preocupada literalmente porque no tuvo oportunidad de llamarlos, y especialmente su esposa, quedaron traumatizados.
Pero los otros arrestados con Zeitoun con la misma evidencia endeble fueron retenidos por más tiempo, de seis a ocho meses. Ni siquiera estamos seguros de la cuenta de Eggers si uno u otro de ellos no fue realmente culpable de saqueo.
El propio Zeitoun, a quien el lector llega a conocer bastante bien, se criticó por su “arrogancia” al quedarse en Nueva Orleans porque en el fondo quería emular el heroísmo de su hermano mayor, un campeón de natación que murió prematuramente en un accidente automovilístico en la flor llena de la juventud. Incluso si se justificaba permanecer en la tormenta para cuidar su casa, su negocio y sus propiedades de alquiler, e incluso si pudo ayudar a rescatar a las personas varadas en los primeros días de la inundación, se lo debía a su familia, él en retrospectiva, se sintió al haber aprovechado las posibilidades de evacuación de emergencia a medida que la crisis se prolongaba.
No se fue y, aunque eludió los encuentros con bandas armadas, tuvo suficientes circunstancias sospechosas para ser arrestado. Estaba junto con los otros tres hombres en su propiedad de alquiler, donde el teléfono fijo todavía funcionaba, con una lancha azul y blanca que se había visto en un incidente de saqueo y equipo electrónico amontonado en la mesa del comedor para salvarlo de las inundaciones . No ayudó que dos de los hombres arrestados tuvieran grandes cantidades de efectivo con ellos.
La narrativa de Camp Greyhound y la prisión de Hunt es fascinante y dramática. En cierto modo, eclipsa algunas partes narrativas igualmente interesantes. La historia de fondo de Zeitoun creciendo en Siria y vagando en el mar durante 10 años antes de establecerse en Louisiana y cortejar a su esposa, Kathy, una joven divorciada y convertirse al Islam.
La narración de Katrina y sus consecuencias fue para mí lo más apasionante. Como una buena película sobre catástrofes, el libro se relaciona con el hecho de mostrar a la gente que sigue con sus vidas como de costumbre, a medida que los boletines de radio de mayor seriedad advierten acerca del enfoque de Katrina. La familia de Zeitoun fue evacuada y él permanece en su casa, colocando cubos para atrapar las fugas a medida que pasa la tormenta. Utiliza su canoa de segunda mano para remar silenciosamente en barrios inundados, oyendo gritos de socorro y convocando equipos de rescate para una pareja de ancianos, una mujer discapacitada y otras personas. Oye perros atrapados en un par de casas y encuentra una manera de alimentarlos, regresando todos los días para darles comida y agua. Visita sus propiedades de alquiler, su mezquita, coloca una carpa en el techo plano de su garaje para escapar del calor y el olor de la casa.
Zeitoun es un hombre ingenioso y honesto que no puedes dejar de admirar. Cualquiera que sea su motivación, él responde con generosidad y valentía a la inesperada crisis resultante de la tormenta. Tal vez hubiera sido más sensato evacuar, pero no fue una arrogancia quedarse. No podía anticipar el dolor que llegaría a su familia cuando su arresto lo hizo repentinamente incomunicado. Un lazo para mantenerlo en la ciudad fue la necesidad de alimentar a esos perros, que al final murieron de inanición durante su cautiverio, una nota de verdadero pathos.
Eggers cuenta la historia resueltamente desde el punto de vista de Abdul y Kathy Zeitoun. Se nos pide que traguemos sin comentarios el sentimiento de Kathy de “liberación” como mujer en el Islam, aunque sabemos que las mujeres en el Islam no disfrutan de nada que consideremos igualdad o libertad. La generosidad y el cuidado de los musulmanes en la narrativa se contrastan con la insensibilidad de los no musulmanes, incluida la familia de Kathy. Todo es verdad, pero por supuesto no es toda la historia.
