La costa desconocida (Narrativas Históricas) — Patrick O’Brian / The Unknown Shore by Patrick O’Brian

En 1740 el Comodoro George Anson, RN navegó con una fuerza de cinco barcos: Centurión (60), Gloucester (50). Severn (?), Wager (28) y el balandro Tryal – junto con dos barcos de suministros y varios miles de tropas para hostigar a los asentamientos españoles en la costa oeste de América del Sur. La expedición se retrasó en irse, inadecuadamente abastecida y mal planeada. Las naves de suministro regresaron (una se perdió); la expedición llegó al Cabo de Hornos al comienzo del invierno y solo tres lograron rodear el Cuerno: Centurión, Gloucester y Apuesta. En ese momento, la mayoría de las tropas habían muerto por exposición, escorbuto y lesiones relacionadas con los cruceros. Wager naufragó en la costa oeste de la Patagonia a 400 millas al norte de Cabo de Hornos durante una terrible tormenta. Al no tener medios para determinar la longitud, Centurion y Gloucester se perdieron su cita en la isla de Juan Fernández dos veces, navegando de ida y vuelta tratando de encontrar la isla, mientras sus tripulaciones morían de escorbuto. Finalmente, después de una incursión en la costa española, los sobrevivientes de Gloucester fueron llevados a bordo de Centurion, que continuó hacia el oeste, capturaron el Galeón de Manila (enriqueciendo así a los supervivientes) y, habiendo navegado alrededor del mundo, regresaron a Inglaterra con 300 hombres fuera de los más de 4,000 originales que habían navegado con la expedición tres años antes.
Todo el viaje es el tema de una gran novela histórica de Van Wyck Brooks – Manila Galleon. Publicado en los años sesenta y hay muchos relatos del viaje supuestamente escritos por algunos de los sobrevivientes cuyos títulos se pueden encontrar en línea y cuyos originales reposan en varias bibliotecas en Inglaterra. Patrick O’Brian ha utilizado estos, además de su imaginación y considerable talento para construir esta novela del viaje y naufragio de Wager y la increíble historia de cómo no más de seis de sus sobrevivientes (incluido su capitán) lograron viajar con dificultades y peligros increíbles. 500 millas por la costa de la Patagonia a la seguridad en Valparaíso un año después de que naufragan. (Algunos de los otros sobrevivientes habían construido un bote y navegado hacia el este alrededor del Cuerno para una eventual seguridad en Inglaterra.)
Algunas observaciones: Primero, firmar o ser presionado como marinero de cubierta en uno de los buques de guerra de HM a mediados del siglo XVIII equivalía a una sentencia de muerte. Increíble disciplina dura (flagelación, etc.), fétidas condiciones de “vida” abarrotadas (la existencia es una mejor palabra que “vivir”), comida terrible, enfermedades, escorbuto, lesiones en la cubierta y tratamiento médico primitivo simplemente hicieron la vida corta para todos . (No creo que fuera tan malo en los barcos mercantes, que estaban menos llenos) Los hombres dormían en absoluto en hamacas colgadas a seis pulgadas de distancia, desordenados en el mismo espacio pequeño y no veían luz a menos que pasara por el pequeño escotilla que condujo a sus cuartos. No había ventilación, no había luz. Un caldo de cultivo perfecto para enfermedades de cualquier tipo. Sin embargo, muchos eligieron esta vida. Creo que fue la sensación de camaradería que proviene de soportar juntos los mismos peligros y las mismas dificultades.
En segundo lugar, este es uno de los primeros libros de O’Brian y, en muchos sentidos, marca la pauta para los siguientes. Era un verdadero historiador y designa objetos y lugares por nombres que, si bien son actuales en el siglo XVIII, necesitan traducción hoy. (De hecho, hay glosarios para leer los libros de O’Brian.) Luego está la relación entre dos hombres: uno, el verdadero marino. El otro es el científico, generalmente un naturalista.
