Soy Charlotte Simmons — Tom Wolfe / I Am Charlotte Simmons: A Novel by Tom Wolfe

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Este hombre sin duda es uno de los más aclamados novelistas americanos, pero ante él siempre quedará la estela de «la hoguera de las vanidades», sin duda esta novela es una crítica feroz a la vida universitaria americana, la fachada y la incultura que estan siempre latentes en cada una de sus páginas y con el estilo Wolfe, sin embargo a los que no sean afines a su lenguaje sin duda les parecerá una novela larga en demasia, a mi me parece una buena novela en planteamiento, pero que tampoco debía tener una extensión tan amplia pero como siempre sugerente.

Con «Soy Charlotte Simmons», Wolfe se ha aventurado en el campus universitario y ha devuelto montones de testimonios hiperventilantes: los estudiantes universitarios son descuidados y groseros. Beben demasiado. Escuchan música obscena. Se involucran en sexo casual y de explotación. Pusieron los pies en los muebles, incluso en sofás de cuero y carpintería fina.
Pero espere, hay más: los estudiantes universitarios prefieren socializar que estudiar. Todo está bien aquí, expresado en tonos de asombro, como George H.W. Bush contándonos sobre esos nuevos escáneres en la tienda de comestibles.
Si no ha visto «Animal House» ni nada en el WB, se sorprenderá al saber que la sociedad universitaria se divide entre «deportistas» y «nerds». Los deportistas son muy atléticos, pero no muy inteligentes, mientras que los nerds son muy inteligentes, pero no muy atléticos.
¿Voy demasiado rápido?
Para escribir esta novela, Wolfe afirma que «sólo tuvo que volver a reunir el material que había acumulado visitando los campus de todo el país», una técnica que puede explicar la superficialidad del libro. Esta no es la antropología de lo ordinario: un enfoque potencialmente revelador; es solo una dramatización de clichés.
Incluso el estilo carece del brío habitual de Wolfe. Está particularmente interesado en la forma en que hablan los estadounidenses modernos, pero en su voz de Rip Van Winkle, obtenemos un sinfín de explicaciones y recreaciones de lo que él llama el «vocabulario de pregrado», un descubrimiento que destaca en una breve dedicatoria a sus hijos. La mayor parte del diálogo está escrito en un dialecto profano que Wolfe deletrea como si estuviera grabando los gruñidos y clics de un dialecto perdido de la Mongolia Interior. Pero no tiene nada que agregar al análisis mucho más atrevido de Norman Mailer de la blasfemia estadounidense hace unos 40 años en «Armies of the Night».
Incluso más tediosas que los fallos afectados de los dialectos del sur y afroamericanos son sus innecesarias traducciones entre paréntesis: no puedo (no puedo) soportarlas (‘em). Y cuando los personajes se gritan entre sí, sus palabras se escriben en mayúsculas para que sepamos QUE ESTÁN HABLANDO MUY FUERTE.
La historia sigue el ascenso y la caída de Charlotte Simmons, una brillante campesina de Sparta, Carolina del Norte, (900 habitantes), que gana una beca para la Universidad Dupont, una de las instituciones más prestigiosas del país. Los padres de Charlotte son gente sencilla, cristianos devotos, que han inculcado en su hija un profundo sentido de la moral. No beben, no juran, no se dan aires o no toman en cuenta tus costumbres cívicas. Junto con una profesora devota en la escuela, han inculcado en Charlotte un sentido de su excepcionalidad que inspira el título de la novela, que también es una especie de mantra inspirador para la heroína.
El problema no es realmente la inclusión de tantos personajes cliché; lamentablemente, hay muchos estudiantes reales que entran en estas categorías. Lo irritante de esta novela es su persistente falta de matices, su reducción de todo el espectro de personas en un campus universitario a estos llamativos colores primarios.
Wolfe escribió un ensayo muy discutido para Harper en 1989, «Un manifiesto literario para la nueva novela social». En lugar de los juegos cerebrales que ahora pasan por ficción, argumentó, los novelistas estadounidenses deberían «dirigirse a este salvaje, extraño, impredecible país barroco nuestro y reclamarlo como propiedad literaria». Este es un buen consejo. Cuando lo tomó, sacó a trompicones dos novelas barrocas, primero sobre Nueva York y luego sobre Atlanta. Pero encerrado en el campus con «Charlotte Simmons» es demasiado predecible y demasiado tarde para reclamar algo de interés.