El libro es lo que ahora se llama no ficción narrativa. El diálogo se hace sobre la base de conversaciones recordadas. Los monólogos interiores se basan en largas entrevistas con los sujetos. Hay fotos familiares conmovedoras. Nos lleva al interior de los personajes, nos transporta a una situación dramática, se mueve hacia un clímax y nos deja transformados de alguna pequeña manera. La escritura es elegante pero no llamativa, dejando que la historia agarre al lector directamente. Es ingenioso, pero el arte logra una transparencia como la descrita por Roland Barthes en The Degree Zero of Writing: el lenguaje no refracta ni distorsiona el significado, sino que lo transmite con gran lucidez.
Zeitoun reduce el drama y la catástrofe de Katrina a una historia personal con la que cada uno de nosotros puede identificarse. Da la indignación flotante que todos sentimos instintivamente sobre la incompetencia criminal de los esfuerzos de rescate, un enfoque en una verdadera injusticia y daño real a una familia. Nos muestra que solo porque los Zeitoun, como tantos otros en Nueva Orleans, puedan seguir adelante, dañados pero con recursos y con esperanzas, no elimina la injusticia que se cometió. Probablemente pocos paguen por los crímenes cometidos, pero esa no es una razón para olvidar las fechorías y no hay razón para no castigar a los que podamos.

Progresa la reconstrucción de la ciudad. Los primeros años fueron frustrantes, mientras los legisladores y urbanistas discutían sobre dinero y protocolos. Nueva Orleans, su hogar, no necesita discursos, ni riñas, ni política. Necesita un suelo nuevo y un tejado nuevo y ventanas, puertas y escaleras nuevas.
Muchos de los clientes de Zeitoun tardaron tiempo en recibir el dinero de los seguros, el dinero de la FEMA, en solucionar toda una serie de complicaciones. Pero ahora la cosa avanza. La ciudad está levantándose otra vez. Desde el huracán Katrina, Contratas y Pinturas A. Zeitoun S. L. ha devuelto 114 casas a su estado anterior o a versiones mejoradas. Zeitoun se ha comprado una furgoneta nueva.
Por encima de todo, Zeitoun sencillamente está feliz de ser libre y vivir en su ciudad. Es el lugar de sus sueños, el lugar donde se casó, donde han nacido sus hijos, donde recibió la confianza de sus vecinos.

Abdulrahman Zeitoun is a Syrian American who was falsely imprisoned in New Orleans in the wake of Hurricane Katrina. But Dave Eggers’ narrative nonfiction is not about a confrontation between the U.S. and Islam after 9/11. It is a book about what a colossal f—up the rescue efforts were. It is above all a very personal story about how one man reacted to danger and responsibility and how that affected his family.
Zeitoun was arrested in flooded New Orleans on suspicion of looting. He was arrested along with another Syrian American and two white Americans. Under the circumstances, the arrest itself was not a grievous miscarriage of justice. The subsequent treatment of all four men and the violation of their civil rights was.
Zeitoun is released on bail after 20 days. He did not eat or sleep well during his captivity, so he lost 20 pounds and looked a good deal older. His family, worried literally sick because he had no opportunity to call them, and especially his wife, were traumatized.
But the others arrested with Zeitoun on the same flimsy evidence were held much longer — six to eight months. We are not even sure from Eggers’ account if one or the other of them wasn’t actually guilty of looting.
Zeitoun himself, whom the reader comes to know fairly well, castigated himself for his “hubris” in staying in New Orleans because deep down he wanted to emulate the heroism of his older brother, a champion swimmer who was prematurely killed in a car accident in the full blossom of youth. Even if he was justified in staying through the storm to take care of his house, his business and his rental properties, and even if he was able to help rescue stranded people in the first days of flooding, he owed it to his family, he felt in retrospect, to have availed himself of emergency evacuation possibilities as the crisis dragged on.