En tercer lugar, a pesar de que hoy en día se comprende la necesidad de disciplina a bordo de un velero, especialmente un barco de guerra, (eran asuntos complicados, con velas, mástiles, drizas y líneas, todo lo cual debía ser atendido por varias personas al unísono por la seguridad de todos: llevaban toda su comida y agua, no tenían calefacción, incluso en las aguas más frías, y, sobre todo, estaban a merced del viento, el clima, las corrientes y el agua 24/7 y no tenía forma de saber su longitud hasta la invención del cronómetro a mediados de 1700.) – es difícil de aceptar, incluso hoy en día, la extensión del hierro, la disciplina despiadada, los castigos, los golpes, las flagelaciones y la Inhumanidad básica y sádica practicada en casi todos los niveles en la Royal Navy.
Así que en el libro actual, que fue uno de los primeros esfuerzos de escritura de O’Brian, comenzamos con dos dieciocho años que se van a la mar con Anson. Uno de ellos es Jack Byron, Midshipman RN, el otro un amigo académico, heredero de una fortuna inglesa que quiere escapar. Varias páginas están dedicadas a su viaje desde sus casas a Spithead, donde se unen a la apuesta y son difíciles, pero una vez en el mar comienza a explicar cómo es estar a bordo de las naves de HM a mediados del siglo XVIII y es muy bueno en esta. Entonces, por supuesto, el barco naufraga y la historia se convierte en un misterio, en la supervivencia y en los tiempos difíciles, y hay que leerlo para creerlo. Lo hice, dos veces (una vez en 2008 y recientemente) y creo que es razonablemente históricamente precisa: el frío, la lluvia, los mares enormes, la falta de comida, el lento y terrible viaje en un bote abierto por la costa patagónica en el mares de invierno, ventiscas y vientos. Una de las mejores historias de supervivencia en un bote abierto, digno de Bligh o Shackleton. Todo esto hizo que la lectura fuera lenta, (tuve que conseguir un mapa para seguir el viaje y leí las descripciones cuidadosamente. En realidad, eran bastante precisas. Y si vas a Google Earth de Google Earth o Google Wager en Internet y luego haga un seguimiento de algunos de los lugares mencionados, verá que ahora hay hoteles más bien lujosos con magníficas vistas en los mismos lugares donde los supervivientes de la apuesta casi mueren de hambre.
Al final del día, O’Brian nos ha contado cómo fue estar en el mar en la Marina Real en 1720, cómo fue naufragar en la costa patagónica a mediados de invierno y ha preparado el escenario para el siguiente dúo similar. que sería la construcción central en sus muchas, muchas novelas de la marina británica durante las guerras napoleónicas. Hablo de Jack Aubrey y André Maturin.
Si te gustan las historias del mar, este es uno de los grandes ganadores de todos los tiempos
Gran libro. Buena historia

In 1740 Commodore George Anson, RN sailed with a force of five ships – Centurion (60), Gloucester (50). Severn (?), Wager (28) and the sloop Tryal – together with two supply ships and several thousand troops to harass the Spanish settlements on the West Coast of South America. The expedition was late in leaving, inadequately supplied and badly planned. The supply ships turned back (one was lost); the expedition hit Cape Horn at the beginning of winter and only three made it round the Horn – Centurion, Gloucester and Wager. By this time most of the troops were dead from exposure, scurvy and cruise related injuries. Wager was wrecked on the west coast of Patagonia 400 miles north of Cape Horn during a terrible storm. Having no means to determine longitude Centurion and Gloucester missed their rendezvous at the island of Juan Fernandez twice, sailing back and forth trying to find the island , while their crews died of scurvy. Finally after a raid or two on the Spanish coast, the survivors of Gloucester were taken aboard Centurion which continued west, captured the Manila Galleon (thus enriching the survivors) and, having sailed around the world, arrived back in England with 300 men left out of the original 4,000 plus who had sailed with the expedition three years earlier.