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This man is undoubtedly one of the most acclaimed American novelists, but before him will always be the wake of «the bonfire of vanities», no doubt this novel is a fierce criticism of American university life, the facade and the lack of culture that are always latent in each of its pages and with the Wolfe style, however those who are not related to its language will undoubtedly seem a long novel in excess, to me it seems a good novel in approach, but should not have an extension as wide but as always suggestive.

With «I Am Charlotte Simmons,» Wolfe has ventured onto the university campus and sent back reams of hyperventilating testimony: College students are slovenly and crude. They drink way too much. They listen to obscene music. They engage in casual and exploitative sex. They put their feet on the furniture – even leather sofas and fine woodwork.
But wait, there’s more: College students would rather socialize than study. It’s all right here, spelled out in tones of amazement, like George H.W. Bush telling us about those new scanners at the grocery store.
If you haven’t seen «Animal House» or anything on the WB, you’ll be surprised to learn that collegiate society is divided between «jocks» and «nerds.» The jocks are very athletic, but not very smart, whereas the nerds are very smart, but not very athletic.
Am I going too fast?
To write this novel, Wolfe claims that he «had only to reassemble the material he had accumulated visiting campuses across the country,» a technique that may explain the book’s superficiality. This isn’t the anthropology of the Ordinary – a potentially revelatory approach; it’s just a dramatization of clichés.
Even the style lacks Wolfe’s usual verve. He’s particularly interested in the way modern Americans talk, but in his Rip Van Winkle voice, we get endless explanations and reenactments of what he calls the «undergraduate vocabulary,» a discovery he highlights in a brief dedication to his children. Most of the dialogue is written in a profane patois that Wolfe spells out as though he’s recording the grunts and clicks of a lost dialect from Inner Mongolia. But he has nothing to add to Norman Mailer’s far more daring analysis of American profanity some 40 years ago in «Armies of the Night.»
Even more tedious than the affected slips of Southern and African-American dialects are his needless parenthetical translations: I can’t (cain’t) stand them(‘em). And when characters yell at each other, their words are written in caps so that we know THEY’RE SPEAKING VERY LOUDLY.
The story follows the rise and fall of Charlotte Simmons, a brilliant country bumpkin from Sparta, N.C., (pop. 900), who wins a scholarship to Dupont University, one of the most prestigious institutions in the country. Charlotte’s parents are simple folk, devout Christians, who have instilled in their daughter a deep sense of morality. They don’t drink, swear, put on airs, or take no stock in your highfalutin citified ways. Along with a devoted teacher at school, they have instilled in Charlotte a sense of her exceptionalism that inspires the novel’s title, which is also a sort of inspirational mantra for the heroine.
The problem isn’t really the inclusion of so many cliché characters; sadly, there are plenty of real students who fall into these categories. What’s galling about this novel is its persistent lack of nuance, its reduction of the whole spectrum of people on a college campus to these garish primary colors.
Wolfe wrote a much discussed essay for Harper’s in 1989, «A Literary Manifesto for the New Social Novel.» Instead of the cerebral games that now pass for fiction, he argued, American novelists should «head out into this wild, bizarre, unpredictable, Hog-stomping Baroque country of ours and reclaim it as literary property.» This is good advice. When he took it, he hog-stomped out two baroque novels, first about New York and then about Atlanta. But cooped up on campus with «Charlotte Simmons» he’s too predictable and too late to reclaim anything of interest.

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