He didn’t evacuate and although he evaded encounters with armed gangs he was in suspicious enough circumstances to get arrested. He was together with the other three men in his rental property, where the landline phone still worked, with a blue and white motorboat that had been seen in a looting incident and electronic equipment piled on the dining room table to save it from the flood waters. It didn’t help that two of the men arrested had large amounts of cash with them.
The narrative of Camp Greyhound and the Hunt prison is riveting and dramatic. In some ways it overshadows some equally interesting narratives. The back story of Zeitoun growing up in Syria and roving at sea for 10 years before settling in Louisiana and courting his wife, Kathy, a young divorcee and convert to Islam.
The narrative of Katrina and its aftermath was for me the most gripping. Like a good catastrophe film, the book eases into the event showing people going about their lives as usual, as radio bulletins of increasing seriousness warn of Katrina’s approach. Zeitoun’s family evacuated and he remains in his home, placing buckets to catch leaks as the storm blows over. He uses his secondhand canoe to silently paddle through flooded neighborhoods, hearing cries for help and summoning rescue teams for an elderly couple, a disabled woman and others. He hears dogs trapped in a couple of houses and finds a way to feed them, returning every day to give them food and water. He visits his rental properties, his mosque, he pitches a tent on the flat roof of his garage to escape the heat and odor of the house.
Zeitoun is a resourceful, honest man that you cannot help but admire. Whatever his motivation, he responds generously and courageously to the unexpected crisis resulting from the storm. Perhaps it would have been wiser to evacuate, but it was hardly hubris to stay. He could not anticipate the grief that would come to his family when his arrest made him suddenly incommunicado. One tie keeping him in the city was the need to feed those dogs, who in the end died of starvation during his captivity, a note of true pathos.
Eggers tells the story resolutely from the point of view of Abdul and Kathy Zeitoun. We are asked to swallow without comment Kathy’s feeling of “liberation” as a woman in Islam, even though we know that women in Islam do not enjoy anything like what we would consider equality or freedom. The generosity and caring of the Muslims in the narrative are contrasted with the callousness of the non-Muslims, including Kathy’s own family. It is all true, but of course it is not the whole story.
The book is what is now called narrative nonfiction. Dialogue is fabricated on the basis of recalled conversations. Interior monologues are based on long interviews with the subjects. There are touching family photos. In his earlier book, A Heartbreaking Work of Staggering Genius, Eggers, by his own account, compressed incidents and timeframes. Since he makes no mention of it here, he presumably is not doing it in this book. In any case, the book reads like a good novel. It takes us inside characters, it transports us into a dramatic situation, it moves to a climax and it leaves us transformed in some small way.
The writing is elegant but not showy, letting the story grip the reader directly. It is artful, but the art achieves a transparency like that described by Roland Barthes in The Degree Zero of Writing — the language does not refract or distort the meaning but conveys it with great lucidity.
Zeitoun reduces the drama and catastrophe of Katrina to a personal story that each of us can relate to. It gives the freefloating outrage that all of us instinctively feel about the criminal incompetence of the rescue efforts a focus on a genuine injustice and real harm to a family. It shows us that just because the Zeitouns, like so many others in New Orleans, are able to move on, damaged but resourceful and hopeful, does not remove the injustice that was done. Probably few will ever pay for the crimes committed, but that is no reason to forget the misdeeds and no reason not to punish those we can.

The reconstruction of the city progresses. The first few years were frustrating, while lawmakers and town planners discussed money and protocols. New Orleans, your home, does not need speeches, quarrels, or politics. You need a new floor and a new roof and new windows, doors and stairs.
Many of the Zeitoun customers took time to receive the insurance money, the FEMA money, to solve a whole series of complications. But now the thing advances. The city is rising again. Since Hurricane Katrina, Contracts and Paintings A. Zeitoun S. L. has returned 114 homes to their previous status or to improved versions. Zeitoun has bought a new van.
Above all, Zeitoun is simply happy to be free and live in his city. It is the place of your dreams, the place where you got married, where your children were born, where you received the trust of your neighbors.

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