The entire voyage is the subject of a great historical novel by Van Wyck Brooks – Manila Galleon. Published in the sixties and there are a lot of accounts of the voyage purportedly written by some of the survivors the titles of which can be found on line and the originals of which repose in various libraries in England. Patrick O’Brian has used these plus his imagination and considerable talent to construct this novel of the voyage and wreck of Wager and the incredible story of how no more than six of her survivors (including her captain) managed to travel with unbelievable hardship and peril 500 miles up the coast of Patagonia to safety in Valparaiso a year after they were wrecked. (Some of the other survivors had constructed a boat and sailed east around the Horn to eventual safety in England.)
Some observations: First, either signing or being pressed as a below deck seaman on one of HM’s warships in mid eighteenth century was tantamount to a death sentence. Unbelievable harsh discipline (flogging etc.), fetid, crowded “living” conditions (existence is a better word than “living”), terrible food, disease, scurvy, injuries aloft and on deck and primitive medical treatment simply made life short for all. (I don’t think it was so bad on merchant ships – which were less crowded) Men slept if at all in hammocks slung six inches apart, messed if at all in the same small space and saw no light unless it came through the small hatch which led to their quarters. There was no ventilation, no light. A perfect breeding ground for disease of any and all kinds. Yet many chose this life. I think it was the sense of comradeship which comes from enduring together the same perils and the same hardships.
Second, this is one of O’Brian’s first books and in many ways it sets the tone for the ones which followed. He was a true historian and designates objects and places by names which, while current in the eighteenth century need translation today. (As matter of fact there are Glossaries to be used reading O’Brian’s books.) Then there is the relationship between two males – one, the true seaman. The other the scientist – usually a naturalist.
Third, even though one has an understanding today of the need for discipline aboard a sailing ship – especially a ship-of-war – (They were complicated affairs, with sails, masts, halyards and lines, all of which had to be tended by several people in unison for the safety of all; they carried all their own food and water, had no heat – even in the coldest waters – and, above all, were at the mercy of the wind, the weather, the currents and the water 24/7 and had no way of knowing their longitude until the invention of the chronometer in the mid 1700.) – it is hard to accept even today the extent of the iron, merciless discipline, the punishments, the beatings, the floggings and the basic, sadistic inhumanity practiced at nearly every level in th Royal Navy.
So in the current book – which was one of O’Brian’s first efforts at writing – we start out with two eighteen year olds going to sea with Anson. One of them is Jack Byron, Midshipman RN, the other a scholarly friend, heir to an English fortune who wants to get away. Several pages are devoted to their journey from their homes to Spithead where they join the Wager and these are hard going, but once at sea he starts explaining how it is to be aboard on of HM’s ships in the mid eighteenth century and he’s really good at this. Then, of course the ship is wrecked and the story turns tomutiny, survival and hard times and you have to read it to believe it. I did – twice (once in 2008 and just recently) and I think it is reasonably historically accurate – the cold, the rain the huge seas, the lack of food, the slow and terrible trip in an open boat up the Patagonian coast in the winter seas, blizzards and winds. One of the great stories of survival in an open boat – worthy of Bligh or Shackleton. All of this made for slow reading, (I had to get a map to follow the journey and I read the descriptions carefully. They were, as a matter of fact, pretty accurate I think. And if you go to Google Earth of Google Earth or google Wager on the internet and then follow up on some of the places mentioned you will see that now there are rather luxurious hotels with gorgeous views set in the very spots where the survivors of the Wager almost starved to death.
At the end of the day O’Brian has told us about how it was to be at sea in the Royal Navy in 1720, how it was to be wrecked on the Patagonian Coast in mid winter and has set the scene for the next similar duo which were to be the central construct in his many, many novels of the British navy during the Napoleonic Wars. I speak of Jack Aubrey and André Maturin.
If you like sea stories this is one of the great all-time winners
Great Book. Good history.

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